Время вызова 1. Знамение смерти (fb2)


Настройки текста:



Александра Лисина
Знамение смерти

Время вызова -1


Всегда нелегко делать выбор. Особенно, когда на весах качается слишком много, а малейшая ошибка может стоить не только настоящего, но и будущего. И особенно, если на кону стоит жизнь не только одного Темного эльфа. Время выбора неизменно наступает для каждого из нас, не спрашивая, хотим мы этого или нет. Оно просто приходит и неумолимо требует твоего решения. Вот и для Темного Леса настала пора неопределенности, а Владыке эльфов приходится отправить Зов в Серые Пределы, чтобы избежать нового проклятия Изиара и не оставить свой народ без твердой руки правителя.


Пролог


Ранним солнечным утром у Восточных ворот древней столицы Интариса было непривычно пусто. Отчасти из-за того, что Ледяная Богиня еще не отпустила до конца остывший за ночь город, частично потому, что действительно было слишком рано, а в большинстве своем - по причине чересчур резкого перепада температур при пересечении его невидимой границы. Но ничего удивительного в этом не было: народ хорошо знал, что стоит только ступить за ворота, как на твою голову всей своей мощью обрушится жаркое солнце. Хоть и не было оно таким же свирепым, как в Южных пределах, хоть и привыкали бывалые странники к этой особенности довольно быстро (помнили о последствиях Расовых Войн, оставивших на теле Лиаре немало подобных шрамов), но все равно - каждый раз после холодных, насквозь промерзших за ночь улиц казалось, что местное светило готово испепелить незадачливых путников на месте.

Конечно, ничего страшного или опасного не произойдет, если ты решишь не последовать мудрому совету опытных старожилов, но ощущения все же будут не из приятных. Как раз такие, чтобы не рваться испытывать их заново. Потому-то Восточным трактом мало кто рисковал пользоваться спозаранку: наученные горьким опытом купцы предпочитали обождать пару часов до тех пор, пока не потеплеет достаточно, чтобы выезд из города перестал казаться адовой полосой, в которой ты из посиневшей ледышки в мгновение ока становишься хорошо прожаренной отбивной.

Однако, как ни странно, именно это неблагополучное время выбрали трое всадников, чтобы покинуть сонную после вчерашних торжеств столицу.

Породистые кони шли бодро, гордо потряхивали роскошными вороными гривами, негромко фыркали и звонко цокали подковами по булыжной мостовой, красуясь и притягивая восхищенные взоры редких прохожих. Наездники оказались скромнее: спокойные, молчаливые и слегка отрешенные от забот этого мира, они неспешно миновали последние дома и остановили гарцующих скакунов перед тяжелыми створками ворот. Один из незнакомцев без лишних слов протянул подорожную и властно кивнул, словно не заметив глухого ворчания, откровенно кислые мины и неприязненные взоры выбирающихся из караулки стражников. Впрочем, едва на небрежно показанной бумаге мелькнула печать и личная подпись короля Мирдаиса, недовольства у них изрядно поубавилось: похоже, хорошо одетые чужаки направлялись куда-то по личному поручению Его Величества. Тронь таких, и потом костей не соберешь, а то и отправишься чистить сточные канавы в Нижнем Городе: король, хоть и разменял вчера восьмой десяток, все еще был грозен и суров. И он ох, как не любил промедления с исполнением своих приказов.

Начальник караула окинул ранних гостей внимательным взглядом и мысленно хмыкнул. Если бы он не увидел подорожную своими глазами и не узнал печать, непременно поинтересовался бы, какая шутка судьбы свела вместе огненно рыжего ланнийца, стройного зеленоглазого юношу, чье лицо было надежно скрыто широким капюшоном, и совсем уж юную девушку, доверчиво поглядывающую на окружающий мир из-под такого же низко надвинутого капюшона огромными синими глазищами. Более того, удивился бы тому, что странные путешественники не соизволили скинуть душные плащи даже тогда, когда коварное солнце с жадностью набросилось сверху, грозя неразумным страшными мучениями. Кажется, они совершенно не горели желанием показывать свои лица. А еще - не произнесли ни слова за все то время, пока он старательно рисовал положенную закорючку на белоснежном листе. Точнее, они вообще старались не смотреть на суетящихся стражников, хотя нетерпеливое постукивание по луке седла изящных пальцев юноши и едва заметное ерзанье его спутницы выдавали нешуточное волнение.

Лишь рыжеволосый уроженец далекой Ланнии казался нечеловечески спокойным и терпеливо ждал, пока ему вернут подорожную. Он неподвижно возвышался над дорогой этаким каменным монументом, словно не замечая чужого пристального интереса и того, что откровенно любопытствующий стражник намеренно пишет бумаги слишком медленно.

Был он среднего роста, весьма крепок телом, широкоплеч и подтянут, как всякий закаленный воин. В добротной кожаной куртке, распахнутой на груди и потому не скрывающей багровой капельки обязательного для ланнийца охранительного амулета. В простой черной рубахе, плотных полотняных штанах, аккуратно заправленных в высокие сапоги из странного, ни на что не похожего материала. С доброй полудюжиной ножей на широком поясе и внушающим уважение мечом, притороченным под правую руку. Кстати, гномья работа. Штучная. Точно такая же, как на парных клинках молчаливого юноши, держащегося чуть позади и с растущим напряжением посматривающего по сторонам своими странными зелеными глазами. Но если слегка нервничающий парнишка не казался опасным (не смотря даже на грозное оружие, которым он явно умел пользоваться), то подозрительно спокойный ланниец выглядел матерым зверем. Битым жизнью и умеющим держать ее удары. И он единственный из всей троицы не носил плаща, а потому начальник караула смог без помех рассмотреть узкое загорелое лицо, хищный прищур карих глаз, внимательно следящих за суетой у ворот; твердый, гладко выбритый подбородок. А еще - тончайшую и почти незаметную сеточку морщин в уголках глаз, красноречиво говорящую о том, что ланниец уже изрядно не молод, хотя и до старости ему еще ох, как далеко. Но, кроме запоминающихся рыжих волос, собранных на затылке в длинный конский хвост, да могучей стати, ничего особо выдающегося в нем не было. Просто хороший воин, один из многих, что бороздят пыльные дороги Интариса в поисках приключений и лучшей доли. Например, телохранителем при богатеньких детках?

Гм, а ведь детки действительно богатенькие, чистые, ухоженные, ладные и холеные, а девчонка, похоже, и вовсе красотка: вон, какая ладная фигурка под плащом вырисовывается… на этой неудачной мысли стражнику не повезло замешкаться с писаниной и, запнувшись, едва не поставить жирную кляксу на важный документ. Но не вышло: рыжеволосый вдруг стремительно наклонился, поразительно быстро перехватил чужую руку и, отведя в сторону, очень тихо спросил:

- Какие-то проблемы?

Начальник караула на мгновение оцепенел: у незнакомца оказался поистине жуткий взгляд - холодный, неподвижный, пронзающий до самых пяток и буквально лишающий воли. Внимательный взгляд охотящейся змеи. Или же наемного убийцы, уже взявшего след своей жертвы. Показалось, эти глаза вдруг заледенели, поблекли, утратили живой блеск, а оттуда на побледневшего и разом взмокшего стражника неожиданно пахнуло неминуемой смертью.

Тот звучно икнул.

- Н-нет, г-господин.

- Значит, мы можем ехать? - так же тихо уточнил страшноватый рыжий.

- Д-да, конечно.

- Прекрасно.

Ланниец удовлетворенно кивнул и отпустил безвольную ладонь. Забрал подорожную из мелко дрожащих рук, после чего снова выпрямился, коротким знаком велел молодым подопечным уходить и, только убедившись, что те благополучно миновали ворота, тронулся сам. Он неторопливо миновал непонимающе переглядывающихся стражников, с удовольствием вдохнул свежий воздух, которого так не хватало в городе. А оказавшись за официально признанными границами Аккмала, вдруг обернулся и с усмешкой бросил назад тяжелый золотой кругляш - плату за проезд, о которой оцепеневший начальник караула напрочь позабыл. Впрочем, если бы даже и вспомнил, то все равно не рискнул бы потребовать, потому что до сих пор не мог отойти от мимолетного шока: этот странный чужак одним взглядом сумел выбить его из колеи. Напугал так, как никто и никогда в жизни, превратил мышцы в дряблые тряпки, а крепкую кисть чуть не перемолол своими железными пальцами. Да и то, как он двигался, казалось невозможным - слишком быстро для живого человека. И слишком страшно.

Золотой тихо просвистел, с глухим стуком упав в дорожную пыль, отчего немолодой страж чуть вздрогнул и смог, наконец, пошевелиться. А потом еще долго смотрел вслед странной троице, силясь отыскать сбежавшее в пятки сердце.

Надо признать, довольно скоро ему это удалось, однако еще несколько томительных минут он не мог заставить себя подобрать проклятую монету, будто та была не из золота и не превышала необходимую плату в несколько десятков раз, а выглядела злобным выходцем из Нижнего Мира и готовилась вот-вот его сожрать.

Лишь ценой немалых усилий, в конце концов, он переборол нелепые сомнения, нагнулся и подхватил-таки дурацкую деньгу, машинально отирая ее от пыли. Но затем случайно взглянул на чеканку, снова замер, затем издал какой-то невнятный звук, больше похожий на стон, и вдруг обессилено опустился на землю, словно из тела кто-то разом вынул все кости.

Он никогда прежде не видел ничего подобного, потому что деньги в Интарисе всегда выглядели одинаково - с благородным профилем Его Величества на одной из сторон. Так, как повелел еще король Миррд много веков назад. Эльфы чаще всего пользовались изображением своих любимых рун, а гномы и вовсе отделывались размытыми очертаниями Лунных Гор. Но сейчас с новенькой золотой монеты на оторопевшего стража с ухмылкой смотрела здоровенная зверюга, которую лишь с большой натяжкой можно было назвать собакой. Наглая, явно агрессивная и поистине жуткая скотина, способная раздробить своими громадными зубищами даже стальные прутья. Вернее, не совсем собака, а очень даже Пес. Хищный, непокорный, смертельно опасный. Дикий. Одним словом, бестия. Настоящее чудовище.

И оно крепко сжимало в зубах искрящуюся Огнем семилучевую звезду.


- Глава 1 - Зачем ты это сделал? - проворчал юноша, едва славный город Аккмал скрылся из глаз, а вымощенная каменными плитами дорога уступила место хорошо укатанной земляной насыпи.

Рыжеволосый повел широкими плечами и делано зевнул, незаметно посматривая за окрестностями.

- Что именно сделал?

- Отдал им монету Стражей! Их не так много, чтобы разбрасываться на воротах и там, где не следует! Нам было велено не привлекать внимания!

- Гм… - кашлянул ланниец. - Знаешь, у него было такое забавное лицо, что я, если честно, не удержался.

Юноша развернулся в седле так резко, что низко надвинутый капюшон слетел в сторону и нечаянно открыл ласковым солнечным лучам то, что так долго скрывал: роскошную, угольно черную гриву, небрежно собранную на затылке в хвост; безупречно ровную кожу на поразительно красивом лице; тонкие губы - сейчас сжатые в идеально прямую линию; высокий лоб, точеные скулы истинного Перворожденного и слегка раскосые зеленые глаза, в которых на мгновение вспыхнуло нешуточное раздражение.

Если бы здесь присутствовал сторонний наблюдатель, дело вряд ли обошлось бы без изумленного обморока, потому что юный эльф был не просто красив, а ошеломительно, невероятно, фантастически хорош собой. Настолько, что становилось понятным, отчего на нем почти всегда сидел непроницаемый капюшон - зрелище было явно не для неподготовленных умов. И дело даже не в том, что он оказался непростительно юн. Не в том, что Перворожденные НИКОГДА не показывали смертным свой бесценный молодняк и не отпускали его из древних Лесов (как Светлого, так и Темного) раньше первого совершеннолетия, которое, как известно, наступало в сто - сто пятьдесят лет. И даже не в том, что молодой Темный оказался нечеловечески привлекателен. А в том, что ему строго настрого было велено хранить инкогнито и ни в коем случае не позволять себя разглядывать.

Юноша тряхнул роскошной шевелюрой и сердито уставился на безмятежного смертного, посмевшего так рисковать его положением.

- Ва-а-л… - угрожающе протянул он. - Проклятье! Да по этой монете любой дурак сообразит, что ты - Страж! Они же нас запомнили!

- Положим, запомнили только меня, - невозмутимо отозвался Вал и безмятежно засвистел.

- Нет! НАС запомнили! Двух хорошо одетых подростков и их телохранителя! Как считаешь, много народу бродит по Интарису в сопровождении настоящего Стража? Мы же будем, как бельмо на глазу! Если кто-то захочет проследить наш путь из Аккмала…

- Тир, перестань, - робко вмешалась молчавшая дотоле девушка, и пустынная дорога замерла в сладком восторге, когда ее хрустальный голосок волшебной песней разнесся по окрестностям. Казалось, даже неумолчный птичий гомон среди ветвей заметно поутих, чтобы вдоволь насладиться мелодичным звучанием этого голоса, а зеленые верхушки многочисленных сосен почтительно склонились. - Вал, мальчики… пожалуйста, не ссорьтесь!

Эльф нервно шевельнул кончиками длинных ушей и мрачно покосился на Стража. Торк! Да что такое?! Сколько лет живет, столько не может удержаться от соблазна утереть кому-нибудь нос! Натура у него, видите ли, не может без пакостей! Если хоть одну не сделал, считай, зря прожил день! Дома еще куда ни шло - там хватало умельцев дать ему по рогам, если зарвется, а как на свободу вырвался… иррадэ! Не надо было настаивать на кандидатуре этого рыжего задиры! Хоть и весело с ним, но ТАК нельзя, потому что рядом находилась та, чьей жизнью они не имели права рисковать!

У Тира непроизвольно сжались кулаки.

- Хватит! Перестань! - построжал голос девушки, и эльф неохотно повернулся: она смотрела требовательно и не по-детски серьезно, хотя сама едва перешагнула порог шестнадцатилетия. Маленькая, хрупкая с виду и очень уязвимая, Мелисса умела настоять на своем. Всегда знала, как остановить начинающуюся ссору, потому что в ее бездонных синих глазах была странная, необъяснимая, но бесспорная сила. Внутреннее очарование, если угодно. Удивительная притягательность. Какая-то поразительная властность и даже величие, заставляющие покорно склонять даже самые буйные головы и терпеливо ждать, когда она соизволит милостиво кивнуть.

Вот и сейчас Тир, тяжело покосившись на Стража, обреченно вздохнул:

- Если нас кто-то узнает, тебя сотрут в порошок.

- Да не переживай ты, - сжалился, наконец, Вал над рассерженным спутником. - Я еще с ночи по остальным воротам прошелся и на каждых оставил по такой же монете. А вместо вас парочку бродяг нанял, чтобы сыграли эту роль. Даже по амулетику на них надел, чтобы выглядели похожими. Так что теперь, если мы все-таки засветились, ни одна собака не прознает, в какой стороне нас искать.

- Что?!

- Когда ты успел? - изумилась девушка и, обернувшись, слегка приоткрыла капюшон, сверкнув на солнце слегка вьющимися пепельными локонами и удивительно правильными чертами лица, в которых странным образом переплетались очарование, невинность и безупречная гармония, скорее подошедшая бы Перворожденным. Но маленькие круглые ушки, вкупе с бездонными синими глазами и странно переливающимися на солнце волосами, красноречиво свидетельствовали: юная красавица не была урожденной эльфийкой, ибо таких радужек и цвета шевелюры у Перворожденных отродясь не встречалось. Однако, в то же время, она ни в чем не уступала едущему рядом с ней эльфу. Просто поражала своей удивительной, ни на что непохожей красотой, будоражила, волновала воображение ладной фигуркой. Как раз такой, чтобы свести с ума любого мало-мальски зрячего мужчину.

Вал снисходительно улыбнулся.

- Не волнуйся, Милле, я обо всем позаботился.

- Зачем ты вообще их оставлял? - все еще недовольно переспросил юный эльф. - Нельзя было обойтись без этого позерства? Ушли бы по-тихому, никто бы не заметил.

Ланниец неопределенно пожал плечами.

- Да так… просто показалось.

- Что именно? - настойчиво напирал Тир.

Вал задумчиво пожевал губами и вместо ответа принялся рассеянно изучать пустынную дорогу, обрамленную могучими древесными стволами и кокетливо подрагивающими кустиками. Он и сам не знал, что именно ему не понравилось в охватившем немаленький город роскошном празднестве, устроенном королем Мирдаисом в честь своего восьмидесятилетия. Страж хорошо понимал, что по собственной воле решил посетить Аккмал именно в это время; испросил разрешения для своих молодых протеже повидать мир; выстоял неравный бой (даже настоящую схватку не на жизнь, а на смерть!) с одной крайне опасной особой ради того, чтобы эти неиспорченные малыши хотя бы раз в жизни увидели Город Тысячи Башен. Вызвался быть их временным опекуном. Довез, старательно оберегал всю дорогу. Показал, что хотел, провел по древнему городу и даже позволил тайком увидеть знаменитые на всю Лиару Дворцовые Сады, куда простым смертным вход был заказан, если, конечно, они не знали одной хитрой лазейки в наружной стене… но потом что-то пошло не так. Какое-то неприятное ощущение уже который час грызло его чувствительное нутро и заставляло настороженно прислушиваться и принюхиваться даже сейчас, когда родной город остался далеко позади.

В чем дело? Что не так? Неясно. Вроде тихо все, спокойно. Никто их не преследует. Зачарованные монетки, оставленные у трех разных ворот города, до сих пор не просигналили о том, что ими кто-то заинтересовался. Следы своего пребывания во дворце и в неприметной таверне на Западной окраине Аккмала он тоже надежно спрятал. Хозяину щедро заплатил, кое-кому пригрозил, остальных просто напросто обманул и увел своих "птенчиков" абсолютно незамеченными. Постарался покинуть столицу еще на рассвете, пока любопытных мало, а доблестная городская стража тихо посапывает в две дырочки. Причем, ушел гораздо раньше, чем планировал. После чего без лишнего шума вывел молодежь за ворота, надежно скрыл от чужих взоров за плотной тканью эльфийских плащей, вот уже второй час напряженно следит за округой и все еще не заметил ничего плохого… но в душе все равно сидит червячок неуверенности.

Может, он просто отвык от дворцовой жизни? Позабыл про шумные карнавалы? Про разодетых и обряженных в драгоценности дам и их не менее помпезных кавалеров, что находят интересным разговоры ни о чем, хвастают друг перед другом своими смешными победами и готовы к словесной дуэли по малейшему поводу? Может, банально устал от этого шумного веселья, потому что просто позабыл, каково это: чувствовать себя надутым индюком, привыкшим не по праву распоряжаться чужими судьбами? Может, два десятилетия в Серых Пределах изменили его слишком сильно? Сделали черствым? Чужим для этого сверкающего изобилием мира?

У него не было ответа. Просто в какой-то момент он вдруг осознал, что больше не хочет смотреть на этот праздник жизни. Неожиданно ощутил себя здесь совсем чужим, лишним, поэтому бессовестно скомкал разговор с постаревшим, но все еще сильным духом отцом. Дал понять, что отказывается от сомнительной чести взять на себя его трудное дело и действительно тяжкий долг. Отказался от этого бремени, хотя отец очень настаивал, не смотря даже на то, что на богатое, но неудобное "наследство" нашлось два других претендента - старшие сыновья, которые были гораздо меньше рады видеть неожиданно объявившегося блудного брата, нежели их старый родитель. Еще меньше они обрадовались, узнав о содержании этого разговора. Затем на повышенных тонах высказали несогласие с политикой старого интригана, весьма недвусмысленно намекнули на чрезмерную удаленность младшего брата от дел, закономерно едва не получили от него в глаз и, забывшись, попытались поставить дерзкого выскочку на место (разумеется, после того, как покинули покои дражайшего папочки и вышли подышать свежим воздухом). После чего без промедления заполучили славное украшение на распаренных и одутловатых физиономиях, которых еще два десятилетия назад и в помине не было. Объяснимо обиделись и, наконец, гордо удалились, задрав припухшие носы и испортив настроение окончательно. Да еще и отец потом добавил мудрое "вот видишь, почему они не слишком-то подходят?" и тем самым дал понять, что по давней привычке нагло подслушивал.

В общем, невеселый выдался вечер.

Вал неслышно вздохнул и покосился на свое предплечье, где уже более десяти лет заслуженно красовалась гордая татуировка: собачий коготь, срывающий с неба семилучевую звезду. Да, он уже не тот своенравный мальчишка, который когда-то удрал из-под опеки отца, намереваясь добиться признания и воинской славы. Далеко не тот строптивый юнец, рискнувший ввязаться в одну давнюю, но весьма скверную историю. Даже не тот гордец, который потом с пафосом сбежал снова, собираясь поднабраться опыта в Серых Пределах с тем, чтобы все-таки вернуться и похвастать успехами. О, нет. Кажется, этим надеждам не суждено было сбыться, потому что любой человек, проживший рядом с Проклятым Лесом хотя бы пару лет, навсегда меняется. Как внутри, так и снаружи.

Сейчас ему прилично за сорок, хотя на внешнем виде это почти не сказалось. Сила в руках имеется немалая, опыта - на целый полк хватит, а везения и вовсе - на небольшую армию. Сноровка и раньше не подводила, меч он тоже умел держать, реакция еще с рождения была неплохая, но потом Стражи превратили прежние навыки в нечто совершенно невообразимое. Они выковали его, закалили, словно дорогой клинок бесценной гномьей работы; изменили настолько, что даже диву даешься, вспоминая прошлые поступки и творимые в запале глупости: мол, неужто это был я?!

Торк, а ведь действительно был: второго такого балагура среди бывших сослуживцев-Лисов на западной границе Интариса больше не найти. Да и среди Стражей его умение вывернуться из неприятностей и перевести стрелки давно вошло в поговорку, а склонность к авантюрам не раз сыграла с ним злую шутку… но он справился, вырос, преодолел даже это. Поумнел, что ли? Стал осторожнее и гораздо расчетливей, научился стелиться по Лесу незримой тенью, быть быстрее, сильнее и вдвое опаснее, чем любое другое существо на Лиаре: он стал одной из Гончих и с тех самых пор не мыслил себе иной жизни.

Но вчера, уходя из родного дома (наверное, навсегда?) и спиной чувствуя печальный взгляд сильно постаревшего отца, чуть не впервые за последние двадцать лет пожалел, что выбрал такую стезю. Что оставляет его рядом с нехорошо изменившимися братьями и трудным выбором, которой очень скоро все равно придется делать. Ведь дело всего его рода совершенно невозможно бросить. Его не оставишь, не забудешь, не уйдешь - слишком высок его полет, слишком тяжела эта ноша для высохших плеч одинокого старика и слишком велика ответственность за последствия некоторых решений, способных отразиться на судьбе всего королевства. А ведь отец действительно стар. Очень стар для такой работы. И Вал искренне пожалел, что ему теперь просто не из кого выбирать: Сиррин слишком любит власть и деньги, на все готов ради выгоды, по трупам пойдет, но своего добьется; а Коллин стал неприлично зависим от азартных игр и гоняется за каждой юбкой, что рискнет промелькнуть перед его жадными глазами. Кажется, у отца просто не было другого пути. Кажется, он уже устал от разочарований, но неожиданное появление младшего сына зажгло в его душе свет надежды, потому что бывший повеса и неисправимый задира вдруг вернулся суровым и сильным мужчиной, способным удержать в своих руках даже самое тяжелое бремя. Но этот свет быстро угас: Вал и сейчас не желал связывать себя обязательствами. Не имел иного долга, чем долг перед стаей и своей Заставой. Никогда не хотел влезать в эту липкую, несмываемую и совершенно омерзительную грязь, деликатно именуемую "политикой".

Он ушел. Но поселившееся со вчерашнего вечера беспокойство никуда не делось и теперь методично грызло изнутри, заставляя сомневаться, спорить с самим собой и уверять внутренний голос, что поступает правильно.

- Вал, ты в порядке? - неожиданно близко раздался мелодичный голосок Мелиссы, а сама она внимательно заглянула в его потемневшие глаза. - Что-то случилось?

Рыжий мигом пришел в себя, поспешно отстранился и мысленно ругнулся: как заметила?! У него же морда была абсолютно каменная! Ни единой мысли снаружи! На губах легкая улыбка, взгляд рассеянный и почти безмятежный, руки спокойно лежат на луке седла… а поди же ты! Все равно ощутила его тревогу! Вот и догадайся, что ей всего шестнадцать: ни одна собака не поверит! И кто сказал, что она не колдунья?

Он как можно мягче улыбнулся.

- Нет, Милле. Просто задумался.

- О родных?

- Можно и так сказать, - осторожно кивнул Страж, прекрасно зная, что эта изумительно красивая девочка даст сто очков вперед любой гадалке и безошибочно распознает даже крохотную ложь. Способна считать его так же легко, как и ее необычная мать, а уж привораживать взглядом умела уже сейчас, не достигнув своего совершеннолетия. Но ни она, ни едущий рядом с ней юноша не знали всей сложности и запутанности его положения. Не подозревали, куда и зачем исчез вчера с яркого праздника их грозный провожатый и опекун.

Вал перехватил острый взгляд Тира и мысленно поморщился: ну вот, теперь еще и этот насторожился. Хоть и молод он, эльфеныш, но прожитые среди смертных годы сильно сказались: по скорости реакции и умению выделить важное Тир уже сейчас намного опережал своих высокомерных родичей. А уж чутье у парнишки было поистине фантастическим, как, впрочем, удивительное благоразумие, осторожность, потрясающая живучесть и впитанное с молоком матери искусство двуручного боя.

Дети многозначительно переглянулись и подозрительно притихли.

- Так, прекратили обсуждать мою особу между собой! - прикрикнул Страж, почуяв, что эти проныры затеяли любимую игру: общаться мысленно, пока никто не понял. - Слышали? Тир! Милле! Немедленно! Иначе рассержусь, и вы будете носить свои капюшоны вплоть до самого дома!

Молодежь возмущенно ахнула и немедленно потеряла сосредоточенность, а рыжий довольно ухмыльнулся: ха! Снова сработало! Он давно научился с ними бороться. Хоть и хитрые эти бестии, хоть и унаследовали необычные способности, но пока они всего лишь дети. Просто умненькие, но предсказуемые и довольно наивные дети, которых все еще очень легко отвлечь.

- Вал! - заныла девушка, умоляюще глядя из-под надоевшего плаща. - Ну, ты же не зверь. Ты ведь не сделаешь этого! Это несправедливо!

- Тут никого на сто верст в округе нет, - согласно насупился Тир, сверкая зелеными глазищами.

Страж довольно кивнул.

- Разумеется. Но если вы вздумаете хитрить еще раз, я по возвращении расскажу, что вы нарушили свое обещание подчиняться мне во всем, и тогда вас еще о-очень долго никуда не отпустят. Даже со мной.

- Нечестно!! - взвыли на два голоса дети.

- Еще как честно.

- Вал!

- М-м-м?

- Ты… ты… - чуть не задохнулся от возмущения Тир, засверкав изумрудными радужками и на какое-то время потеряв свое хваленое благоразумие. - Это же шантаж!

- Именно, - расплылся в коварной усмешке Страж, и юноша тихо зарычал.

- Вал! - жалобно пискнула Милле, умоляюще посмотрев из-под низко надвинутого капюшона. - Пожалуйста…

Бывший наемник, собиравшийся еще немного повредничать и показать, кто тут хозяин положения, опрометчиво повернул голову и в кои-то веки не успел вовремя уклониться от ее огромных синих глаз. Он неожиданно дрогнул, попав под сдвоенный удар бешено горящих радужек, на мгновение замер, тщетно стараясь побороть это наваждение, но уже через пару минут обреченно вздохнул: вот нахалка! Переиграла его! Провела, обманула, обвела вокруг пальца, прикинувшись невинной овечкой! Не зря пацан так ехидно скалится: знает, что против ее чар сложно устоять. А ведь с виду такой ангелочек! Впрочем, яблочко от яблоньки…

- Ладно, снимайте, - неохотно разрешил он и поспешно зажал чувствительные уши, чтобы слаженный торжествующий вопль не лишил его возможности слышать. - Только ненадолго!!

Милле с готовностью отбросила капюшон и подставила нежное личико под солнечные лучи. Мягкое тепло обласкало ее, словно шелк, в длинных пепельных волосах победно заиграли крохотные искорки, заблестели, засверкали на коже, подобно крохотным бриллиантам. И только сейчас, когда мрачноватая тень плаща перестала закрывать ее целиком, стало отчетливо видно, насколько же она красива. Просто бессовестно, невероятно хороша собой.

Тир с нежностью покосился на блаженно зажмурившуюся девушку, искренне гордясь спутницей, и даже Вал не сдержался: залюбовался ее чистой и неповторимой красотой, от которой у любого правильного мужчины начинало сладко щемить сердце, а душа таяла, словно кусок сахара в горячей воде.

- Если ты не перестанешь блистать, наше солнце может обидеться и погаснуть, - пошутил он, и Милле немедленно смутилась: уже знала, какое впечатление производит. А мужчины понимающе переглянулись: с каждым годом поразительная привлекательность девушки становилась все ярче и неоспоримее. Все сильнее притягивала к себе взгляды. И все настойчивее заставляла поберечься от удивительной силы, временами просыпающейся в ее дивной чистоты глазах.

- М-да. Страшная из тебя выйдет женщина, - важно прокомментировал Тир. - Действительно страшная: гляди, как нашего Вала уделала. Одно слово, и он сражен наповал. Скоро и я поддаваться начну.

- Отстань, - буркнула Милле, моментально помрачнев.

- Нет, правда.

- Тир!

- Ну ладно, прости, - раскаялся эльф. - Я просто хотел сказать, что ты очень красивая. Честное слово! Только это и ничего больше.

Милле подозрительно покосилась, но он был предельно серьезен. Ни тени насмешки, ни толики ехидства на ошеломительно красивом лице. Зеленые глаза смотрели очень спокойно и даже покровительственно, словно он мысленно добавил, что ни за что не даст ее в обиду. Ни людям, ни гномам, ни (тем более!) эльфам. А если и смеялся сейчас, то лишь для того, чтобы ненавязчиво подбодрить.

Вал покачал головой и уже собрался отчитать заигравшегося мальчишку, чтобы впредь думал прежде, чем открывать рот, но не успел: чуткое ухо неожиданно уловило какое-то движение впереди, и он молниеносно подобрался. Неужели предчувствие не обмануло? Неужели вот ОНО? То самое, что подспудно тревожило его со вчерашнего вечера и все никак не могло оформиться во что-то конкретное?

- Плащи! Быстро!

Дети, мгновенно переняв его беспокойство, безропотно повиновались и мигом закутались до самых бровей.

- Милле, сдай назад. Тир, держись слева. Прикроешь ее, если что. Капюшоны не снимать, в разговоры не лезть, по сторонам смотреть, как в хмеровой Впадине! И не смейте поднимать глаза! Поняли? Это обоих касается!

Они торопливо кивнули и, поддавшись безотчетной тревоге Стража, послушно перестроились. Юный эльф с невероятно сосредоточенным видом занял место по левую руку от друга, одновременно прикрывая уязвимую девушку, а та испуганно юркнула за надежные мужские спины.

Тир машинально погладил ее похолодевшую кисть и легонько коснулся своих парных мечей поразительной работы одного малоизвестного мастера-гнома. После чего некстати подумал, что именно они и бросятся в глаза в первую очередь, если вдруг слетит капюшон, потому что ни один Перворожденный НИКОГДА не возьмет в руки гномий клинок. Даже на поле боя, даже если от этого будет зависеть жизнь. А у него таких клинка целых два - легких, прочных, покрытых мощными защитными, исконно гномьими (о позор!) рунами. Но настолько удобных, что даже дураку было понятно: специально скроены под его изящные ладони. Эти необычные мечи, безупречно повторяющие знаменитые сак`раши и с`сирташи Темных, были его второй сутью, его жизнью и настоящей парой, кто бы что ни говорил. Он доверял им свою судьбу и еще ни разу не пожалел об этом. Точно так же, как не жалел, что имел среди верных друзей и наставников одного сварливого, не к месту ворчливого и довольно вспыльчивого бородача, который несколько лет назад не пожалел потраченного времени и магии, чтобы выковать это неповторимое, поразительное, единственное в своем роде оружие. Удивительное самим фактом своего существования, потому что никогда прежде ни один представитель Подгорного Народа не делал ничего подобного ни для одного остроухого.

Тир настороженно замер, позволяя скакуну следовать за притихшим жеребцом Вала, а сам пристально следил за пышными зелеными кустами и густым переплетением веток на обочинах, которые вдруг стали казаться недобрыми и подозрительными.

Страж осторожно потянул ноздрями воздух, вытянувшись всем телом, как настоящая гончая на охоте. Привстал в стременах, шевельнул ушами, пытаясь уловить так не понравившийся ему шорох, а затем решительно дернул поводья.

- Поворачиваем!

- Опять в город? - вполголоса уточнил эльф.

- Нет. Возьмем южнее.

- Ты что-то почуял?

- Нет, - медленно повторил Вал, шаря резко сузившимися глазами по сторонам. - Пока еще нет, но мне неспокойно. Лучше сделаем крюк.

- Но ведь в той стороне Темный Лес! - тихо ахнула Милле. - Нам туда нельзя! Тиру и так не по себе!

- Окраина Леса останется в неделе пути отсюда, - успокаивающе сказал Страж. - А до Священных Холмов Иллаэра и Чертогов еще больше. Не волнуйся, мы свернем гораздо раньше.

- Но Тир…

- Все в порядке, - поспешно перебил ее эльф, бросив предостерегающий взгляд. - Просто мне не нравится Юг, вот и все. Я справлюсь.

Вал долгую секунду смотрел прямо в зеленые глаза юноши, чуя некую недоговоренность, но тот выглядел спокойным и уверенным в себе. Никаких сомнений, никаких колебаний: ради Мелиссы он был готов потерпеть даже растущее день ото дня мерзкое сосущее чувство под ложечкой и становящиеся все более настойчивыми сны, в которых раз за разом мелькала оскаленная Драконья морда на фоне какого-то раскидистого дерева. Он звал к себе, манил на юг, настойчиво подталкивал приблизиться, становясь с каждым разом все сильнее и явственнее, а теперь вот чудится даже днем. Юный эльф всем сердцем чувствовал, что что-то происходит в далеком Темном Лесу, но Вал об этом не должен узнать. По крайней мере, не тогда, когда на кону стояла безопасность Мелиссы.

Тир упрямо поджал губы и первым повернул в сторону.

Он успел сделать ровно десять шагов, когда в груди что-то противно сжалось. Да так неожиданно и сильно, что юный эльф невольно охнул и, прижав руки к судорожно дернувшемуся сердцу, едва не свалился с седла. В последний момент все же удержался, намертво вцепившись в конскую гриву и прильнув похолодевшей щекой к мускулистой шее скакуна. Но именно поэтому вылетевший из-за поворота огненный сгусток не прошил его насквозь, а лишь обжег кожу на лбу и взъерошил непослушные волосы.

Тир вздрогнул всем телом и стремительно обернулся, расширенными глазами следя за тем, как свирепый огненный смерч накрывает его спутников жарким пламенем. Встретился взглядом с побелевшей, как полотно, Мелиссой, нашел исказившееся от ужаса лицо Вала - верного друга, не раз выручавшего его семью. В то же мгновение понял, что не может шевельнуть даже пальцем, и мысленно взвыл от унизительного ощущения собственной беспомощности.

"Милле!!!"

"Ти-и-р…" - донесся до него отчаянный вскрик девушки, и все остальное потонуло в бешено ревущем огне.


Сознание возвращалось медленно и неохотно. Сперва оно неторопливо бродило где-то по округе, затем лениво коснулось самых задворок затуманенного болью разума. Несколько томительных минут (или часов?) помешкало и снова ненадолго сбежало, но вскоре, видимо, устыдилось своего порыва и с повинной вернулось обратно. Но на этот раз принесло незнакомые, странно изломанные голоса.

- …мерзавец! - яростно выдохнул кто-то в нескольких шагах левее.

Тир вяло трепыхнулся, силясь сообразить, почему вокруг так темно, и какого иррда он не может шевельнуть даже пальцем. Ни вдохнуть нормально, ни глаза открыть, ни встать по-челове… гм, по-эльфийски. Пора бы давно привыкнуть к своему происхождению, да как-то не получается: слишком долго он прожил среди смертных. Каких, спросите, смертных? Он и сам еще не помнил, но откуда точно знал, что так оно и есть.

- Как ты посмел…?!!

- Ну, что за тон, мой дорогой братец? - томно промурлыкал чей-то новый голос, и Тир окончательно вернулся в реальность. - Какое неуважение, сколько пафоса… ты не мог бы быть повежливее, пока я не велел тебя проткнуть?

- Сволочь!! Ползун гадливый! Зачем ты это сделал?!!

- М-м-м… тебе правду сказать или как?

Тир судорожно сглотнул, чувствуя странный жар в теле, и внезапно понял, что отчего-то искренне ненавидит этот вкрадчивый, мягкий голос. Не зная, за что и почему, но точно ненавидит. Причем, так сильно, как никого в жизни. Не потому, что по его, похоже, вине оказался в таком неприглядном положении, не потому, что не может даже глаз открыть. Не потому, что руки и ноги словно чугуном налились, а… просто голос был по-настоящему отвратительным. Мерзким, гадким, каким-то скользким. И он, видимо, полностью соответствовал своему обладателю. Ну вот, опять рот открыл…

- Кажется, у тебя появилась новая подружка? Ого, какая милашка! Не возражаешь, если я вас разлучу?

- Нет!! - это уже девичий вскрик - тонкий и испуганный, а за ним - отвратительный звук рвущейся ткани.

- НЕ СМЕЙ!!! - взревел следом неузнаваемый первый голос. - Коллин!! Не смей ее трогать!!!

- Ну что ты, мы всего лишь поиграем. Вдвоем. Наедине. Ты же не будешь против? Смотри, какая красотка! Мимо такой грех пройти мимо! Ты ведь тоже не стал, а? Да не смотри на меня так! Перед ней трудно устоять, а я, дурак, сперва не поверил, что ты нашел себе подружку! Хвалю, брат: у тебя отличный вкус…

Тир вздрогнул и, наконец-то, вспомнил важное: Вал!! Коварная Гончая! Рыжий хитрец, который на самом деле был вовсе не рыжим! Это он привел его сюда на торжество, согласился показать славный город Аккмал, знаменитые Сады, аллею скульптур в самом центре древнего творения Светлого Владыки. Торк! Как же это можно было забыть?! Неужели так сильно по голове шарахнуло?! Но стойте-ка, подождите: Вал же привел сюда не меня одного, а с…

Он неожиданно вспомнил остальное и мигом покрылся холодным потом, который, попав на неестественно горячую кожу, немедленно испарился. Тир испытал мгновенное облегчение от того, что магический огонь, похоже, не коснулся его друзей. Затем снова взмок от новой мысли, что все-таки пострадал сам, потому что внутри словно углями жгло. Наконец, сообразил, что они выжили, но попались в какую-то ловушку и теперь, похоже, завязли в ней по самое горло. С огнем неизвестный недоброжелатель промахнулся, потому что на Вала, как известно, почти не действует наведенная магия, но если он все еще не может остановить этого Коллина (и почему тот назвал его братом?), значит, сильно ранен и надежно связан. Иначе давно разметал бы нападавших по разным частям света и ловко удрал, прихватив по пути подопечных, за которых отвечал головой. А я… я по зову крови не поддаюсь магии огня. Это правда. Но почему же мне тогда так жарко?! Почему ничего не вижу, кроме злого пламени? И почему с каждым вздохом боль от его прикосновения только усиливается, будто я лежу в центре гигантского костра?!

- Надо же, какое чудо! - между тем приятно удивился Коллин, шурша тканью чужого плаща. - Никогда не видел ничего подобного: она просто совершенство!

- Нет!!

- Оставь ее, урод!! Не смей ее трогать!!! Мелисса…

Мелисса!! - молнией проскочила в воспаленном мозгу верная мысль. Мелисса!!! Наша маленькая Мелисса, завораживающая своей нечеловеческой красотой! И она была там сейчас совсем одна! Беззащитная! Испуганная! Может быть, даже раненая!!

- Тир!! Тир, что с тобой?!! - снова вскрикнула девушка. - Что ты с ним сделал?!!

- Ничего, моя красавица, - промурлыкал все тот же отвратительно мягкий голос. - Как же ты хороша, когда злишься… м-м-м… такая сладкая, нежная…

- Милле!!! - бешено взвыл эльф, наконец-то вычленив среди бушующего в голове урагана слабый девичий голос. Вернее, попытался взвыть, но из перехваченного странным жаром горла не вырвалось ни единого звука, ринувшаяся за оружием рука не сдвинулась ни на дюйм, а поселившаяся внутри боль накатила с новой силой. Казалось, он заживо горит, насквозь пропитывается бешеным пламенем. Что какой-то лютый огонь выжигает его изнутри и все быстрее расползается из бешено колотящегося сердца, плавя по пути вены, мышцы, кости и все остальное. Волнами расходится по телу, скручивается в тугие смерчи, стягивает жилы и все сильнее ранит кожу, испепеляя глаза, каждую секунду причиняя мучительную боль. Но еще большую боль причиняло сознание того, что он не может помочь, не может встать и проткнуть обладателя ненавистного голоса своими клинками! Насадить, как крысу на вертел, и избавить этот мир от его присутствия! Мерзавец, подлец! Ударить в спину… вместе с магом… из засады… но как?!! Как ему это удалось, если Вал был настороже?!! Как мы могли не почуять творящуюся неподалеку магию?!!!

Проклятье! Кажется, тот огненный шар все же здорово зацепил на излете! Кажется, это он так больно жжется! Кажется, это из-за него стало так жарко. И, кажется, это он сжигает сейчас заживо. Но там была Милле!! Одна! Против похотливого урода и его вояк, чей гнусный смех слышится даже сквозь заложенные уши!! Он должен, просто ДОЛЖЕН был помочь!! И…

К'с-с-са-а-ш, как же я вас ненавижу!!!

Тир хрипло зарычал и, шатаясь от боли, невероятным усилием приподнял голову. Поврежденная при падении шея мгновенно отдалась дикой болью, кожа на теле мерзко хрустнула, будто была покрыта обгорелой коркой от макушки до копчика. На губах что-то лопнуло и противно запузырилось соленым. Он почти не видел сквозь набежавшую алую пелену, не сразу понял, что какой-то человек в роскошном камзоле грубо ухватил хрупкую ладонь Мелиссы, с которой та же рука уже успела сорвать длинный плащ. Не сразу сообразил, что лежит всего в нескольких шагах от происходящего, наполовину погребенный неподвижной конской тушей, от которой все еще мерзко тянуло горелым. Просто валяется обугленной колодой и не может даже пошевелиться. А спустя еще какое-то время сумел разобрать, что окровавленное, обожженное и страшно обезображенное, но все равно скрученное веревками тело в десяти шагах левее - это жестоко избитый друг, которого почему-то успело задеть магией, хотя такого не должно было случиться. Что предусмотрительный Страж самым нелепым образом пропустил атаку невидимого мага. Не сдержал слово. Не справился. И теперь мог лишь бессильно смотреть на то, как к его груди приближается острие длинного копья, а Милле… растерянная, перепуганная и позабывшая о своей силе Милле бестолково трепыхается в руках довольно ухмыляющегося типа, которые едва не облизывается на такую знатную добычу.

- Коллин!!

- Ну, что еще? - недовольно оторвался незнакомец, сверкнув почти черными глазами. - Хочешь знать, как? Ах, Вал, глупо надеяться на чудо и то, что вам кто-то поможет! Но если желаешь… ладно, поживешь еще пару минут. Что ты хотел узнать?

- Как ты… нас нашел? - прохрипел Страж, краем глаза кося на блистающее над сердцем острие в умелых руках одного из гвардейцев старшего брата. Только дернись, и он, не задумываясь, проткнет насквозь, а с таким ранами не живут даже Гончие: разорванное сердце не спасти и бессмертному.

Коллин, перехватив его взгляд, широко улыбнулся.

- Еще не понял? Неужели забыл, что носишь на себе вещицу, состряпанную нашим стариком Робсилом? Неужто запамятовал, что мой верный маг (его ученик, кстати!) может ее не только отследить, но и заблокировать? Ну же, соображай быстрее и перестань таращить глаза! А еще лучше посмотри на свою грудь и этот погасший амулетик. О… вижу, действительно забыл. Что ж, ты сам виноват. Гончая, тоже мне… нам оставалось лишь вычислить нужное направление и подготовить тебе славную встречу. И не переживай о пропавшем чутье: в твой кубок я вчера успел бросить порошок серой клаксы, способной ослепить даже Стража и успокоить хоть самого Торка в минуту раздражения. А с ним ты стал совсем беззащитным перед нашей магией.

- Зачем? - тоскливо прошептал рыжий, отчаянно ища выход. - Я ведь ни на что не претендую… мне это не нужно… я же отказался!!

- Да, это так. Но, видишь ли… дело в том, что отец слишком уповал на твое чувство долга. Хотел вернуть тебя, уговорить остаться. Он слишком тянул с переменами, а мне… надоело ждать. И Сиррину тоже.

Вал придушенно ахнул.

- Ты что…?!

- Мы, - многозначительно поправил Коллин. - Не я, а МЫ решили, что так будет лучше. Если бы ты не вернулся, все прошло бы тихо и незаметно. Одна щепотка Золотой Пыльцы, и "да здравствует король!", но ты так не вовремя решил проявить сыновьи чувства! Так нелепо вернулся, да еще без предупреждения! Нам пришлось срочно менять планы и откладывать то, что давно готовилось. Ты ведь мог и передумать… впрочем, я не в обиде: у меня есть в этом деле свой маленький интерес. Правда, моя хорошая?

Милле снова отчаянно забилась в жадных руках, но ее дико расширенные глаза не отрывались от тяжело дышащего Стража.

- Вал… Вал… не умирай, пожалуйста!

- Поздно, - жестко оборвал Коллин и потянул ее в сторону. - Заканчивайте здесь и возвращаемся во дворец! Убейте его и проверьте мальчишку: мне не нужны лишние свидетели.

- Ва-а-а-л!!

Тир невидяще мотнул головой, чувствуя, что превращается в настоящую головешку, и тихонько застонал. Сквозь мутную пелену он успел подметить победный стальной блеск над бесформенной кучей, в которую чья-то злая воля превратила еще живое тело Стража. Сообразил, что это делает последний замах держащий копье гвардеец, и обездвиженный Вал сейчас умрет, а Милле окажется в полной власти чужака со звучным именем Коллин, чей голос стал вдруг так ненавистен. Что такого не должно было случиться, и он не должен валяться без сил в то время, как его близких собирается уничтожить какой-то мерзкий хмырь. Но тело до сих пор отказывается повиноваться, в глазах стояла кровавая пелена, руки не поднять, не ударить, не помочь… только бешеный огонь заживо пожирает душу и медленно убивает его изнутри. Убивает так же верно, как жгучий стыд и сознание собственной беспомощности.

- ВАЛ!!! Нет!! - отчаянно вскрикнула Мелисса, а следом раздался отвратительный хруст, тихий стон и довольный смешок невидимого Коллина.

Тир неожиданно понял, что терять ему больше нечего.

"МИЛЛЕ!!!" - эльф неистово забился внутри собственного тела, что отчего-то превратилось в одну коварную ловушку, с яростью обратился к судорожно дергающемуся сердцу и, едва не сгорев от этого усилия окончательно, белыми от ненависти губами прошептал:

- Будьте прокляты… все, кто имеет к этому отношение… все… кто, посмел ее коснуться… за Вала… за нас… прости, Милле, я не могу больше… - он неожиданно осекся и выгнулся всем телом, ощутив, как в этот самый миг беспощадный жар, словно только ждал разрешения, освобождено ринулся наружу.

Переполненная поляна вдруг содрогнулась от беззвучного грома, а затем задохнулась от слаженного крика, потому что дорогу от края до края вдруг перегородило лютое пламя безудержной ненависти юного эльфа. Страшный в своей силе огонь в мгновение ока охватил всех присутствующих и жадно вгрызся в податливые человеческие тела, забираясь в мышцы, кости, заживо выжигая нутро. Он в какие-то жалкие секунды взметнулся над верхушками величественных сосен, нещадно опалил беззащитные иголки, а потом рухнул всей массой вниз, погребая под собой неразумных смертных, их невинных скакунов, дорогое оружие и даже жизни.

Тир уже не слышал слаженного вопля ужаса, быстро сменившегося истошным воем боли и отчаяния. Не заметил, как на месте трех десятков смертных в мгновение ока образовались гигантские факелы, быстро опавшие серым пеплом. Не почувствовал отвратительного запаха горелого мяса. Не увидел странного зеленого зарева, всколыхнувшего Восточный лес до самого горизонта. И не смог различить в этой жуткой какофонии испуганный голос Мелиссы.

Зато где-то внутри него поселилась странная уверенность, что он все сделал правильно. Справился с собой, совладал и сделал сегодня нечто очень важное. Что он все-таки сумел отомстить за смерть друга, а теперь, наконец-то, может со спокойной душой уходить.


- Глава 2 Над Левой Заставой медленно занималась заря, окрашивая далекие небеса длинными золотистыми стрелами и делая их похожими на сказочные чертоги. В прозрачной вышине неспешно плыли куцые облачка. Воздух после ночных часов был все еще восхитительно прохладен, по низу дул легкий ветерок, ласково ероша здешние редкие травы. Временами тут и там мелькали стремительные стрекозы, сверкая на свету радужными крылышками, над ухом настойчиво зудела мелкая мошкара, за ними то и дело проскакивали тени покрупнее. Над суровыми Сторожевыми башнями чуть подрагивало прозрачное марево, как бывает в жаркий полдень и как не должно бы быть ранним утром. Повсюду царила безмятежная, неестественная, неправдоподобная тишина. Но Серые Пределы на то и есть Серые Пределы, что здесь все не как везде. И даже игриво выглядывающий из-за горизонта солнечный диск кажется здесь неправильным, чересчур большим, ярким, хотя и совсем не страшным.

Линнувиэль лерре Л'аэртэ, Младший Хранитель Знаний и личный посланник Темного Владыки, с нескрываемым интересом воззрился на мрачноватую громаду человеческой Заставы, зажатую с двух сторон неприступными скалами: массивные черные стены, сложенные из поразительно твердого камня и взмывающие чуть не до самого неба; мрачноватые тени трех далеких Сторожевых башен, ощетинившиеся острыми шпилями; гордо реющий флаг с эмблемой королевства Интарис, трепещущий на ветру, словно победный вымпел; слегка потемневшие от времени каменные зубцы, соединенные между собой прочными перемычками; узкие бойницы, надежные опоры, тяжелые ворота в самом низу… эльф по достоинству оценил древнюю крепость и уважительно покачал головой. Ловко. Действительно ловко и очень умно - разместить эту громаду именно здесь, между двух горных кряжей, тем самым надежно отгородив смертоносные Пределы от Обитаемых Земель.

Неизвестные строители поработали на славу: повсюду, насколько хватало глаз, высились сплошные нагромождения скал, высоченные утесы, неодолимые и поразительно гладкие уступы, на которые не вскарабкаться даже проворной хмере. Они угрожающе нависали над головами, буквально давили своей массой и заставляли невольно сбиваться в кучу посередине широкой дороге, чтобы какая-нибудь каменюка не свалилась ненароком на макушку. С запада перед неприступной стеной чернела полоса нещадно выжженной земли, по которой не шибко подкрадешься даже в темноте. Взобраться на крутые склоны гор с юга и с севера вовсе не представляло никакой возможности (даже местным опасным зверушкам, потому что природа заранее постаралась обезопасить людей от подобной напасти). А с востока, откуда пришли незваные гости, пейзаж казался еще более мрачным и безжизненным - сплошные голые скалы без единого росточка зелени, холодный черный камень неприступных стен, да ровный пустынный тракт, на котором слышится мерный стук копыт и едва заметное дыхание Перворожденных.

Линнувиэль рассеянно покосился на пустынные склоны вдоль укатанной дороги и неслышно вздохнул: вообще-то он был бы не прочь заглянуть ненадолго к своим, на Заставу Темных, но та лежала слишком далеко от цели их путешествия, да и знающие люди подсказали, где надо искать пропавшего брата. Да-да, именно здесь, ближе всего к границе Проклятого Леса; в человеческой, как ни странно, твердыне. Рядом со смертными. Только здесь можно было найти того, кого они так долго выслеживали. Вот и трясся теперь молодой Хранитель в неудобном седле, тщетно гадая про себя: сумеет ли выполнить возложенную на него задачу или же вернется в родной Лес, несолоно хлебавши? Сможет ли привести достаточно аргументов и сумеет ли вообще добиться, чтобы его хотя бы выслушали? Кто знает…

Впрочем, ждать осталось недолго: Левая Застава вырастала перед его глазами с неторопливостью и величием древнего колосса. Могучая, непроницаемо черная из-за насыщенного цвета здешних камней, молчаливая, громадная и действительно внушающая уважение своей безусловной мощью. От нее даже издалека веяло несомненной силой, которая заставляла невольно ежиться да постоянно ждать какого-то подвоха. И с каждым шагом это неприятное ощущение неуклонно росло.

Семеро Перворожденных незаметно подобрались, подтянули поводья своих породистых скакунов и в напряженном молчании достигли мощных металлических створок, одного взгляда на которые им вполне хватило, чтобы сообразить: в эти ворота неизвестные умельцы некогда вгрохали столько сил, что это казалось просто невероятным. У молодого Хранителя аж волосы на затылке зашевелились, едва он представил, что будет, если вдруг сдуру шарахнуть по крепости магией. Похоже, тут даже Стена Огня не справится, а то и отразится обратно, как мячик, гарантированно испепелив неумных колдунов на месте. А если и повезет в них когда-нибудь войти, то лишь по желанию и приглашению самих Стражей: взять эту преграду силой будет невероятно сложно даже бессмертным.

Однако у неприступных ворот эльфов ожидал весьма неприятный сюрприз: тяжелые створки оказались плотно закрытыми, и пока никто не спешил их открывать перед важными гостями. Вокруг было по-прежнему тихо, сухо и как-то безжизненно, будто в центре знойной пустыни.

- Ничего себе, - пробормотал Линнувиэль, осторожно прощупывая преграду вторым зрением. - Как им такое удалось?

- Похоже, нас не ждут, - невпопад заметил Маликон - первый советник трона и командир Первой Тысячи Темного Владыки, окидывая цепким взглядом далекие и совершенно пустые каменные зубцы.

- Или игнорируют, - так же тихо добавил Корвин, занимающий не менее почетную должность командира Второй Тысячи и второго советника трона.

Линнувиэль, раздраженно дернув щекой, покосился на спутников: могли бы не озвучивать очевидное. Надо думать, что в узкой кишке каменного коридора, где и свернуть-то некуда, они должны бросаться, как бельмо на глазу. Хватит одного взгляда, чтобы сообразить, что семеро Перворожденных явились сюда не просто так, не прогулки ради, да еще верхом на роскошных скакунах, на которых не стыдно сесть и королям. На таком пустынном тракте любого чужака за много верст видать, а, значит, внимательные Стражи должны были давно заметить незваных гостей. Да только не слишком торопятся выказать уважение.

Корвин скептически приподнял красивую бровь.

- И что теперь?

- Стучимся? - подозрительно серьезно предложил Маликон.

- А если сломать? - лениво отозвался кто-то со спины. - Или, может, попробовать магией?

Эльфы сгрудились возле закрытых ворот и вопросительно воззрились на молодого предводителя, но Линнувиэль слишком хорошо помнил наказ Владыки - не раздражать лишний раз Стражей. Особенно тогда, когда их придется просить об огромной услуге. А еще он помнил настойчивое предостережение остальных Хранителей о том, что смертные в этих местах обладают немалой силой. Такой, что вполне способны поспорить даже со столь умелыми воинами, как он сам и шестеро его сородичей. Но, что самое главное, за внешним вопросом во взглядах спутников он без особого труда угадал еле сдерживаемую насмешку.

Молодой Хранитель тяжело вздохнул и оглядел сосредоточенные лица вокруг.

Ллеры Корвин и Маликон - опытные, почти шестисотлетние бойцы, оба - советники трона и доверенные лица Темного Владыки. Старшие сыновья и наследники могущественных Домов эльфов - Аларон и Урриал. Без преувеличения, одни из самых опасных бойцов среди Перворожденных. При этом один из них по праву возглавлял лучшую тысячу мечников Темного Леса, а второй командовал не меньшим количеством непревзойденных даже среди эльфов лучников, за что оба и носили громкие титулы эльтар-рас и эльтар-тара. Оба жесткие, словно кора Родового Ясеня, суровые, закаленные и, как водится, поразительно эффектные. Даже сейчас в тонких кольчугах поверх благородного эльфийского шелка, в длинных зеленых плащах поверх дорогой работы туник, с одинаковыми парами мечей за сильными плечами. Подтянутые, сосредоточенные, невероятно привлекательные даже для бессмертных. Зеленоглазые, черноволосые, как водится, с точеными чертами лица и одинаково поджатыми губами… они действительно производили впечатление. И неудивительно. Воплощенная сила, помноженная на нечеловеческую красоту, возраст, немалый боевой опыт и поразительное умение вести переговоры даже с таким сложным союзником, как сварливые гномы (кажется, Маликон когда-то даже послом у Подгорного Народа успел побывать?) - все это делало их невероятно опасными противниками, но… ох, как им не понравилось выказанное Стражами пренебрежение! Пожалуй, зря смертные решили так некрасиво пошутить: Перворожденные не прощали ошибок. А эта неразлучная парочка была способна заставить сожалеть о своей наглости даже Диких Псов.

За плечом Корвина незыблемо маячил его второй эльтар - Атталис, а Маликон прихватил с собой Аззара, эльтара Второй Тысячи и одного из многочисленных сыновей Рода Истарре. Эти двое - довольно молодые, чуть старше четырехсот лет, воины. Такие же черноволосые, как все Темные. С подвижными гармоничными лицами, слегка подпорченными примесью знакомого высокомерия; с упрямыми подбородками и легкой искринкой в изумрудных глазах, свойственной тем, кто пока не достиг второго совершеннолетия. Но уже опытные, заслужившие уважение самого Темного Владыки и верные ему до последнего слова. Мало в чем уступающие даже своим наставникам и командирам, поскольку познавали искусство войны чуть не с младенчества, как и положено отпрыскам наиболее влиятельных Домов. Но, что самое важное, они слыли непривычно сдержанными для Перворожденных, весьма осторожными в словах и поступках, не смотря даже на сравнительно небольшой возраст. А это значило, что их присутствие здесь - не просто блажь старших чинов, но результат чьего-то мудрого и взвешенного решения.

Следом за Аззаром и Атталисом скромно пристроился ллер Сартас - старший сын и наследник Рода Таррис, командир личной сотни Темного Владыки и официальный посол Леса в Интарисе. Не слишком агрессивный, не всеми замечаемый, не самый известный, но, надо сказать, ОЧЕНЬ уважаемый в Темном Лесу бессмертный, который не одну сотню лет провел в качестве личного помощника Темного Владыки Л'аэртэ. По поводу него вопросов у Линнувиэля не возникало: надо думать, что высокий лорд сообразит отправить к Стражам того, кто много десятилетий провел среди непредсказуемых смертных и знает наверняка, с какой стороны к ним лучше подойти. Кстати, ллер Сартас - единственный из всего отряда, кто давно перешагнул семисотлетний рубеж и, без преувеличения, один из немногих, кому Линнувиэль мог бы доверить столь важное дело. Но рядом с ним…

Младший Хранитель быстро отвел глаза от умопомрачительно красивого лица леди Мирены-ис и сделал вид, что не собирался разглядывать глубокий вырез ее тугого корсета: раздражать дочь Главы Дома Маллентэ было не слишком разумным решением. Особенно в свете того, что во все века именно женщины Маллентэ составляли пару для большинства мужчин Л'аэртэ - того самого древнего Рода, к которому принадлежал Темный Владыка, и чья побочная ветвь некогда дала Темному Лесу его самого, Линнувиэля лерре Л'аэртэ. Причем, занимали они эту сомнительную должность абсолютно по праву и прекрасно смотрелись даже рядом с потомками Изиара, которые, как известно, уже много эпох заслуженно носили славу красивейших существ Лиары. Но, кажется, юная леди Мирена-ис превзошла в этом даже сама себя, потому как блистала ослепительной красотой столь ярко, что могла свести с ума любого: из плена ее изумрудных глаз, искусно спрятанных за длинными черными ресницами, было невероятно сложно вырваться, одной легкой улыбки оказывалось достаточно, чтобы вызвать восторженный вздох даже у заслуженных ветеранов, а чистый голосок был так нежен, что им можно было наслаждаться вечно.

Впрочем, леди Мирена-ис умела делать его холодным, словно горный ручей, и ядовитым, будто жало остроноса - Дом Маллентэ всегда славился своими гордыми женщинами. Точно так же, как славился высокомерием, жесткостью и непримиримостью к несогласным.

Хранитель Знаний снова неслышно вздохнул.

Проклятье! Среди этих шестерых (не считая юной красавицы Мирены) он был самым молодым и неопытным, но зато единственным, кому была подвластна магия Темного Леса. Правда, в сложившейся ситуации это немногого стоило, потому что он прекрасно понимал разницу в возрасте и статусе со своими спутниками. Да и сила его за последние пару дней заметно поугасла. Говорят же, что Серые Пределы не любят магов. Однако Владыка почему-то посчитал, что едва перешагнувший трехсотлетний рубеж Хранитель справится там, где непременно спасуют все остальные. Сумеет оправдать такое доверие, осилит эту трудную задачу, не посрамив своего древнего Рода. И вот сейчас, в этот трудный момент все же сумеет сообразить, каким-таким волшебным образом привлечь к себе внимание своенравных Стражей, вежливо напомнить о приличиях, не уронить собственного достоинства и достоинства своего Владыки. Войти внутрь, исполнить порученную им миссию, но при этом не вспылить, не натворить глупостей и не испортить все дело на корню.

Торк! Что же нам делать?!!

За закрытыми воротами по-прежнему было тихо, глухо и темно, как в ограбленном склепе. Кажется, даже ветер внезапно стих, ожидая решения молодого мага. Невидимые птицы разом умолкли, кузнечики перестали стрекотать, яркие бабочки куда-то исчезли, боясь потревожить сосредоточенное молчание Перворожденных. И даже человеческая Застава выжидательно замерла, посматривая на семерых эльфов крайне недоброжелательно. Но магией тут не воспользуешься, стучать кулаком по железке глупо; орать, задирая головы на манер диких уток - еще глупее. Наверху до сих пор никого нет: проклятые Стражи словно оглохли, ослепли и вымерли от счастья лицезреть такую высокую делегацию под своими стенами. Топтаться на месте уже становится неприлично, а в голове, как назло, ни одной путной идеи…

Линнувиэль перехватил сразу три насмешливых взгляда от Корвина, Маликона и Сартаса и с досадой прикусил губу. Нет, от них помощи ждать не приходится: слишком горды и высокомерны, да еще страсть как любят наблюдать за чужими неудачами. Вроде как сообщили снисходительно: мол, ты у нас главный, тебе и отдуваться… Атталис и Аззар во всем будут подчиняться своим командирам и не шевельнут лишний раз даже пальцем, пока не прикажут. Сартас, если и видит выход из этого позора, с удовольствием посмеется над чужим провалом в сторонке. А леди Мирена охотно их всех поддержит - за неполные три недели пути в Пределы зеленоглазая красавица с восхитительной фигуркой богини и вздорным нравом дикой кобылицы уже не раз демонстрировала свое пренебрежение и весьма острый язычок. Потому что, как и все остальные, прекрасно знала, что свой высокий титул Хранителя Линнувиэль получил совсем недавно - каких-то двадцать лет назад. Иными словами, выглядел для нее глуповатым, неразумным и сопливым юнцом.

Линнувиэль тряхнул головой и решительно повернулся к проклятым воротам, еще не слишком представляя, что будет делать, но раздавшийся сверху голос избавил его от необходимости принимать какое бы то ни было решение.

- Гляди-ка, эльфы! Да еще Темные, как тот хвост!

Хранитель незаметно перевел дух: все-таки заметили. Значит, не придется ронять лицо и стучаться, как простому крестьянину.

- Надо же, какой сюрприз… прямо подарок ко дню рождения!

- А че им тут надо-то? - равнодушно зевнул другой голос. Такой же молодой, как и первый, но довольно сильный, слегка басовитый. Следом послышалось шарканье и тихое бряцанье кольчуг, на пару с сопением, новым сонным подвыванием, будто невидимый Страж едва продрал глаза.

- Да хрен разберет! Стоят, молчат, видами любуются… наверное, в гости зашли? Или просто гуляют?

- Может, спросим сами? - издевательски серьезно предложил тот же бас.

- А нам это надо? - философски отозвался второй.

- Торк знает… вдруг по делу?

- Пришли бы по делу, в колокол бы звякнули, - резонно возразил кто-то третий, явно постарше и поразумнее. Кто-то, кто назначен принимать решения. - А раз не звонят и не просятся внутрь, значит, не к нам. Обознались.

- Угу. Дорогой ошиблись.

- Точно. Значит, я пошел досыпать, а вы бдите дальше, - строго велел невидимый начальник и все с тем же шарканьем сделал несколько шагов. - И чтобы ни-ни мне! Чтоб ни одна муха не проскользнула!

- Так точно! Бдим!

У Перворожденных, с трудом приходящих в себя после подобных комментариев, от гнева потемнели лица и дружно сжались кулаки. Да что себе позволяют эти смертные?!! Ясно же, что издалека приметили! А то и поспорить успели о причине появления здесь целого отряда эльфов! Терпеливо дожидались, пока те приблизятся, придирчиво изучили, рассмотрели сверху, как букашек, а теперь еще и издеваются! К'саш! Да тут всего одна дорога - и захочешь, не обознаешься!!

Корвин и Маликон синхронно скрипнули зубами и слаженно потянулись к оружию - сносить подобные насмешки они не привыкли. Сартас опасно спокойно оглядел далекие зубцы и хищно улыбнулся, машинально оглаживая оперенную стрелу в колчане. Но наверху дураков, видно, не было: ни одна из дерзких морд так и не появилась. А жаль - уж он бы не промахнулся.

Линнувиэль покачал головой и, найдя взглядом упомянутый колокол, который оказался как раз над головой Сартаса, сердито дернул. По Серым Пределам пронесся долгий, тягучий звук, от которого у остроухих послов на мгновение заложило уши и отчаянно заныли зубы.

- Кто там? - жизнерадостно поинтересовались сверху, едва к эльфам вернулся слух.

- Посольство Темного Леса к Воеводе, - старательно сдерживая гнев, ответил Хранитель.

- Да-а? А чего вам от него надо?

- Не твое дело! - неожиданно рявкнул Аззар, яростно сверкнув глазами. - Сказано - к Воеводе, а остальное тебя не касается!

- Хрена себе! - возмутился уже знакомый бас. - А вот за наглость мы возьмем и ворота не откроем, и будете тут до следующей смены куковать! Вот тогда посмотрим, как ваши высокородные задницы переживут эту ночь!

Перворожденные на долгий миг просто онемели, не в силах осознать, что их сейчас не просто опустят до Нижнего Мира, а еще и пошлют куда подальше! Или, что не лучше, оставят ночевать под открытым небом, в компании местных зверушек и самых кровожадных тварей, что только можно себе вообразить! И кто?! Дерзкие смертные, не дотянувшие даже до пятидесятилетия!! Какие-то тупые привратнички! Юнцы сопливые! Наглые, дрянные человеки, осмелившиеся повышать голос в присутствии высших чинов эльфов?!!!

Линнувиэль только мельком взглянул на жутковато побледневшие лица спутников, их кровожадно горящие глаза и бешено раздувающиеся ноздри и понял, что пора спасать положение, иначе здесь сейчас станет крайне шумно и небезопасно. Причем, он совсем не был уверен в исходе этой нелепой ссоры. Хотя бы потому, что кидать стрелы сверху всяко удобнее, чем целиться снизу, в молоко, надеясь на чутье и удачу. То бишь, если дойдет до схватки, их перестреляют тут, как курей!

"Спокойно, спокойно… - напомнил он себе. - Вдох, выдох… надо успокоиться. Нас предупреждали, что будет нелегко. Да, ЭТО оказалось гораздо труднее, чем я думал, но нам просто ОЧЕНЬ нужно попасть внутрь. А значит, придется смириться… на время, до тех пор, пока дело не будет сделано. В конце концов, это всего лишь смертные".

- Мы прибыли к лорду Торриэлю, - громко и внятно произнес он, нелепо задрав голову и силясь разглядеть смельчаков, рискнувших вызвать гнев Перворожденных. - Я - ллер Линнувиэль, Младший Хранитель Знаний и доверенное лицо Темного Владыки, а это мои спутники, назначенные Советом Старейшин в качестве официальных послов в Серые Пределы. Мы просим разрешения войти внутрь и помощи в поисках нашего брата. Мы также знаем, что лорд Торриэль нередко бывает в этих местах, и должны передать важные вести от Владыки Л'аэртэ.

Наверху на долгое мгновение стало подозрительно тихо, и молодой Хранитель нервно сжал поводья. Ну?! Что им еще надо?! Чего тянуть время?!! Не поверили? Обнаглели вконец? Или напрочь утратили инстинкт самосохранения, что рискуют открыто игнорировать официальную делегацию бессмертных?!!

- Торриэль? - неожиданно серьезно переспросил тот самый, третий Страж, не соизволивший показаться им на глаза. - Да, он бывает здесь, но давно не носит этого имени, эльф. И я вовсе не уверен, что он будет рад вас видеть, но… твоя просьба принята: вам разрешено войти. Тем более, находиться снаружи действительно небезопасно, даже для вас и даже утром. Кстати, двери давно открыты, так что просто толкните от себя и входите, потом пройдете прямо, до вторых ворот, а там сообразите что к чему. Чай, не маленькие. Да! Не забудьте задвинуть засов на место! И поторопитесь: Воевода не любит ждать.

Открыты?!!

Линнувиэль до крови прикусил губу, чтобы не разразиться длинной, непереводимой тирадой на своем певучем языке, потому что неведомые шутники умудрились всего парой фраз неоднократно оскорбить его и унизить. Нагло подставить, выставив перед собратьями форменным дураком и болваном. Насмехались, втихую гоготали над чужой оплошностью, почти оплевали… с трудом сдержав первый порыв, глупостей он все же делать не стал: послушно толкнул тяжелую створку, стараясь не опозориться хотя бы здесь. Но нажал с силой, потому что весить она должна была ОЧЕНЬ немало, напрягся, побагровел и… едва не кувырнулся с седла, когда громадные ворота с подозрительной легкостью (причем, совершенно бесшумно!) распахнулись.

- К'саш!!

За спиной нелепо покачнувшегося Хранителя кто-то насмешливо хмыкнул, но он не стал оборачиваться. Раздраженно ткнул пятками ни в чем не повинного скакуна, едва снова не сорвавшись и не ринувшись внутрь, но быстро опомнился. Вступил в разверзнувшуюся черноту узкого каменного коридора спокойным шагом, а не на полном ходу, как собирался. И всего через пару минут сообразил, что поступил очень правильно, потому что возникшее ниоткуда нехорошее предчувствие вскоре полностью подтвердилось: ему пришлось сильно наклониться, чтобы не шарахнуться лбом о низкую притолоку, которую он бы ни за что не заметил, если бы влетел в эту темень галопом. Слава Владыке, обошлось. Зато нетерпеливому Аззару повезло меньше: кажется, он слишком поспешил выбраться на ту сторону, а потому впопыхах не заметил вторую такую же притолоку и…

- El'lure!!! Трэнш воррак!! ИРРАДЭ!!!

Линнувиэль, благоразумно пригнувшись, незаметно растянул губы в хищной усмешке: так-то, ллер торопыга. И кто сказал, что у Стражей нет чувства юмора?

Молодой эльтар с шипением схватился за пострадавшее место и в бешенстве зарычал. После чего стремглав вылетел на свет, проворно заозирался, кровожадно высматривая виновников своего позора, но тщетно: просторный двор Заставы был ожидаемо пуст - кажется, здешние шутники хорошо представляли себе последствия неразумных экспериментов с куцым терпением Перворожденных. А потому, гогоча абсолютно беззвучно, мудро оставили эльфов одних и позволили спокойно оглядеться.

- Двери закрыли? - спокойно поинтересовались со стены, едва бессмертные покинули седла.

Линнувиэль быстро обернулся на голос, но все тот же серьезный Страж так и не соизволил показаться. Впрочем, у молодого Хранителя создалось впечатление, что тот все равно видит рассерженных гостей, как на ладони, поэтому, будучи в невыгодном положении, он снова поостерегся ввязываться в открытый конфликт и настороженно кивнул.

- Хорошо. Лошадей оставьте здесь и идите дальше. Там увидите узкий коридор - по нему можете смело топать до самого фонтана. Вас встретят.

- А вещи? - непонимающе округлила глаза Мирена, сбрасывая капюшон.

Сверху на миг повисло напряженное молчание, означавшее, что ее сперва не признали в длинном плаще и элегантном костюме для верховой езды, не разглядели поразительной красоты истинной эльфийки Старшего Дома, не поняли сразу. А теперь наверняка таращились во все глаза, потому что леди Мирена-ис была достойной дочерью своего Дома и могла вскружить голову даже разборчивому наследнику Темного трона. Что уж говорить о смертных!

Впрочем, довольно скоро невидимый Страж справился с удивлением и внезапно потяжелевшим голосом ответил:

- С вещами поступайте как хотите, сударыня. Носильщиков здесь нет, слуг - тоже, поэтому можете взять с собой, а можете оставить здесь, если они вам не нужны. Но я бы настоятельно не советовал вам отходить от ваших спутников дальше, чем на пару шагов.

Эльфы насторожились и мгновенно окружили юную красавицу плотным кордоном, едва не ощетинились оружием, словно ждали немедленного нападения, но та не собиралась тушеваться перед смертным. Еще не хватало!

- Это угроза? - холодно спросила она, вызывающе задрав острый подбородок. - Да знаешь ли ты, кто я?

- А мне без разницы. Просто примите к сведению и постарайтесь не ходить по темноте поодиночке.

- Хочешь сказать, что среди Стражей найдутся люди, желающие причинить мне вред? - казалось, голосом юной леди можно было замораживать океаны.

- Люди - нет. Но среди нас есть те, кому ваша нежная тушка покажется славной закуской перед плотным обедом. Кстати, мага это тоже касается, поэтому не топчитесь на пороге и все-таки постарайтесь добраться до Воеводы… гм, хотя бы сегодня. Доброго дня, уважаемые.

Ощущение чужого присутствия внезапно исчезло, словно неведомый наглец сказал все, что хотел, а теперь равнодушно отвернулся, напрочь позабыв о высоких гостях. Полностью не ушел, конечно, но пристальное внимание уделять перестал. Дескать, пришли и ладно. И теперь кричи - не кричи… ни одна собака не подойдет, чтобы поинтересоваться, в чем дело. Короче, их снова игнорировали самым неприличным образом.

Линнувиэль до скрипа сжал челюсти, ощущая себя почти на грани, излишне резко подхватил дорожный мешок и, проверив оружие, первым направился в сторону далекой наружной стены, не слишком заботясь о том, следуют ли за ним остальные. Он уже понял: со Стражами лучше вести себя так, будто не замечаешь откровенного пренебрежения собственной персоной. Будто не слышишь издевку в нечеловечески спокойном голосе. И не придаешь большого значения насмешкам, потому что, судя по всему, их будет еще ох, как много, а у него нет права на ошибку. Как нет никакой возможности не справиться с этим делом и вернуться домой без молодого лорда: приказы Владыки невозможно не исполнить. Проще удавиться или отправиться на поиски голодной хмеры, умоляя ее о милости, поскольку гнев наследников Изиара мог быть поистине ужасным. И, кажется, это хорошо понимал даже Аззар, потому что не стал рычать, как собирался всего секунду назад, а, резко отбросив поводья, направился прочь, пряча злобно горящие глаза и изо всех сил сдерживая рвущиеся наружу проклятия.

Торк! Всего пять минут общения со смертными, и их уже хотелось медленно изжарить заживо!! Удавить со вкусом своими же руками! Перебить, как перепелок! Разорвать на части… так, спокойно, спокойно… придется обождать с местью… по крайней мере пока не найдем того, за кем приехали. Сначала дело, а уж потом остальное…

Линнувиэль хищно улыбнулся и неожиданно успокоился.

Эльфы в угрюмом молчании миновали череду длинных амбаров, краем глаза подметили внушительных размеров конюшни, сеновалы, одинокую дверку в кузницу, что была высечена прямо в громадной скалы. Затем одинаковым движением раздули ноздри, почуяв запахи готовящейся стряпни. Задумчиво оглядели череду разноуровневых колонн и каменных стенок, установленных в самых невообразимых местах в хаотичном порядке. Озадаченно потоптались перед невероятно узким проходом в дальнюю часть Заставы, но затем с ворчанием все же протиснулись. Правда, по пути изрядно попачкали дорогие плащи, едва не оставили на острых каменных гранях куски рукавов, задержали дыхание, чтобы вписаться в проклятую щель, втянули животы и призвали на помощь весь арсенал ловкости, которой так славился их народ. Но все равно едва справились и на мгновение ощутили себя безобразными, раздувшимися от обжорства, неповоротливыми бегемотами.

- Они ненормальные, - с отвращением буркнул Корвин, остервенело отряхивая полу запыленного плаща. - Нельзя было сделать обычный проход, чтобы не протискиваться каждый раз земляным червем?!

Маликон неопределенно пожал плечами.

- Видимо, нет.

- Может, им нравится чувствовать себя червяками, - одновременно фыркнули Атталис и Аззар, с проклятиями выбираясь на свободу. - Смертные слишком странные, чтобы мы могли их понять.

Только Сартас проделал сложный акробатический номер молча. Однако почти сразу отошел на шаг в сторону, бросил оценивающий взгляд назад, на виднеющийся во дворе необычный лабиринт из колонн, близкорасположенных крыш и беспорядочно разбросанных каменных тумб. Затем внимательно оглядел наружную стену, на которой время от времени мелькали кончики шлемов далеких Сторожей, неусыпно бдящих даже в такую несусветную рань, и неожиданно усмехнулся: в отличие от молодежи, он быстро сообразил, какой отличной западней может стать эта нелепая горловина. А еще - безошибочно угадал предназначение неопрятно наваленных каменных груд возле каждого из многочисленных отверстий в горной породе, после чего проникся искренним уважением к древним строителям и удовлетворенно кивнул про себя: пока Стражи его не разочаровали. Ни в чем. Даже в той несусветной наглости, с которой осмелились встречать посольство Темного Леса.

На открывшемся за расщелиной немалом пространстве, к огромному удивлению эльфов, действительно нашелся самый настоящий фонтан с поистине ледяной водой. Скромный, без всяких изысков, окруженный низким каменным бортиком, нарочито простой, но безупречно чистый и явно ухоженный. А неподалеку виднелись четыре одноэтажных домика с плоскими, крытыми свежей черепицей крышами, небольшими окнами и добротными дверьми из бесценного черного палисандра. Судя по всему, нежилые. По крайней мере, света нигде не было, а тонкий слой пыли на ступеньках крохотных крылечек казался нетронутым, как минимум, пару недель. В противоположной стороне от домов чернела все та же громада отвесной скалы, испещренная ходами, как кротовьими норами, а вся остальная площадь неожиданно пустовала, будто предприимчивые Стражи за долгие века борьбы с Проклятым Лесом не смогли придумать ей более разумного применения.

- И что дальше? - ядовито осведомился Аззар. - Будем торчать здесь?

- Зачем же? - спокойно ответил ему незнакомый голос из-за спины. - Сейчас побеседуем, а потом можете занять эти дома и отдохнуть с дороги: все равно пустые.

Перворожденные стремительно развернулись и с нескрываемым изумлением воззрились на абсолютного седого Стража, невесть каким образом сумевшего подкрасться незамеченным, а теперь с невозмутимым видом восседающего на бортике фонтана. Был он очень немолод, простоволос, с роскошными густыми усами (тоже - благородного белого цвета). Суровое лицо щедро избороздили глубокие морщины, но открытые плечи и могучий торс, которые не могла скрыть распахнутая на груди безрукавка, принадлежали несомненному воину. Причем, превосходному воину, раз он сумел дожить в здешних местах до преклонных лет. Перевитые мышцами руки казались вырубленными из камня, мощные валуны плеч были способны продавить небольшой скальный массив. Широкие ладони без труда сминали подковы в гладкие железные шарики, не смотря даже на то, что на одной из них не хватало мизинца, а на второй белел давно заживший, но очень красноречивый шрам от чьих-то невероятно острых зубов.

Линнувиэль оторопело моргнул, каким-то шестым чувством понимая, что сидящему перед ним человеку должно быть никак не меньше семи десятков лет. Но глаза упорно твердили, что этот… нет, стариком его язык не поворачивался назвать… короче, этот седой был вполне способен скрутить в бараний рог каждого из них - настолько мощная аура силы от него шла. Более того: похоже, смертный не чувствовал никакого беспокойства, находясь в опасной близости от вспыльчивых и ОЧЕНЬ раздраженных эльфов. Безоружный. Безмятежный. С легкой усмешкой на губах и едва заметной искоркой в глубоко посаженных серых глазах.

- Итак? - вопросительно поднял седые брови Страж.

Перворожденные дружно нахмурились, смутно подозревая, что их опять водят за нос.

- Ты Воевода? - напрямую спросил Корвин, опередив молодого Хранителя на долю секунды.

Седой тонко улыбнулся.

- Нет. Но я его заменяю, когда нужно.

- Нам нужен Воевода.

- Изложите ваше дело, и я решу, стоит ли ему на вас отвлекаться.

Корвин аж поперхнулся от подобной наглости, остальные на мгновение онемели, снова подозревая издевку, но Страж и не думал шутить: серые глаза чуть сузились и странно посветлели, когда приметили невольно дернувшиеся руки эльфов. Однако позы он не поменял. Только немного сдвинул в сторону корпус и наклонил седую голову.

- Меня зовут Урантар. Кто вы? Что понадобилось в Серых Пределах шестерым Темным и одному Хранителю? - пристальный взгляд безошибочно нашел оторопевшего Линнувиэля и на несколько секунд задержался. - Ты ведь Хранитель? Не самый сильный, не самый опытный, чересчур молодой, но со знакомой физиономией и слишком мягкой аурой… наверное, Младший?

Обескураженный эльф нервно дернул щекой и, слегка придя в себя, замедленно кивнул, запоздало понимая, что именно имели в виду Старшие, когда говорили о Стражах и тех способностях, которыми они обладали. Подумать только… с ходу определил! Чует он магию, что ли?! Или сходство с Владыкой Л'аэртэ подсказало ответ?

- Вы пришли ради Торриэля, - не спросил, а со знанием дела констатировал Урантар, и Линнувиэль снова кивнул, гадая про себя, сообщили ли об этом Стражи на воротах или у него все на лбу написано. - Да я и не сомневался. Просто странно, что это случилось так поздно: мы ждали вас еще двадцать лет назад. Впрочем, какая разница? За вашим лордом уже послали, так что должен быть к ночи, если, конечно, захочет с вами встретиться. Поэтому повторяю: можете занять эти дома и дождаться его здесь. Постели заправлены и убраны, так что можете спать в свое удовольствие, если сумеете. Обед будет в полдень, вам его принесут. Отхожее место во-он там, не ошибетесь. Что еще? Ах да, с вопросами особо не приставайте (народ у нас не болтливый), а если совсем приспичит, спросите потом у своего родича. Хотя я вовсе не уверен в том, что он вообще придет, но это мы узнаем только вечером. Если его не будет, не обессудьте: завтра вам придется покинуть Заставу, а если все же повезет… этот вопрос он решит сам. Если что понадобится, крикнете или дойдите до заднего двора и найдите старую Грету. Она поможет. А так - постарайтесь не нарываться на неприятности и не раздражайте моих людей. Особенно Гончих, потому что за них я не в ответе, их Вожак сейчас довольно далеко, а без него вам будет трудно найти с ними общий язык. Поэтому наберитесь терпения, устраивайтесь и ждите.

Урантар удивительно гибким движением поднялся и, коротко кивнув, неторопливо направился прочь, оставив ошеломленных этой скудной аудиенцией Перворожденных в состоянии тяжелого, гнетущего, непроходящего шока. Пораженные до глубины душа, они даже ртов не смогли раскрыть и продолжали оторопело смотреть незнакомцу в спину до тех пор, пока он не скрылся в темноте одного из скальных коридоров. Смотрели и медленно приходили в себя, потому что всего парой фраз их сперва изумили, поразили и буквально пришибли необъяснимой осведомленностью. Затем дали понять, что не жалуют подобных гостей, а в довершении всего распорядились ими, как обычными бродягами, выпросившими себе скудный ужин и мягкий тюфяк, чтобы скоротать долгую ночь. Наконец, бесцеремонно приказали сидеть на задницах и терпеливо ждать, пока кто-то другой не решит, что с ними делать!

Маликон со свистом выпустил сквозь зубы воздух, страстно мечтая разорвать кого-нибудь голыми руками. Но, поскольку источник раздражения уже удалился, а никого другого поблизости не было, эльф резко развернулся и скрылся в одном из домов, цедя сквозь зубы страшное ругательство. Корвин, помедлив, последовал за ним, изящно выматерив про себя всю Заставу, проклятых Стражей, их дурацкие шутки и собственное невезение, которое не позволяло просто так взять и надавать им по шее: Владыка будет не в восторге, если дело окажется проваленным из-за чьей-то несдержанности. А вставать у него на пути… нет уж, лучше терпеть издевательства смертных, чем узнать, насколько горяч бывает Огонь Жизни, вырвавшийся на волю по твою душу.

Атталис и Аззар, не сговариваясь, заняли второй дом. Леди Мирена, надув красивые губки, проследовала в третий. А молодой Хранитель вместе с более благоразумным лером Сартасом отчего-то остались снаружи. Немного поколебались, покосились друг на друга и по сторонам. Но затем, подумав, все же присели на бортик фонтана и с одинаково задумчивым выражением на красивых лицах завязали тихий разговор.

Кажется, им было, о чем поговорить.


- Глава 3…Просыпаться мучительно не хотелось. В теле поселилась отвратительная слабость, кости ломило, голова разрывалась от боли, к горлу то и дело подкатывала тошнота. Перед глазами все плыло и безобразно двоилось, и временами начинало казаться, что жуткий кошмар еще не кончился. Что он вот-вот снова вернется на проклятую поляну, к убитому другу и наставнику, обгорелым до неузнаваемости деревьям, кучам серого пепла на выжженной дотла земле и к отчаянно плачущей девушке с бездонными синими глазами…

Тир со стоном пошевелился, не совсем понимая, что происходит. Во рту было сухо, как в пустыне, веки нещадно жгло, в ушах стоял неумолчный гул, как от громадного осиного роя, вздумавшего поселиться в его несчастной голове. Все тело болело, стонало и отчаянно ныло, будто его избивали, как минимум, трое суток. Затем безжалостно пытали, жгли и резали, а потом с размаху швырнули в каменные казематы, на съедение голодным хмерам. И те тоже успели внести свою лепту в сегодняшнее отвратительное самочувствие: славно погрызли его измученную тушку своими острыми зубами.

- Милле… - шевельнулись бескровные губы, и в тот же момент что-то влажное коснулось лица.

Эльф судорожно сглотнул, слегка ожив от проникшей в горло холодной влаги, и даже попытался открыть глаза, не совсем понимая, где он и что произошло. Сон это или бред. Кошмар или уже реальность. Но льющаяся сверху вода была нужнее, поэтому пришлось обождать с расспросами и жадно глотнуть снова.

- Тир? Тир?!

- Милле! - вздрогнул эльф, узнав мелодичный голос, а потом с невыразимым облегчением прижался щекой к прохладной ладошке девушки, понимая только одно: живая! Она действительно живая. Ее не тронули, не успели, не поранили.

- Тир, как ты? Ответь, пожалуйста! Тир, Тир…

- Живой… вроде бы, - хрипло и неуместно рассмеялся он, с благодарностью ощущая мягкие пальчики на висках, от которых шло блаженное, исцеляющее тепло. Боги, как же рядом с ней хорошо! Как уютно и спокойно! Безмятежно, будто в родном Лесу. Милле… маленькая Милле… до чего же ты стала похожа на мать!

Мягкое тепло буквально вливало в него новую жизнь, на глазах возвращало блеск глазам, румянец на неестественно бледные щеки, наполняло прежней силой измученное тело, убирало боль, смывало все следы недавнего ужаса. Оно буквально возвращало его к жизни. А она все гладила и гладила его руки, лицо, волосы, обнимала и со слезами повторяла:

- Тир… ты живой… ох, Тир…

Он не знал, сколько минут или часов лежал так, вбирая в себя это восхитительное чувство единения. Не ощущал времени и не понимал, каким образом случилось то, что случилось. Но в какой-то момент в голове что-то щелкнуло, коварная память вернулась к нему полностью, руки смогли шевелиться, а уставшие и выжженные дотла глаза начали, наконец, различать тусклый свет. Острые уши осторожно шевельнулись, улавливая необычные звуки, красиво вылепленные ноздри затрепетали, вбирая в себя новые ароматы. Тир чуть нахмурился, выискивая связь между событиями, часть из которых он явно пропустил, а потом, окончательно придя в себя, резко сел.

- Где мы?

Эльф непонимающе моргнул, но вскоре сообразил, почему все еще слеп: мешала плотная повязка на глазах. Он поспешно содрал влажную тряпку, отер мокрое лицо, на котором не осталось никаких следов недавнего пожара, тряхнул разметавшейся по плечам черной гривой и строго воззрился на виновато понурившуюся девушку.

- Милле, где мы? Что это за место?

Мелисса поджала губы и неожиданно опустила глаза.

- Милле!

- Я… прости.

- Куда нас занесло? - вконец обеспокоился юноша, когда она сгорбилась и до боли прикусила губу. - Где мы? Мелисса!

- В Темном Лесу, - наконец, неслышно уронила девушка, пряча глаза и изо всех сил сдерживаясь, чтобы не заплакать.

- ЧТО?!!

- Прости!! - шепотом взмолилась Милле, заламывая руки. - Ты был так плох, что я не знала, что делать! Вал чуть не умер, ты истощил резерв почти полностью! И все эти люди на поляне… мертвые, а они… ОНИ откуда-то появились, и мне пришлось просить о помощи… пожалуйста, не кричи: они могут услышать! Пожалуйста! Я не хочу, чтобы тебя застали в таком виде!!

Тир глухо зарычал и быстро осмотрелся. Все верно: живые стены из знаменитого эльфийского ясеня, увитые побегами зеленого вьюнка; мягкая трава вместо каменного пола; тесное переплетение веток над головой, неплохо заменяющее крышу даже в дождливые дни; вокруг - незабываемый аромат древнего, живого и величественного Леса, который был так непохож на его родной дом. А вместе с ним - заметный привкус старой магии, смешанный с незнакомыми запахами чужого жилья и неизвестных цветов. Звонкие птичьи трели где-то неподалеку. Тихое журчание невидимого ручейка. Умиротворяющая тишина внутри, будто в целительной колыбели, тонкий и почти незаметный привкус целебных трав… Темный Лес всегда имел свою неповторимую ауру. И, хоть Тиру никогда прежде не доводилось слышать ее вживую, чужие рассказы были достаточно подробны, чтобы не ошибиться. Это - Темный Лес. Тот самый, куда ему нельзя ни ногой. Который так часто начал приходить к нему во снах. И который никогда не должен был узнать, что на свете вообще существует такой парадокс, как юный, необученный, но уже невероятно сильный маг, о котором никто из Темных не имел никакого понятия.

Вернее, так было до сих пор.

Тир, позабыв про недавнюю немощь, весьма резво вскочил на ноги и стремительно обошел небольшую комнатку, созданную из живой листвы и естественным образом вписавшуюся в окружающий ландшафт. Пять шагов в длину и четыре в ширину - не слишком-то роскошно, но и не тесно. Как раз для двоих усталых путников. Низкое ложе, с которого он только что подхватился, изящный плетеный стульчик под пугливо взирающей снизу девушкой, тонкий аромат смолы и живых цветов… Перворожденные испокон веков ценили свои леса, не рубили деревья и не срывали растения ради того, чтобы устроиться с комфортом. Они умели договариваться с лесными братьями и создавали свои жилища так, чтобы не навредить ни им, ни обитающей в них живности. А еще они хорошо знали, как избежать неуемного любопытства редких гостей: в предоставленной юным гостям комнате не было ни одного окна, ни даже двери. Свет приглушенный, ненавязчивый, довольно приятный и шел, казалось, отовсюду. Просачивался сквозь плотное переплетение ветвей, но не позволял рассмотреть то, что было снаружи.

Неплохая тюрьма для двух случайных путников.

Тир неожиданно уронил взгляд на сброшенную повязку и странно замер.

- Я замотала твое лицо, чтобы никто не узнал, - шепотом подтвердила его догадку Мелисса, смущенно порозовев. - И глаза, и уши… только волосы не успела до конца спрятать, потому что ОНИ появились слишком неожиданно. Зато все остальное убрала под ткань. Не волнуйся: тебя никто не видел.

Эльф неверяще уставился на нее, пытаясь осмыслить сказанное. Как это? Бессмертные не видели меня? Не знают? Не поняли, КТО пришел сюда под покровом темноты?!! Не догадываются даже?!!

- Кто это "они"? - немного резковато спросил он.

- Патруль Темных. Не знаю, что им понадобилось так далеко от границы Леса, но, когда ты сжег тех людей, было много шума. И огонь держался довольно долго: сперва зеленый, а потом рыжий. Его-то они и заметили. Наверное, решили взглянуть, кто осмелился играть с магией рядом с их владениями. А нашли нас…

Тир вдруг непонимающе нахмурился.

- Я сжег?

- Да, - неслышно прошелестела девушка. - Ты разве не помнишь?

- Нет. Вернее, не знаю. Все путается и плывет, как в тумане. Что я натворил?

- Твой Огонь… кажется, он проснулся. Кажется, ты впервые к нему воззвал. Обратился к ненависти, к своей ярости, и… мама однажды говорила, как это бывает. Да, я знаю, что еще слишком рано. Такого никогда не было прежде, но я видела, как ты горел в тот день. Как Огонь ударил у тебя из груди и упал на дорогу. Ты как-то сумел его призвать, освободил. И уничтожил всех, кто там был. Сжег поляну дотла, а потом истощился сам и потерял сознание… мама говорила, что в первый раз это бывает очень опасно.

- Еще бы, - оторопело согласился Тир. - Кажется, Огонь Жизни способен уничтожить даже носителя, если его не укротить, но… Милле! Неужели я смог…?! Сам?!!

Мелисса торопливо кивнула.

- Да. Ты его вызвал и едва не умер от перегрузки, потому что сразу высвободил все, чем владеешь по праву крови. А я, когда поняла, что случилось, так испугалась, что ты не сможешь, что поддашься ему… не устоишь… тебя ведь никто не учил с ним справляться!

- Мне же еще рано, - тихо ответил юноша. - Я не должен был о нем даже знать. У меня не должно было получиться, потому что наш Дом не владеет силой до первых ста лет, да и потом приходится потратить немало времени, чтобы научиться ее контролировать. Но если все так, как ты говоришь…

- Да! - вдруг вспылила Мелисса. - Ты вспыхнул, как факел и спалил поляну дотла! От людей не осталось даже пепла, а деревья обгорели до самых корней на сотню шагов! Да еще и в городе что-то полыхнуло! Я едва успела поделиться с тобой силой! Сумасшедший!

- Я…

- Тир, ты мог погибнуть!!

- Ты тоже, - упрямо поджал губы эльф. - Не знаю, как это получилось, но я рад, что остановил их. Пусть даже таким способом: они не заслуживали жизни, как не заслуживали достойной смерти. Они - звери, Милле. Настоящие звери в людском обличье, и я не жалею.

Мелисса несильно вздрогнула и судорожно сжала кулачки.

- Неужели ты так сильно их ненавидел? - прошептала она с испугом.

- Ненавидел? - вдруг задумался юноша. - Наверное… не знаю. Я был очень зол… по-настоящему в бешенстве. Со мной такого еще не было: мне казалось, я могу сжечь половину мира, если захочу. Мгновенно. С радостью, если бы это помогло спасти тебя. Но тогда получается, Огонь Жизни действительно проснулся? И теперь я могу…

Он странно умолк, действительно ощущая в себе нечто новое. То, чего не было раньше - тихонько тлеющий уголек внутри, готовый полыхнуть при малейшей возможности. Пока еще не очень сильный, но уже ярый, свирепый, порывистый. Точно такой, как ему когда-то рассказывали. Настоящий Огонь, подвластный только одному единственному Дому эльфов. Теперь он это хорошо чувствовал и действительно поверил, что сумел его разбудить.

- Значит, я…

- Ты можешь сорваться, - очень тихо закончила девушка. - Если сильно разозлишься, то он опять вырвется, и могут пострадать невинные. Даже ты сам, а я… не уверена, что успею тебе снова помочь. Ты же совершенно не знаешь, что с ним делать!

- Брось. Когда-то это должно было случиться, - пожал плечами Тир, неожиданно успокоившись. - Да, немного раньше, чем мы думали, но тут уж ничего не изменишь.

- Немного?!! Да ты хоть понимаешь, что это значит?

Юноша с досадой тряхнул головой.

- Что мне придется возвращаться домой и учиться им управлять, запершись в подвале и отгородившись от всего мира за кучей дверей и замков. Что придется все время за собой следить. Постоянно сдерживаться и не позволить ему вырваться снова, пока я не найду способ его усмирить. Потратить на это Торкову прорву времени… к'саш! А мне так хотелось посмотреть Интарис… вот уж не думал, что начну кого-то ТАК сильно ненавидеть! Но они сами виноваты, что напали. Надеюсь, тебя не задело?

- Нет. Ты же знаешь: на меня это не действует.

- А… Вал? - с замиранием сердца спросил Тир.

Мелисса слабо улыбнулась.

- Живой. Правда, сильно ранен и здорово подгорел: тот гвардеец не успел его добить, поэтому Вал и выжил. Он тоже здесь, совсем недалеко, но так ослаб, что меня просили его не беспокоить, пока не очнется. Эльфы говорят, что постараются ему помочь.

У Тира внезапно потемнело в глазах.

- Это я его…?

- Нет, что ты! Конечно, нет! Это чужой маг! Когда бросил свой шар и зацепил его огнем! Меня-то не задело, а Вал стоял как раз на пути… ты не при чем, клянусь! Твой Огонь его даже не тронул! Я все видела, я знаю, что это не ты!! Ты пытался его защитить и сумел сделать так, что пламя нас не коснулось даже краешком! Ты… ты, правда, это сумел, и Огонь тебя послушался.

Юноша внезапно опустил сведенные плечи и с непередаваемым облегчением выдохнул: слава богу! Знать, что твоей вине старый друг находится на грани жизни и смерти… что может быть хуже? Но раз Вал выжил, значит, и дальше выкарабкается: Стражей всегда было трудно убить, а уж Гончих - тем более. Сам не раз убеждался. Главное, что тот смазливый тип и его прихвостни никому больше не причинят вреда. Главное, что мы справились, одолели их, выжили сами. Главное, что их друг будет в порядке, а Милле нашла такой странный способ помочь обоим, как затащить в единственное место на Лиаре, где им, как нигде, совершенно нельзя было светиться.

- Так, - встряхнулся он. - В общих чертах я понял. А теперь давай еще раз и по порядку. Когда появился Патруль?

- Часа через три после того, как ты упал. Я услышала их шаги и успела закрыть тебе лицо, потому что не была уверена. А когда они вышли, даже подумала, что эльфы все-таки почувствовали твой Огонь - у них были такие странные лица!

- Сколько их было?

- Трое.

- Представились?

- Нет, конечно! С чего бы им представляться смертным? Пришли, все осмотрели, расспросили и велели идти за ними. Ни словечка лишнего не дали сказать!

- Ах да, я и забыл, - усмехнулся Тир. - Снобы, как все Перворожденные. Это они забрали мои мечи?

- Да.

- Надеюсь, ты предупредила, чтобы никто не трогал рукояти?

- Конечно, - кивнула Милле. - Да они и сами углядели защитные руны у гарды, поэтому брались только за перевязь. Прости, я не смогла их уговорить оставить твое оружие.

- Ничего, сами вернут, когда придет время: моя пара слушается только меня, и горе тому, кто рискнет коснуться ее без спроса. К тебе никто не привязывался?

Мелисса смущенно потупилась и шаркнула ножкой.

- Ну… не то, чтобы очень… я… знаешь, я так испугалась, когда они забрали твои клинки, а потом захотели узнать, кому так повезло с мастером-гномом… у меня не было выхода.

- Милле! - вдруг приглушенно ахнул эльф. - Ты что, на них СМОТРЕЛА?!!

- Я… краешком, - призналась она тихонько и виновато шмыгнула носом. - Совсем чуть-чуть. Зато они не тронули твои мечи, немножко растаяли и были так любезны, что согласились мне помочь. Правда, сначала попытались меня очаровать, но я умею останавливать мужчин. Поэтому они быстро передумали строить глазки, помогли мне идти, а сами целых три дня несли вас на себе (лошади-то сгорели!). Еще готовили какие-то отвары, кормили, поили, перевязывали Вала… я только к тебе их не пустила, чтобы не узнали. Закрыла лицо, завернула в плащ и… слава богам, добрались! Мы только этой ночью дошли. Вала сразу унесли, а тебя я упросила оставить здесь, со мной. Сказала, что… люблю тебя и не смогу без тебя жить! Они поверили и не стали настаивать, чтобы поселить нас отдельно. Думают, что ты - мой жених. Прости, я просто не знала, что делать!

Тир сильно вздрогнул, когда Мелисса подняла на него испуганные глаза, которые начали стремительно наполняться слезами, и поспешно присел рядом, обхватив ее хрупкие плечики своими сильными ладонями. Боги, что же он не подумал сразу, каково ей было! Остаться одной, в лесу, когда двое сильных и много значащих для нее мужчин бессовестно валяются в пыли, будучи в полном беспамятстве! Беспомощные и отчаянно нуждающиеся в хорошем лекаре! При этом один из них смертельно ранен, а второй напрочь истощил магический резерв! Как раз после того, как на них напали, а кое-кто впервые в жизни (слишком рано!!) обратился к силе своей крови!! Тогда как она - совсем одна… бедная малышка!! Ведь ей всего шестнадцать, а тут - такие страшные испытания! Как же она должна была бояться, как рисковала, прося помощи у тех, к кому не должна была даже приближаться! Как плакала ночами, силясь унять нервную дрожь, идя бок о бок с незнакомыми (Темными!!) эльфами по чужому лесу, каждую секунду ожидая разоблачения!! Каждый день живя, как перед грядущим эшафотом, потому что им категорически запрещено даже приближаться к этому месту! И вот они здесь, в Темном Лесу, в самом его сердце, рядом с Темным Владыкой и Хранителями Знаний, которые в мгновение ока сообразят, КОГО занесла им в гости щедрая Судьба…

И Мелисса прекрасно это понимала. Знала, когда видела удивленные лица Темных. Знала, когда умоляла их о помощи и потом на подгибающихся ногах шла в сторону ненавистного Темного Леса, от одного вида которого по коже бежали громадные мурашки. Когда входила под сень гигантских деревьев, пугаясь еще больше и не понимая, что им потом придется пережить. Но она все равно рискнула, так как за друзей волновалась гораздо больше. А потому стиснула зубы, загнала позорные страхи как можно глубже и вошла в это жуткое место с гордо поднятой головой.

- Прости, - раскаяно прошептал Тир, обнимая задрожавшую девушку. - Конечно, ты поступила правильно. Другого пути не было. Это мы тебя подвели, это мы не справились, не увидели, не сумели предотвратить. Ты ни в чем не виновата, маленькая. Все хорошо, я не сержусь, и никто тебя не осудит. В конце концов, убивать нас точно не станут, а вот Валу действительно помогут. Он будет жить, и это главное. Ты все сделала, как надо. Ты очень смелая, и я тобой горжусь. Спасибо, что спасла нам жизнь.

- Но ты…

- Я справлюсь.

- Нет, тебе нельзя, - горячо зашептала Мелисса, прижимаясь испуганным ребенком. - Это вчера никто не понял, потому что было темно и до нас никому не было дела. Но скоро кто-нибудь решит разузнать подробности (не думаю, что Патрульные умолчат о той выжженной поляне!), и тогда…

- Ничего, - преувеличенно бодро отозвался эльф. - Пусть допрашивают, если хотят. Мне только лицо надо хорошо закрыть, да перчаток не снимать. А тебе - не смотреть им прямо в глаза. Если нас приняли за людей, то не станут долго задерживать: эльфы не слишком жалуют смертных, особенно Темные. То, что я коснулся магии, слишком незначительное происшествие, чтобы им заинтересовались. Тем более, когда до Темного Леса неделя пути. Подумаешь, чудо… мало ли Огненных магов шатается по дорогам Интариса? В конце концов, это могла быть и не моя работа, а простая ошибка того, другого, которого я поджарил. Пока Огонь во мне дремлет, они не почувствуют подвоха. А Владыке вовсе нет никакого дела до жалких людишек, испросивших помощи у его подчиненных. Поэтому я уверен: как только Вал придет в себя, нас наверняка вежливо попросят убраться.

- А если они узнают его? - всхлипнула Милле.

- Не узнают, - уверенно ответил юноша. - У него правая рука здорово обгорела, я успел заметить. Татуировки почти не видно (там же сплошная рана теперь!), а значит, никто не поймет, что с нами ехал настоящий Страж. И никто не свяжет его с… но если вдруг спросят, то скажем, что он - наш телохранитель.

- Они почувствуют ложь!

- А мы не станет обманывать… слишком много. Тем более что про Вала все - сущая правда. Ему было велено за нами присматривать? Велено. Вот так мы и скажем, слово в слово. Добавим, что ты - подруга детства, которую я очень люблю (это тоже чистая правда!), а все остальное… не думаю, что кто-то будет вникать. Им нет дела до чужих проблем. Главное - не паниковать и натянуть капюшоны поглубже. Может, и обойдется… смотри!

Тир, торопливо сдернув с ложа свой изгвазданный плащ, спешно накинул его на плечи, обернулся, став неотличимым от обычного столба. Высокий лоб обвязал все той же тряпицей, чтобы смоляные пряди и острые уши не слишком бросались в глаза. Затем нахлобучил капюшон, надвинул как можно ниже и, сгорбившись, словно скрюченный болезнью дед, задорно подмигнул.

- Вот так. Никто и не поймет, в чем дело. А если попросят снять, я скажу, что не могу этого сделать, потому как болен заразной болезнью или… ну, мы что-нибудь придумаем.

Мелисса только вздохнула.

- Боюсь, это не поможет: у тебя глаза слишком ярко светятся.

- У тебя тоже. Но тут ничего не изменишь: наведенные чары мне недоступны… вернее, я просто еще не умею (кто ж знал, что Огонь проявится так рано?!). Да и почуют они магию. Так что будем смотреть в пол, прятать руки и делать вид, что страшно напуганы.

- Мне не придется делать вид, - пробормотала девушка, послушно натягивая свой плащ. - Я действительно боюсь. Если тебя только увидят…

- Перестань.

- Но…

- Глупенькая, - беззвучно рассмеялся Тир. - Нас же не собираются убивать!

- Пока - нет.

- Милле, что за настрой? Даже если все вскроется, нас не тронут и пальцем.

- Не дай бог, вскроется! - снова испугалась девушка. - Думаешь, я ИХ боюсь?! Да ты знаешь, как нам потом попадет?! Мама будет сильно сердится!

Тир тяжело вздохнул. Да, будет. И вот ЭТО уже - настоящая проблема, потому что мама Милле, когда сердится, бывает ой, какая суровая. Упаси Бездна, попадешься под горячую руку! Никого не побоится: ни Темных, ни Светлых, ни короля, ни самого Владыку - так накажет, что потом с месяц сидеть на лавке не сможешь. Она это умеет. Может, только Вал и не побоится возражать. Ну, и отец, конечно. Но в этом юный эльф был совсем не уверен, особенно после того, как вскроется правда о том, что они с Мелиссой умудрились в первые же пару недель своей свободы нарваться на Темных. Да не абы как, а самым нелепым образом влезли прямиком в этот дурацкий Лес.

Он невольно вжал голову в плечи, а Милле тихонько шмыгнула носом.

- У нас не было выбора, - неуверенно озвучил свою тревогу эльф.

- Это у меня не было выбора! - сердито поправила его девушка. - Это я вас сюда затащила! А ты ничего не знал! И Вал, между прочим, тоже! Это по моей вине так получилось! И это меня накажут, если мама узнает!

Он только вздохнул.

- Нет, маленькая. Накажут как раз меня: за то, что не уследил, не помог, не предусмотрел… да еще Огонь этот, от которого мы все чуть не погибли! Я должен был тебя защищать, а не наоборот. Прости.

- Но ты же не специально!

- Нет, конечно, но незнание вины не освобождает от ответственности. Сама знаешь. А если еще выяснится, что я оплошал настолько, что тебе пришлось ради меня обращаться за помощью к Темным…

Мелисса нервно поежилась.

- И если вдруг выяснится, что оплошал Вал…

Дети дружно переглянулись и вконец помрачнели: им не нужно было гадать, во что превратится усталый Страж, который так настаивал на этой поездке в Аккмал. Родину, мол, повидать. Мир посмотреть, себя показать… от него не останется даже воспоминаний!

- Скверно будет, - совсем мрачно выдал их общую мысль Тир и окончательно скис.

- Может, обойдется? - робко предположила Мелисса. - Мы спокойно дождемся Вала, посидим тут, сколько потребуется, а потом тихонько уйдем. Зачем мы им нужны? Я могу сделать так, что нами никто не заинтересуется. А если вдруг и захочет что-то узнать, то тут же забудет свои вопросы. И о Вале тоже забудет.

- Не вздумай!

- А что? Я осторожно, чуть-чуть коснусь, и никто ничего не поймет: мою магию не засечь даже эльфам. Зато мы будет в полной безопасности. С Хранителями, конечно, мне не справится, но им мы без надобности - своих дел полно, чтобы интересоваться еще и нами. А как только Вал придет в себя, тут же сбежим.

Тир сердито сверкнул глазами.

- Я кому сказал - не смей! Хватит того, что тебя трое Патрульных будут всю оставшуюся жизнь помнить! Незачем так рисковать. Тем более, если можно обойтись без риска. Думаешь, ты для них - менее ценная добыча, чем я?!

Милле смущенно потупилась.

- Вот именно. Так что сидим тихо, молчим и делаем вид, что благоговеем. А ты вообще - смотришь исключительно в пол, будто не понимаешь ни слова! Ясно?

- Да. Я постараюсь не привлекать внимания.

- Хорошо, потому что у меня нет никакого желания взрывать этот Лес из-за того, что ты еще плохо умеешь…

- Эй, вы двое! - вдруг властно потребовал кто-то снаружи, и на одной из стен тугие побеги внезапно подались в стороны, открыв залитый солнечным светом дверной проем, а в нем - закованную в изящную кольчугу стройную фигуру эльфа. Незнакомый Темный окинул быстрым взглядом крохотное помещение, в котором сидели пленники. Убедился, что раненый мальчишка пришел в себя. Придирчиво оглядел заплаканное лицо человечки, которое она безуспешно попыталась скрыть за торопливо накинутым капюшоном. Негромко хмыкнул (а хороша, малышка!) и коротким кивком указал на проем.

- На выход! С вами хотят пообщаться.

- Зачем? - напряженно уточнил Тир, намеренно сделав голос низким и хриплым, как у простуженного пса.

- Не твое дело. Шевелитесь! - эльф сверкнул зелеными глазами, недвусмысленно погладив рукоять искусно выполненных рукоятей своих парных клинков. - И гордитесь оказанной честью: Владыка велел привести вас в свои Чертоги, а там мало кто побывал из смертных. Так что вам, можно сказать, повезло. Но Совет желает знать, каким образом вы двое связаны с человеческим магом, устроившим бойню в окрестностях Интариса, гибелью наследника престола и покушением на короля Мирдаиса. И если его удовлетворять ваши ответы, возможно… очень возможно, что ваш друг останется жив, а вам вскоре позволят уйти. Все понятно? Тогда на выход!

Перворожденный насмешливо оглядел резко побледневшее лицо Мелиссы, перевел взгляд на внезапно пошатнувшегося юношу, у которого против воли вырвался сдавленный стон, и быстро вышел, весьма довольный произведенным впечатлением. А они в ужасе переглянулись и одновременно сглотнули: кажется, судьба во второй раз сыграла с ними злую шутку. - Глава 4 Ночи в Серых Пределах, как выяснилось, наступают быстро. Незаметно подкрадываются хищным зверем и накрывают тебя сплошным черным покрывалом, заставляя изумленно моргать, лихорадочно вспоминать, не пропустил ли ты чего важного в этой жизни, и гадать, кто посмел так резко выключить свет.

Едва на Левую Заставу рухнул непроглядный мрак, эльфы одновременно встрепенулись. Не сговариваясь, выбрались из своих домов, где добросовестно просидели почти весь день, а затем подтянулись к мягко журчащему фонтану, который в свете невероятно крупных звезд утратил внешнюю неказистость и превратился в фейерверк сказочно красивых, радужных водяных каскадов. И оказался в темноте настолько красивым, что даже привычные ко всему остроухие некоторое время пораженно молчали, не в силах отвести глаз от этого маленького чуда.

Факелов Стражи по привычке не зажигали, поэтому человеческая Застава оказалась погружена в абсолютную темноту, но никто не испытывал неудобств: здешним обитателям свет был без надобности, а раскосые глаза эльфов без труда различали любые детали даже в кромешной тьме. Так что, ничуть не смутившись, они с удвоенным интересом принялись смотреть по сторонам, надеясь, что не зря сюда приехали, что молодой лорд соизволит принять их скромное посольство, что им удастся попросить его совершить небольшую прогулку и что при этом они не нарвутся на категорический отказ.

Линнувиэль почувствовал, что от еле сдерживаемого волнения у него начинают подрагивать пальцы. Смешно, конечно, страшиться встречи с Отреченным, но он ничего не мог с собой поделать: о лорде Торриэле Илле Л'аэртэ ходило столько слухов, что просто не знаешь, чему и верить. Говорили, что он обрел в Пределах страшную силу, во многом превосходящую даже силу Темного Владыки. Говорили, что он спокойно живет среди злобных хмер и ни одна из них не смеет его тронуть. Что понимает язык здешних животных, а их многочисленные яды на него совсем не действуют. Говорили также, что он каким-то неведомым образом подчинил себе древний Лабиринт, созданный еще Владыкой Изиаром, забрал его силу и теперь ни один Перворожденный не сумеет сравниться с ним в бою. Еще говорили, что именно он убил старшего наследника престола, а двадцать лет назад и вовсе посмел открыто выступить против воли родного отца. Причем, сделал это перед смертными, Светлыми и, что самое неприятное, гномами. При этом был крайне резок, невероятно дерзок, почти груб, но каким-то неведомым образом сумел по-настоящему напугать семерых Хранителей Знаний, присутствовавших при том трудном разговоре. А потом безнаказанно ушел, оставив обомлевших эльфов в состоянии глубокого шока.

Конечно, Линнувиэль этого не мог видеть, поскольку в то время еще не являлся Хранителем Знаний. Но сам факт, что в Пределы отправили именно его (единственного из угасающего Дома Л'аэртэ, кто не был замешан в той скверной истории с кровосмешением и кто не присутствовал на Большом Совете в Аккмале два десятилетия назад!) говорил о многом: получалось, Старейшины сильно опасались последнего отпрыска Владыки Изиара. Точнее, боялись его настолько, что даже для столь важного дела, какое предстояло нынче, выделили безусловно высокие, но все же не самые главные (точнее, не незаменимые) для Темных чины. Иными словами, не исключали того, что неожиданное посольство может и не вернуться в родной Лес.

Признаться, это немного нервировало.

Линнувиэль, незаметно покосившись на напряженные лица своих спутников, немедленно убедился: к ним в головы тоже приходили подобные мысли. Причем, ко всем. Кроме, пожалуй, леди Мирены, но у той была немного другая задача. И, судя по глубокому вырезу роскошного бархатного платья, плотно обтягивающего тонкий стан одной из прекраснейших женщин Темного Леса и выразительно подчеркивающего все ее прелести, по ярко горящим глазам и волнующей улыбке на чувственных губах, юная дочь Дома Маллентэ явно собиралась исполнить свою важную миссию на "отлично". Пожалуй, это будет хороший ход: мало кто сможет устоять против такой атаки. Особенно тот, кто уже много лет избегает общения с представителями (и представительницами!) своего народа.

- Ишь, какие нетерпеливые, - насмешливо хмыкнул незнакомый голос со стороны. - Я-то думал, вас приглашать придется на встречу, а вы вон как… едва не приплясываете на месте. Похоже, здорово вашего Владыку припекло, раз отправил сюда аж семерых остроухих?

Маликон и Корвин одновременно поморщились: полнейшее отсутствие такта у смертных начинало порядком раздражать. Они с достоинством повернулись, чтобы срезать наглеца резкой фразой, но к собственному удивлению на прежнем месте никого не обнаружили. Лишь короткий вихрь просвистел перед их точеными носами, да легкий ветерок взъерошил черные гривы. А спустя долю секунды "вихрь" материализовался на бортике фонтана, деловито кивнул и, демонстративно сложив могучие руки на груди, с легкой насмешкой уставился на ошарашенных эльфов.

Незнакомый Страж оказался поджарым мужчиной неопределенного возраста - широкоплечим, массивным и весьма внушительным, что в свете его поражающей воображение скорости казалось несколько странным и слегка… гм, необычным. Темноволосый, коротко стриженный, с жестким хищным лицом опытного воина. Матерый, крепкий, с властным взглядом прищуренных глаз цвета спелой сливы. Смертоносный, словно дикая хмера на охоте, но поразительно спокойный. Даже безмятежный, если не сказать больше. И на его правом предплечье красовалась небольшая татуировка в виде собачьего когтя, срывающего с неба звезду.

Линнувиэль никогда раньше не встречал настоящих Гончих, а потому нередко посмеивался про себя над невероятными байками, рассказанными об этих странных людях. Ни на грош не верил в слухи и каждый раз неизменно качал головой, сетуя на доверчивость некоторых неразумных сородичей. Но вот сейчас, глядя в холодные глаза этого необычного человека, вдруг почувствовал себя крайне неуютно. Всем существом осознал, что стоящий напротив Страж может стать невероятно опасным противником. С легкостью встанет против любого из них и, скорее всего, выйдет из этой схватки победителем.

Сартас внимательно оглядел чужака и сразу ощутил: да, это правда. Сейчас перед ним был достойный соперник, заслуживающий уважения и признания. Равный, если не более умелый. Невероятно опасный боец. Поэтому вместо того, чтобы разразиться ядовитой тирадой, семисотлетний эльф смирил уязвленную гордость и чуть наклонил голову.

- Шранк! Зараза… - проворчал подошедший Урантар и сердито зыркнул исподлобья. - Ты чего так поздно? Я уж замучился твою работу выполнять!

Гончая хищно усмехнулась.

- Брось, тебе ж в радость: молодость вспомнил, сопляков погонял вдосталь. Думаешь, я не заметил, что у Мухи опять морда постная? Или то, что народ на стене дерганый? Да и Кузнечику ты нагоняй отвесил - будь здоров. Чего опять к нему привязался? Он мой, если помнишь.

- Теперь они все твои, - буркнул Седой и кинул быстрый взгляд на Гончую. - Как заметил-то? Я ж не велел никому болтать.

- Работа такая. Сам мне ярмо на шею повесил.

- Не я. Всей Заставой, если помнишь, выбирали Воеводу. А Кузнечику за дело досталось: он мне полстены развалил на заднем дворе, когда скачки свои опять пробовал. Говорил ему "аккуратнее", так нет же - прыгнул прямо со стены, а колонны-то не стальные! Короче, вмял в землю, да и…

Шранк тихо фыркнул и примирительно хлопнул старого друга по плечу.

- Брось. Кузнечик всего лишь перестарался, не рассчитав силы, а ты и через сто лет будешь у них в авторитете. Зато теперь и Волкодавы, и Гончие сидят под одним крылом, а не по-отдельности, как раньше. Белик тоже не возражает, а потому этим обормотам просто некуда деваться: если не обломаю я, поможет Вожак. Или Траш от себя добавит. Так что не боись, все путем будет.

Урантар покосился на старательно прислушивающихся эльфов и тяжело вздохнул.

- Ладно, там посмотрим. А где Таррэн? К нему тут, это… типа, посланники явились. Целый день ждут - совсем измаялись.

- А-а-а, засланцы, как говорит наш малыш? Долго же их не было, - Шранк мельком оглядел напряженные лица Перворожденных и неприятно пожевал губами. - Думал, вовсе не объявятся, а они вон как - просто припозднились… гм… да не волнуйся: остроухий обещал прийти. Как со Впадиной закончит, так и явится.

- Опять с кошками своими возится?

- Точно. Траш вчера уговорила, вот он и обещал помочь, потому так и долго… ну, наконец-то! Его только за смертью посылать! Вот он, ваш драгоценный лорд, сейчас появится.

Седой и новый Воевода дружно повернули головы к наружной стене и удовлетворенно кивнули, когда над острыми зубцами промелькнула мимолетная тень. Правда, так быстро, что взбудораженные эльфы не сразу сообразили, в чем дело, и, конечно, не заметили, что следом за первой стремительно проскользнула еще пара странноватых силуэтов. Но когда через несколько томительных секунд темнота на площади неторопливо расступилась, а к фонтану мягкой поступью шагнула массивная фигура, у них дружно заколотились сердца.

Сначала из кромешного, непроницаемого даже для глаз бессмертных мрака проступили непривычно широкие для Перворожденного плечи. Простая кожаная куртка с нашитой сверху странноватой мерцающей чешуей из шкуры неизвестного зверя. Тонкой выделки белоснежная рубаха, небрежно расстегнутая на груди. Широкий пояс с удивительной работы ножами. Обязательные родовые клинки в потертых ножнах на спине. Сверху трепещет на ветру роскошная черная грива, не по канонам забранная в длинный конский хвост. Затем показалось удивительно правильное лицо, которое ни один Темный не смог бы забыть даже на смертном одре, потому что Владыка Изиар неизменно проявлялся в каждом своем потомке: точеные скулы, твердый подбородок, выдающий породу, высокий лоб, строгий обвод губ… и, наконец, в темноте двумя яркими изумрудами свернули пронзительные глаза, в глубине которых тихонько тлел знаменитый Огонь Жизни. Тот самый, за который весь Род Л'аэртэ считался проклятым и который одновременно подарил ему огромную власть.

Линнувиэль не раз видел этот Огонь в глазах Темного Владыки. Не раз замечал его и в собственных радужках, потому что, хоть и не являлся прямым носителем крови Изиара, все же был достаточно близок к правящему Дому, чтобы владеть небольшой толикой этой страшноватой магии. Но никогда в жизни ему не доводилось видеть столь мощного и ровного пламени - казалось, Торриэль Илле Л'аэртэ просто светится изнутри этим поразительно чистым светом. Светится даже сейчас, когда абсолютно спокоен, хотя обычно для этого надо находиться в состоянии неконтролируемого бешенства.

Младший Хранитель лишь на краткий миг заглянул в эти странные глаза и неожиданно понял: перед ним действительно стоит истинный наследник Изиара. Великий маг, добровольно отказавшийся от своей огромной силы. Отреченный, что посмел с гордостью носить этот горький титул. Последний потомок древнего Рода. Единственный выживший в недрах Лабиринта Безумия. Новый Повелитель Серых Пределов, строгий Хозяин Проклятого Леса. Причем он, кажется, полностью соответствовал тем невероятным слухам, что в таком множестве бродили вокруг его загадочной личности.

- Приветствую вас, лорд Торриэль, - почтительно поклонился Линнувиэль и потому не увидел, как возле младшего сына Темного Владыки нарисовались две громадные тени с хищно оскаленными мордами, и не сразу понял, отчего его спутники вдруг обратились в молчаливые, неподвижные, покрывающиеся холодным липким потом статуи. Но, не слыша ответа, непонимающе поднял глаза и тоже обомлел, с ужасом распознав самых страшных хищников Серых Пределов - две взрослые хмеры радостно улыбнулись ему и приветственно рыкнули.

Одна была чуть поменьше, с невозможными зелеными глазами, почти неотличимыми от глаз Перворожденных, с высоким частоколом костяных шипов вдоль игриво изогнутого хребта, с острым жалом на конце длинного гибкого хвоста и заметно подрубленным правым ухом. Зато вторая… эльфы мысленно содрогнулись, когда на свет шагнула туша чуть ли не вдвое крупнее и внимательно уставилась на них подозрительно разумными глазищами - крупными, ярко желтыми и насыщенными, словно густой янтарь под солнечными лучами.

Леди Мирена, машинально отшатнувшись, проворно спряталась за спинами собратьев, дрожа всем телом и напрочь позабыв про то, что собиралась сегодня сиять и привлекать внимание. А зверюги издали странный мурлыкающий звук и плотоядно облизнулись.

- Нет, - ответил вслух Таррэн, рассеянно поглаживая страшноватые шипастые головы и пристально рассматривая нежданных гостей. - Есть их нельзя. По крайней мере, пока. Пугать тоже не надо - все-таки они не по своей воле сюда пришли, а в силу необходимости и под немалым давлением сверху. Что же касается оружия… если не будет конфликтов, не смейте ничего не портить. Особенно тебя касается, изменник! Понял? Чтоб клинки не перекусывал и кольчуги зубами не портил! А то знаю я твою натуру - чуть зазеваешься, и ковать им потом себе новые мечи с доспехами.

Огромный самец хмеры разочарованно вздохнул и огорченно опустил высоченный гребень. Ну вот, а он так надеялся на славное развлечение.

- Так, теперь с вами, - властно продолжил Таррэн, сделав вид, что не понимает причин проступившего на лицах сородичей ужаса. - Кошек бояться не надо: они разумны и не станут вредить, пока вы не представляете для нас угрозы. Второе: забудьте про Торриэля - здесь меня знают под другим именем, и это - такой же закон, как Тропа Смертников для предателей. Третье: я выслушаю ваше дело, но лишь для того, чтобы Темный Лес не вздумал присылать сюда еще кого-то. Наконец, четвертое: у вас есть ровно полчаса до того, как я уйду и забуду об этом разговоре. Все ясно? Время пошло.

Перворожденные откровенно растерялись. Нет, понятно, что с распростертыми объятиями, имея наготове горячие пироги и славное эльфийское вино, их здесь никто не встретил. Понятно, что молодой лорд не в восторге от подобных гостей, но такой ледяной отповеди они все равно не ожидали.

- О, как завернул, - в полнейшей тишине прищелкнул языком Шранк, а Урантар, ни мало не смущаясь присутствием посторонних, довольно кивнул:

- Точно. Моя школа.

- Наша! - строго поправил его незаметно подобравшийся еще один Страж - непривычно худой, с длинным лицом, правую половину которого пересекал безобразный шрам. Но такой же седой, как и бывший Воевода.

- Ты откуда взялся, долговязый?! - дружно обернулись Стражи.

- Слышал, у вас тут весело, вот и пришел поучаствовать, - хмыкнул Стриж и деловито пристроился рядом с другом, невинно поглядывая на Таррэна и его, слегка пришибленных происходящим, родичей. Тот хмуро покосился на весельчаков, ровным рядком выстроившихся вдоль стены и ехидно взирающих на его попытки разобраться с делами как можно скорее, и, поморщившись, мысленно покачал головой. Правда, вслух сетовать на несерьезных "помощничков" не стал: эти трое неисправимы. Только время зря потратишь, да завязнешь с ними по самые уши.

Линнувиэль нерешительно помялся.

- Мой лорд?

- С чем пришли? - напряженно спросил Таррэн, даже не думая отвечать на вежливое приветствие. - Мне кажется, мы уже решили с Лесом все проблемы: вы меня не трогаете, а я не вмешиваюсь в ваши дела. Тогда что случилось? Зачем вас отправили в Пределы? Неужели обо мне все-таки решили вспомнить?

- Да, мой лорд, - невесело согласился Младший Хранитель. - Мне жаль, что пришлось потревожить ваше уединение (Урантар на эту глупость неприлично громко хмыкнул), но несколько месяцев назад случилось нечто, во что вы не можете не вмешаться. Владыка Л'аэртэ отправил вам Зов, но оказалось, что в Серые Пределы не проникает магия, поэтому мы здесь и привезли вам… вот это.

Линнувиэль осторожно, нервно поглядывая на свирепых хищников, достал из сумки тяжелый свиток, украшенный личным знаком Темного Владыки - искусно выполненным оттиском Великого Дракона, обвившегося вокруг раскидистого Ясеня, и с новым поклоном передал последнему, единственному, чудом выжившему наследнику трона.

Таррэн нахмурился и, полный нехороших предчувствий, одним движением сорвал магическую печать. Стремительно развернул тонкий пергамент, быстро пробежал глазами по изящно выписанным строчкам. Внутренне холодея, вчитался. На долгое мгновение окаменел и, наконец, неверяще вскинул голову.

- Это что, шутка?!

- Нет, мой лорд, - почти прошептал Хранитель. - Все именно так и обстоит: очень плохо. Хуже некуда. Просто ужасно. Настолько, что мы даже рискнули искать вас здесь.

- Как это могло случиться?!

- Простите, мой лорд, - торопливо пробормотал Линнувиэль, опасливо косясь на встревожено рыкнувших хмер. - Мы мало знаем. Владыка лишь велел найти вас и лично передать, что Темный трон… довольно скоро опустеет. И что он настоятельно просит вас вернуться.

Резко посерьезневшие Стражи странно переглянулись, но Таррэн не обратил никакого внимания: он снова и снова читал короткое письмо, написанное собственноручно (что вообще немыслимо!) Владыкой Л'аэртэ, и с каждым разом его лицо мрачнело все больше. Надеясь, что это какая-то ошибка и что на самом деле он что-то недопонял, не дочитал или не додумал, наследник Изиара неверяще пробегал по сухим строчкам, скупо сообщающим ему о причинах такого решения. Кратко излагающим неоспоримые факты скорого угасания отца. И лишь в самом конце, всего в четырех коротких словах открывающим всю глубину отчаяния, с которым писалось это послание: умоляю тебя, сын мой…

Темные эльфы почтительно замерли, стараясь по его неподвижному, будто окаменевшему лицу определить, насколько сильно молодого лорда задела эта искренняя мольба, но Таррэн недвижимо стоял возле мягко переливающегося фонтана и по-прежнему молчал. Рядом двумя жутковатыми монстрами поднялись обе хмеры, с тревогой всматриваясь в его потемневшие глаза и пытаясь сообразить, чем тут можно помочь. Тонкий пергамент стремительно намокал под мельчайшими водными брызгами, через некоторое время чернила начали расплываться и таять, но эльф не заметил и этого. Он все так же молча стоял и лихорадочно перерывал память в поисках ответа на внезапно обрушившийся на него, словно гром среди ясного неба, животрепещущий вопрос.

Он прекрасно знал, что в его Роду у мужчин было два тяжелых проклятия: ненавистный Огонь Жизни, от которого он столько времени пытался избавиться, и острая необходимость в наследниках, которая была тем более важной, что с момента достижения второго совершеннолетия эта возможность утрачивалась эльфами навсегда. А еще - непременная гибель любой несчастной, что согласилась бы стать им парой и принести долгожданного первенца: Огонь Жизни не щадил никого. Было ли так задумано самим Проклятым Владыкой, чтобы сила не ушла из Рода слишком быстро, или же это мудрая природа изобрела столь гнусное ограничение для потомков Проклятого - доподлинно неизвестно. Единственное, что было известно, что это - абсолютно достоверный факт, подтвержденный и неоднократно проверенный временем. Тот неумолимый рок, которого еще никому не удавалось избежать.

Именно по этой причине у Темного Владыки никогда не бывает настоящих возлюбленных - ни один здравомыслящий мужчина не желал бы смертной участи для любимой женщины. По этой же причине у него всегда было только двое сыновей - большего количества смертей Темный Лес просто не мог себе позволить. Поэтому же его потомки обладали столь мощной аурой. Поэтому же Л'аэртэ много тысячелетий сохраняли главенствующие позиции среди своих сородичей - сила Изиара проявлялась в его прямых потомках наиболее мощно. И так было испокон веков. Да, есть второстепенные ветви, есть Хранители, тоже способные призывать Огонь Жизни, но такой силы, как представители правящего Дома, они не смогли бы достичь и через тысячи лет.

Однако с этим проклятием Таррэн уже смирился и, как ни странно, сумел его обойти. Но было в некогда прочитанных им Хрониках кое-что другое. Что-то, о чем он, готовясь к неминуемой смерти в Лабиринте, за ненужностью подзабыл. Упустил из виду, потому что прежде считал, что просто не доживет до того времени, когда этот новый рок его коснется. Тем более тогда, когда был жив старший брат, которому пророчили великое будущее и готовились посадить на треклятый трон. В те дни он нашел в старых записях Хранителях еще одну крохотную оговорку для представителей своего древнего Рода. Еще одну коварную насмешку, оставленную Владыкой Изиаром.

И называлась она Уходом.

Испокон веков каждому, кто вступал на Темный трон, была отмерена великая сила, заключенная в крови и той магии, что она с собой несла. Каждому Владыке было необходимо оставить после себя двоих наследников, чтобы Род не прервался, а накопленная за века магия не пропала бесследно. Каждому было велено хранить свой народ от утраты древних традиций, и отпускалось на это достаточно времени: примерно два тысячелетия. А после них… мало кто знает, что именно заключал в себе Уход. Однако двухтысячелетний рубеж до сих пор не перешагнул ни один из прямых потомков Изиара. Едва близилась роковая дата, как полные силы правители эльфов начинали без видимых причин угасать и терять свою силу - ровно до тех пор, пока она окончательно не иссякала и не покидала тело. Вместе с жизнью. От этого не было спасения, здесь не помогала магия, оказывались бесполезны амулеты и целебные травы. За долгие девять эпох Перворожденные испробовали все, но результата не достигли: их могучие Владыки неизменно уходили из жизни, освобождая место своим более молодым сыновьям.

Таррэн знал об этом, но прежде не придавал особого значения, потому что сперва не считал себя тем, кто сумеет дотянуть до этого немыслимо далекого срока. А потом был безумно счастлив тем, что имел, и не собирался упускать ни одного дня своей новой, потрясающе насыщенной жизни, в которой теперь была Белка и подаренное ей двойное счастье. В которой нашлись верные друзья, Траш с Каррашем, послушный его воле Лес и все остальное, о чем можно только мечтать. Отец довольно молод (двадцать лет назад едва перешагнул тысячелетний рубеж!), казалось бы, должен еще долго здравствовать и спокойно царствовать… а тут - это послание, в котором он неожиданно описывает несомненные признаки скорого угасания.

Трудно сказать, когда Темный Владыка заметил эти грозные симптомы. Может, год назад. Может, и все десять. Для почти бессмертного такая малая разница не имеет существенного значения. Но раз он решился нарушить почти двадцатилетнее молчание и обратился к предателю-сыну напрямую, значит, действительно испробовал все, что мог. И, значит, времени осталось не слишком много.

"Вот только что это дает? - Таррэн прикрыл потяжелевшие веки. - Трон - однозначно нет. Это не для меня и Белка никогда не станет жить в Темном Лесу. Траш тоже будет неуютно, да и не след мне быть далеко от Проклятого Леса - Лабиринту нужен Хозяин. Зачем возвращаться? Чтобы увидеть его смерть? Его муки и отчаяние? Чтобы позлорадствовать? Нет, мне это тоже не нужно. Тогда что? Опять предстать перед Советом Старейшин, отказаться снова и тем самым причинить ему еще большую боль?"

Темный эльф тяжело вздохнул. Все это он понимал, обо всем не раз думал, когда уходил в Серые Пределы. Казалось, уходил навсегда - уверенный в своей правоте, непокоренный, безжалостно отринувший свой Род. Он надежно разорвал старые связи, постарался забыть о прошлом, об убитом брате, своих обидах и вечном пренебрежении, выказываемом Хранителями недостойному сыну Темного Леса, что вздумал некогда так вызывающе себя вести. Забыл о полных презрения взглядах и искреннем ужасе при виде своих новых подданных.

А вот теперь его просят вернуться?!

Таррэн в очередной раз покачал головой: в конце свитка под личной печатью отца скромно притулились все семь подписей Хранителей Знаний, и он с трудом мог себе представить, до чего им нужно было дойти, чтобы заставить себя подписаться под этой отчаянной мольбой.

Нет, не сказать, что он вдруг воспылал сыновними чувствами и разом позабыл то, что пришлось испытать когда-то в Священной Роще Мира. Позабыл об обрушившемся на его плечи чувстве вины и тех двадцати жизнях, которые были принесены в жертву ради выживания его народа. Он не хотел бы возвращаться к тому, что случилось, это правда. Но не прийти в последние месяцы жизни уставшего от борьбы отца и не проститься с ним будет еще подлее, чем наблюдать со стороны за его последними вздохами. Не прийти сейчас - значит, предать его снова. Значит, оставить одного и бросить на растерзание знатному воронью, которое непременно соберется со всех уголков Лиары, чтобы насладиться чужой агонией. Не зря еще в прошлый раз показалось, что он был каким-то изможденным! Выходит, уже тогда что-то чувствовал? Знал, но гордо промолчал, как и положено великому лорду древнего Дома? Высокомерный, как все они, полный презрения к низшим расам… а теперь Владыке осталось чуть больше месяца. Вряд ли он решился бы написать раньше. Вряд ли стал бы умолять о разговоре (всего лишь о разговоре с глазу на глаз!), если бы не ощущал себя действительно убитым.

Но вернуться…

- Таррэн? - осторожно вмешался Шранк, тронув друга за плечо, отчего Темный эльф сильно вздрогнул и внезапно очнулся. Несколько секунд постоял неподвижно, взвешивая все "за" и "против", недолго поколебался, но затем опустился перед тревожно фыркнувшей Траш на корточки и внимательно заглянул в ее зеленые глаза.

- Найди Белку, девочка, - беззвучно шепнул Таррэн, мысленно передавая громадной хмере все то, что узнал и понял сейчас. Свои тревоги, сомнения и предположения, свои смутные предчувствия и даже страхи. - Найди и расскажи, в чем дело. Пусть возвращается немедленно и приведет с собой Ракшу. Пусть приходит вся стая. Она нужна мне. Беги, моя красавица, и передай, что это очень важно.

Траш глухо заворчала, всматриваясь в глаза хозяина и друга, потому что хорошо почувствовала причину его сомнений. Какое-то мгновение помедлила, нехорошо косясь на застывших соляными столбами эльфов, предупреждающе рыкнула, а затем серой тенью размазалась в ночи. Скрылась из глаз громадными, но абсолютно бесшумными скачками, перемахнула высокие зубья и пропала за наружной стеной. Карраш проводил спешащую подругу долгим взглядом, явно жалея, что не сможет пойти за ней, но не решился оставить Заставу без присмотра. А потому обогнул замерших в недоумении эльфов, ловко забрался на одну из плоских крыш неподалеку и там затаился, полностью слившись с камнями и стеной, но пристально наблюдая за тем, что творится во дворе.

Таррэн со вздохом поднялся, тяжело взглянул на неловко мнущихся сородичей. И те невольно вздрогнули, когда увидели его лицо - жесткое, напряженное, невероятно сосредоточенное, на котором двумя алыми провалами зияла огненная бездна. Кажется, скорбное известие все же не оставило его равнодушным. Вот только… не надумает ли наследник Изиара сорвать раздражение на невезучих гонцах? Говорят, владеющие Огнем Жизни способны и не на такое.

- Завтра вы уезжаете обратно, - неестественно ровно известил их Таррэн, и у Линнувиэля сердце с протяжным стоном упало куда-то вниз. Аззар тревожно переглянулся с Атталисом, а Корвин заметно помрачнел. - На рассвете вы должны быть готовы покинуть Заставу. Это приказ.

- Но, мой лорд…

- Умолкни!

Младший Хранитель поспешно прикусил язык.

- Я не договорил, - нехорошо прищурился наследник Темного трона. - Завтра перед отъездом я сообщу вам свое окончательное решение, но вы в любом случае уходите: со мной или без меня. А сейчас разговор окончен, вы свободны. Урантар, Шранк, нам надо многое обсудить. Жду вас внутри.

Таррэн резко развернулся и, будто позабыв о сородичах, стремительным шагом направился прочь. Те непонимающе переглянулись, а потом нерешительно качнулись следом, не совсем понимая, как реагировать на такой исход. Это что, аудиенция закончена и им теперь до утра мучиться в сомнениях? Гадать на звездах, надеясь на то, что их не пристукнут от злости здесь, а потом не изжарят заживо дома? За обидную неудачу, после которой у Темного Леса больше не останется Владыки? И все потому, что молодой лорд не желает решить этот наиважнейший для Леса вопрос немедленно?!

Линнувиэль опрометчиво шагнул следом.

- Не стоит, - остановил его Урантар. - Лучше отоспитесь и отдохните. Если он надумает идти, то гнать будет так, что вы надолго позабудете про отдых. А если нет, то все равно имеет смысл отлежаться, потому как сон никогда лишним не бывает. Тем более, в Пределах. И тем более, когда ОН так неспокоен. Сами должны понимать, что бывает, если разозлить такого мага, как наш взрывоопасный Таррэн. Или думаете, Лабиринт добавил ему покладистости?

Перворожденные дружно поджали губы, но возражать не стали: похоже, седой Страж знал наследника Изиара очень хорошо. Зря не посоветует. Да и у них до сих пор не прошло оцепенение от мимолетного взгляда молодого лорда.

- Похоже, дело - дрянь, - вдруг покачал головой Стриж. - А это значит, парни, что я с вами… Эй! Кто там наверху? Крикните Литуру, чтоб спустился на пару минут! Дело к нему есть! И пусть не отговаривается тем, что Вейна вернулась с маленьким! Тащите сюда своего вертлявого Вожака и скажите, что я велел! А если этот герой-любовник не появится здесь через два удара сердца, я сильно расстроюсь и начну сожалеть, что уступил ему свое место!

- Сделаем, Стриж, не шуми, - лениво отозвался кто-то со стены и негромко звякнул подкованным сапогом. - Одна нога здесь, вторая там.

- Вот и ладно, - перевел дух Стриж и толкнул Седого под ребра. - Чего встал? Дуй давай в зал, пока остроухий не разнес его к Торку! Сам знаешь: без Белика он горазд вспыхивать, как факел, а у нас второго обеденного помещения нет. Пока еще малыш вернется…

Урантар мрачно взглянул на виновников сегодняшнего переполоха, все еще не решившихся покинуть площадь, а Шранк сердито сплюнул.

- Так и знал, что от Темных одни неприятности!

- Тебе-то чего переживать? - пробурчал Урантар. - Тебя никуда не зовут, да и не дело это - шляться пес знает где, когда Застава без Воеводы!

- Посмотрите, кто заговорил!

- Но-но! Я по делу ходил!

- Гм… считаешь, ушастый просто так рычит?

- Нет, не считаю.

- Тогда чего ж ты, старый пень, дураком прикидываешься? - ласково поинтересовался Шранк, нагоняя седого ворчуна. - Можно подумать, у тебя в ближайшее время будет другая возможность покомандовать вволю! Ну, решай быстрее: пойдешь на прежнее место или мне Стрижа уламывать?!

Урантар сердито насупился.

За последние годы он успел неплохо изучить своего остроухого друга, как научился со временем понимать выражение его необычных глаз. И, если верить ему, грядет что-то действительно мерзкое, а оставшиеся снаружи Темные - лишнее тому подтверждение. Иначе не приперлись бы они за тридевять земель и не смотрели бы вслед с такой страстной надеждой. Нужен он им. До зарезу нужен, и к бабке не ходи. Похоже, в Темном Лесу планируется, по меньшей мере, дворцовый переворот. А там, где переворот, непременно ищи предателей! И Таррэн, видимо, собирается влезть прямиком в этот гадюшник!

- Ладно, - неохотно сказал Урантар. - Пес с тобой: если Таррэн уйдет, ты его прикроешь, а то знаю я вас - вляпаетесь опять в какое-нибудь дерьмо, а вытаскивать - дядя!

- Спасибо… дядя, - хмыкнул Шранк и почти бегом помчался прочь, пока вспыльчивый Темный и в самом деле не спалил сгоряча половину Заставы. А в очередной раз пораженный Линнувиэль так и остался стоять с открытым ртом, силясь сообразить, что происходит, каким образом эти смертные так четко просчитали ситуацию, чем им грозит возможная компания смертоносной Гончей и вообще! Почему лорд Торриэль позволяет им так себя вести?! Да еще эти жуткие хмеры…

Опомнившись, он быстро поискал желтоглазого самца, нервно обшарил глазами близлежащие крыши, стены, далекие каменные зубцы, но закономерно никого не нашел, хотя нездоровое чужое внимание ощущал буквально кожей, и вот тогда обеспокоился по-настоящему. Куда подевался громадный зверь? Не ждет ли возможности вкусно поужинать? Не надумает ли напасть втихомолку, пока никто не видит? А что? Время позднее, тьма вокруг - хоть глаз выколи, а пары остроухих поутру наверняка никто не хватится… Хранитель зябко передернул плечами. Кажется, до него только теперь начал доходить смысл предупреждения Стража о "славных тушках" в качестве чьей-то закуски и искреннее пожелание не отходить далеко друг от друга. Он совсем не горел желанием оказаться первым в чужом меню, а потому со вздохом прекратил свое бесполезное занятие и поспешил вернуться в дом. Хотя бы потому, что треклятую хмеру он при всем желании не сможет ни увидеть, ни услышать, ни даже почуять (слишком скоры, сволочи), а во всем остальном присутствие посольства, похоже, больше ничего не решало.

Оставалось только покорно ждать и надеяться на чудо.


- Глава 5 Всю дорогу Тир старательно горбился и неловко прихрамывал на правую ногу, изредка шипя сквозь стиснутые зубы и делая вид, что вот-вот рухнет неподвижной колодой. Одной рукой он честно придерживался за перепуганную и слегка дрожащую девушку, а второй цепко ухватил без конца сваливающийся капюшон, у которого вдруг обнаружилось отвратительное свойство раздуваться от легчайшего порыва ветерка, а затем злорадно съезжать на затылок.

- Проклятье! - в очередной раз рыкнул он, делано споткнувшись о несуществующий камень, и на мгновение остановился. Но тут же получил чувствительный тычок в спину и, опасно покачнувшись, с душераздирающим вздохом поковылял дальше. Торк! Какие нетерпеливые достались конвоиры… однако, полный намерения добиться своего, уже через пару шагов он снова встал, тяжело дыша и чуть не издыхая. От повторного тычка едва не упал (не то, чтобы действительно его это тронуло, но любой человек должен был взвыть от боли). После чего закашлялся, неприлично повис на подруге, изображая обморок, и с гордостью отметил, что их невозмутимый провожатый в первый раз за все время обернулся.

Суровое лицо эльфа слегка нахмурилось, когда он понял, что двое смертных идут непростительно медленно. Причем, судя по всему, по вине раненого мальчишки, которого он посчитал вполне способным перенести небольшую прогулку. И, похоже, слегка переоценил его силы: сопляк едва дышал. Никак, помереть собрался?

Мелисса, ощутив на себе изучающий взгляд его холодных глаз, клещом вцепилась в плечо Тира и моментально застыла, словно при виде огромной ядовитой змеи. Ее губы предательски дрогнули: неужели понял? Заметил?! Сейчас побежит докладывать?!!

Тир, почувствовав ее тревогу, снова сильно покачнулся и едва не упал, отчего проклятый капюшон вернулся-таки на положенное место и укрыл его лицо до самого подбородка, надежно обезопасив от пытливого взгляда бессмертного. А тот вдруг поморщился и брезгливо скривился.

- Быстрее!

- Не могу, - хрипло возразил Тир, ободряюще сжав локоть Мелиссы, когда ее снова затрясло от ужаса. Он хорошо понимал, что боялась она не за себя, а исключительно за него. - Не видишь, еле иду? Совести, что ли, нет - гнать так, словно пятки подпалили? Тихо, родная, все хорошо. Я сейчас передохну и пойдем дальше.

Незнакомый провожатый с досадой поджал красиво очерченные губы, но посчитал дальнейший разговор ниже своего достоинства, а потому просто отвернулся и пошел дальше. Правда, немного медленнее, чем раньше, и Тир смог, наконец-то, спокойно осмотреться, не опасаясь неожиданного пинка от второго эльфа, шедшего за спиной.

В их положении это уже - большая победа.

Добившись своего, юноша довольно хмыкнул и безнаказанно стрельнул глазами по сторонам. Так, все ясно: их ведут в Чертоги - древний дворец Темного Владыки, что должен находиться в самом центре Темного Леса. Это видно по узкой зеленой тропке, вдоль которой все чаще мелькали смертоносные свиллы, умеющие выстреливать ядовитыми шипами на добрую сотню шагов; по подозрительно пустынному Лесу; по тому, как подобрались их провожатые; и по цветам, что усеивали живописные полянки неповторимым разноцветным ковром, от которого, к тому же, шел совершенно одуряющий аромат. Красные, розовые, фиолетовые, салатовые… нежных лепестков было так много, что с непривычки начинало рябить в глазах. И они постоянно трепетали, зазывно шелестели на ветру, игриво подмигивали, будто предлагали шагнуть в ту сторону и забыть обо всем. Вдоль цветочных натюрмортов - ровные ряды аккуратных зеленых кустиков, выглядевших так изящно, будто над ними только что поработал искусный садовник. Не подстриженных, разумеется, а специально выращенных таким образом, чтобы исключить саму возможность уклониться от намеченного маршрута. Не удивлюсь, если вдруг выяснится, что они могут с легкостью менять свое местоположение (например, окружая неведомого врага в плотное кольцо). А при желании способны выделять какую-нибудь редкостную гадость, чтобы неудачливый воришка (если ему вдруг повезет добраться в эти заповедные места) напоролся на нее всем телом и гарантированно испустил дух. Причем, не позднее, чем через два часа от момента получения ранки от крохотных шипов. Как раз так, чтобы и расспросить его можно, и не мучиться потом со способом наказания.

Тир в свои юные годы уже достаточно разбирался в ядах, чтобы мигом это определить.

За невинными с виду кустиками, больше похожими на ажурные произведения искусства, возвышались кусты поплотнее, повыше и повнушительнее, а за ними безмолвными стражами стояли величественные сосны, могучие дубы, незаметно растворившиеся среди них свиллы и совсем уж незнакомые деревья, о чьем предназначении можно было только догадываться.

Будь они с Мелиссой людьми, повисший в воздухе сладковатый аромат давно вскружил бы им головы, заставил бы расплываться в глупых улыбках и напрочь позабыть, зачем и для чего их ведут сквозь эту коварную тропку (наверняка, специально созданную ради таких вот наивных гостей!). Но они только морщились от чрезмерно сильного запаха, да старались по примеру своих проводников дышать пореже, чтобы не наглотаться невидимых спор. Хорошо, что ни один, ни второй остроухий не могли видеть их лиц, а то непременно захотели бы задать ненужные вопросы. Но первый был слишком горд, чтобы лишний раз оборачиваться и проверять самочувствие смертных, а второй вынужденно любовался на непроницаемо черные плащи, которые не потребовал снять лишь по той причине, что умница Мелисса вовремя успела посмотреть ему в глаза и слабым голосом попросить о снисхождении.

"Все-таки ты молодец, - с уважением подумал Тир, разглядывая приближающиеся Чертоги. - Не зря тебя мама учила столько лет пользоваться даром".

"Ты же всегда считал, что мечи и кинжалы лучше?" - с легким ехидством отозвалась девушка.

"Ну… да. И до сих пор считаю, что ты неправильно пренебрегаешь оружием".

"Я не пренебрегаю, - насупилась Мелисса. - Просто не люблю этого: боль, кровь… бр-р-р… я работаю бескровно. И чисто. В отличие от некоторых, кстати! А мечи для меня слишком громоздкие!"

Тир не выдержал и несильно ущипнул ее за бок.

"То-то ты все больше к ножам тяготеешь!"

Она машинально коснулась пояса, с которого три дня назад патрульные потребовали снять короткие ножны, и с нескрываемой гордостью вспомнила, что самый лучший свой клинок мудро носила под юбкой. Вернее, в данном случае, под широкими штанинами, когда тонкие ножны на правой голени были совсем незаметны. А остроухие, разумеется, не стали шарить руками, вполне удовлетворившись безропотно отданным первым трофеем.

"Да ты у меня молодец!" - восторженно промычал Тир, уловив ее мысль, и откровенно просиял. Оружие! Эта маленькая хитрюга все-таки сумела утаить от ушастых снобов оружие!! Свой любимый, острейший, ладный нож, без которого она никогда не выходила из дома!

Милле скромно потупила глазки и лишь поэтому не сразу заметила, что они пришли.

Чертоги Темного Владыки представляли собой странное, на первый взгляд, зрелище. Казалось, ты ни с того, ни с чего вдруг уперся носом в непроходимую зеленую стену, свитую из толстых веток, листьев, шершавых стволов и невероятно длинных лиан. Высоченный неодолимый барьер, которому не видно конца и края - наподобие знаменитого Кордона у Проклятого Леса, только несколько проще и гораздо миролюбивее. Но если взглянуть на это чудо сверху, становится понятно, что сотворенное магией живое здание здорово напоминает гигантский зеленый купол, накрывающий собой немалое пространство Леса, внутри которого похожие зеленые стены разгораживали помещения так, как было угодно их остроухим хозяевам. Причем, стены эти могли поменять свое положение в любой момент, как только в том возникнет необходимость, а проломить их составило бы немало трудов даже упрямым, гораздым на выдумки гномам. Податливая с виду крыша была способна выдержать ураган любой силы или сдержать вес упавшего на полном ходу дракона (если бы таковые имелись на Лиаре, конечно), но при необходимости легко подавалась в стороны, позволяя любоваться на безмятежное небо и изучать звезды при свете полной луны. Даром, что была для надежности закрыта тройным слоем защитных заклятий.

Мало кто знал, что некоторые ветки этого живого дворца тянулись аж от самого Родового Ясеня, что, по слухам, гордо возвышается в центре Священной Рощи. Они искусно вплетались в естественную защиту, незаметно окружали весь купол и наполняли его собственной силой. Еще меньше народу было осведомлено о том, что трон Темного Владыки целиком выточен из корня этого дерева, а также то, что он до сих пор умудряется сохранять связь со своим прародителем и по этой же причине обладает некоторыми интересными свойствами, о коих имели понятие лишь малочисленные посвященные. Более того, все внутреннее пространство дворца было насквозь пропитано древней магией Темных, и только по этой причине стены его мягко светились, избавляя обитателей от необходимости пользоваться огнем. Но, одновременно, неустанно подпитывали хозяина этого чуда живительной силой, делали его мощнее и сильнее, чем где бы то ни было. Они давали ему власть. Жизнь. Служили надежной крепостью и, что немаловажно, неиссякаемым источником магической силы. Иными словами, внутри своего дворца Темный Владыка был в полной безопасности - здесь ему подчинялась каждая веточка, каждый (нередко ядовитый!) шип, каждая травинка из тех, что устилали пол вместо дорогих ковров, и каждый мало-мальски выросший прутик. А потому за все века правления потомков Изиара не находилось ни одного дурака, который решился бы напасть на высокого лорда в самом средоточии его мощи. Тем более что сильнее мага среди Темных эльфов вообще не существовало.

Тир невольно задержал дыхание, когда в густом переплетении веток бесшумно образовался широкий проем, и шагнул внутрь с некоторой заминкой, на мгновение даже позабыв, что должен изображать болящего. Идущая радом с ним Мелисса тоже не осталась равнодушной - от ощущения разлитой вокруг силы у нее внезапно закружилась голова и странно зазвенело в ушах. Она слегка покачнулась, но юный эльф не позволил упасть - молниеносно обхватил за плечи и озабоченно заглянул в затуманенные глаза.

- Ты как? Тебе нехорошо?

- Сейчас… - слегка поморщилась девушка, растирая виски и пытаясь справиться с бешеным потоком магии, которая вдруг с неимоверной скоростью ринулась к молодой красавице. - Мне надо привыкнуть. Кажется, здесь разлито слишком много силы.

"Воспользоваться сможешь, если что?" - быстро уточнил юноша.

"Не знаю. Наверное. Но тут очень мощные потоки, я с такими еще не сталкивалась".

"Попробуй почувствовать".

"Да чего тут чувствовать, - мысленно вздохнула Мелисса. - Они только и ждут, чтобы я их пустила. Того и гляди - лопну!"

"Гм…"

- Шевелитесь! - хмуро велел нетерпеливо обернувшийся Темный, устав ждать замешкавшуюся парочку.

Тир поджал губы: вот зануда!

- Кажется, у него в словаре есть только одно слово. По крайней мере, на нашем языке. Может, оно у них общее на всех?

Передний эльф нехорошо сузил глаза и смерил шутника многообещающим взглядом, но Тир лишь неопределенно кашлянул и хитро сверкнул такими же зелеными глазами, а Мелисса против воли улыбнулась. Нет, он их не тронет: приказ Владыки не позволит даже подзатыльник отвесить лишний раз, поэтому высокомерный Перворожденный будет вынужден проглотить эту колкость, как бы ему ни хотелось обратного. Это точно. И поэтому она, заметно осмелев, позволила себе неслышно хихикнуть.

Остроухий и правда проглотил. Только скривился, будто горькой настойки от души хлебнул, слегка потемнел лицом, да отвернулся немного резче, чем собирался. А второй привычным движением подтолкнул обоих пленников в спину, вынуждая продолжить путь. Так и вошли: короткой цепочкой из двух весьма недовольных эльфов и их слегка пришедших в себя подопечных, в которых вдруг проснулось присущее детям любопытство и неуемный интерес ко всему окружающему.

Им пришлось миновать чуть не с десяток роскошных залов, разделенных прочными зелеными побегами, но при этом обставленных и задрапированных так искусно, что создавалось полное ощущения пребывания в роскошных апартаментах, которых не погнушался бы и сам король. Нет, никакого грубого золота, вычурных колонн и дурных завитушек на стенах - все скромно и со вкусом, никакой кичливости и злоупотребления украшениями. Но сочетание мягко светящихся зеленых стен, укромных альковов, утопающих в цветах ошеломляющей палитры, удивительно мягкой травы под ногами и поразительно чистого неба вместо потолка, которые дополнялись легким ароматом утреннего леса, искусно выполненными статуями в неглубоких нишах, изящными полукружиями фонтанов с чистейшей водой и мелькающими там золотистыми рыбками… все это заставляло невольно проникнуться уважением к создателю необычного дворца. А еще - с искренним восхищением любоваться открывающимися красотами и жадно впитывать гармонию этого места, наслаждаться проплывающими мимо видами и непривычно таять от умиротворения.

- Знаешь, - вдруг шепнула Мелисса, искренне пораженная увиденным. - А им удалось меня удивить. Никогда не думала, что тут может быть так… спокойно.

Тир вздрогнул и, оторвавшись от созерцания неописуемой красотищи, которую тоже никак не ожидал увидеть, неожиданно пришел в себя.

- Не забывай, где мы! Нельзя расслабляться!

Девушка, опомнившись, послушно уткнула взгляд в землю.

Тронный зал, против ожиданий, оказался не очень большим - всего сотню шагов в ширину. Но зато он был идеально круглым, почти целиком закрытым зелеными стенами и потолком от любопытных глаз и, что неприятно, без единого пенька, скамьи и даже лавки, на которой можно было бы дать отдых утомленным ногам. Ни фонтанов, ни птиц, ни статуй и никакого тебе изящества. Просто обычный пустой зал. Правда, защищенный так, как нигде больше. И именно в нем сильнее всего чувствовалась льющаяся отовсюду магия, здесь был ее эпицентр, ее средоточие и наивысшая концентрация.

Единственным предметом, нарушающим суровый аскетизм зала, был роскошный деревянный, но искусно задрапированный тканями трон, который частично вырастал из одной из стен, а частично уходил корнями в землю. Довольно высокая спинка, неудобное жесткое сидение, удивительно красиво вырезанные (или выращенные?) подлокотники, на которых невольно задерживался взгляд. Тонкая ниточка зеленой лианы, ненавязчиво оплетающая ложки и пропадающая в коротком ежике жестковатой травы. А еще - странная, раскидистая, удивительно широкая ветвь гигантского ясеня, накрывающая эту конструкцию зеленым шатром и кидающая густую тень на усталое лицо хозяина Дома.

Владыка Л'аэртэ, вяло потеребив полу роскошного белоснежного одеяния, укрывающего его от подбородка до самых пяток, равнодушно посмотрел на коленопреклоненного эльфа у своих ног и медленно кивнул.

- Я понял тебя, Тартис. Ты уверен, что король людей не пострадал?

Тонкий обруч на его голове с вплавленным посередине изумрудом тускло сверкнул, бросив на красивое лицо неприятную тень и сделав его еще более изможденным. Длинные волосы глубокого черного цвета отозвались на эту игру света первыми седыми волосками, искусно спрятанными за еще живыми прядями. Истончившиеся руки чуть дрогнули, выдавая тщательно скрываемую слабость, изящные когда-то пальцы нервно сжались, и родовой перстень на них неохотно провернулся, показывая, насколько сильно изменился за последнее время его бессмертный владелец.

Владыка эльфов медленно, но неумолимо умирал и прекрасно знал об этом. Как знали стоящие за его спиной Хранители Знаний и несколько самых преданных сторонников. Он исхудал, осунулся, утратил прежнее величие и поразительную для каждого из потомков Изиара красоту, он начал терять магическую силу, хотя и старался не показывать своей слабости. Но совсем скоро это станет заметным для остальных, и тогда… эльф тяжело вздохнул и устало прикрыл веки: у него осталось совсем немного времени.

- Нет, сир, - не поднимая головы, ответил униженно согнувшийся эльф. - Погиб только старший сын короля и его охрана.

- Говоришь, пожар?

- Да, сир. Причем, такой силы, что там до основания выгорела почти четверть дворца. Даже несущие плиты потрескались и едва не обвалились, колонны все до единой порушились, камень оплавился чуть не до потолков, а от смертных не осталось и пепла… но это произошло лишь в той части, где обитали наследники престола. Остальных покоев пламя не коснулось, хотя его никто специально не тушил, и ни сам король, ни остальные обитатели совершенно не пострадали.

- Однако очевидцев ты найти не сумел, - задумчиво проговорил Владыка, снова прикрыв веки.

- Нет, сир, - еще ниже наклонил черную голову эльф, явно начиная нервничать. - Прошу прощения за оплошность, но дворец гудит, как растревоженный улей. Тех, кто мог что-то видеть, и почти всю прислугу в тот же день собрали и куда-то вывезли. Причем, так быстро и в такой тайне, что мой осведомитель не сумел узнать даже направление. Более того, всех гостей настоятельно попросили покинуть Аккмал, а перед послами вежливо извинились и очень деликатно посоветовали убраться до выяснения обстоятельств. Магический полог над дворцом усилили раза в три, в ворота теперь непросто попасть даже доверенным лицам с личной печаткой короля и подписью верховного мага на особом разрешении…

- Но? - вопросительно изогнул бровь Владыка эльфов, безошибочно чувствуя некую недоговоренность.

- Но кое-что я все-таки вызнал, - выдохнул докладчик, явно радуясь тому, что сможет реабилитироваться перед грозным повелителем. - Оказалось, что одновременно с Аккмалом похожий пожар произошел возле Восточного леса: одна из полян там выжжена дотла, уцелевших не осталось, их оружие просто расплавилось, а от близлежащих деревьев в радиусе ста шагов остались только крохотные угольки. Границы огня неестественно ровные, будто кто отрезал. Явно поработала магия. А среди остатков вещей нашелся… один приметный амулет.

- Любопытно.

- Не слишком уверен, но те, кому я его показывал, в один голос утверждают, что точно такой носил на себе второй сын короля Мирдаиса. А остаток жезла, вполне возможно, принадлежал его личному магу.

Владыка Л'аэртэ негромко хмыкнул.

- Хочешь сказать, в один день были убиты сразу два наследника престола Интариса? Одним и тем же способом - магией Огня, да еще такой высокой пробы? Забавно. Что еще ты хотел мне сказать?

- Еще… - остроухий явно заколебался. - Поговаривают о нераскрытом заговоре против короны, от которого Мирдаиса избавил этот странный пожар. И о том, что Верховный Маг не имеет к нему никакого отношения. Более того, покидая город через портал, я почувствовал нечто странное - какой-то непонятный отголосок, поэтому и сменил вектор направления. Я опоздал с вестями, сир, но только потому, что вышел раньше, чем собирался - как раз рядом со второй поляной. И именно там я нашел двоих смертных, о которых говорил раньше. Живых, что удивительно, и почти не пострадавших.

- Ты привел их сюда? - мягко уточнил царственный эльф, неторопливо откинувшись на высокую спинку, и от этого голоса многих из присутствующих бросило в нервную дрожь. Хоть и сдавал Владыка, хоть и ослаб за последнее время, но он был все еще достаточно грозен, чтобы испепелить провинившегося на месте.

- Д-да, мой лорд.

- Тогда где они? Я желаю их видеть.

- Как велите, сир, - снова поклонился Темный и, поднявшись с колен, медленно отступил назад. Точнее, осторожно попятился, не отрывая взгляда от пола и не смея повернуться к грозному повелителю спиной. А едва достиг круглой стены, негромко щелкнул пальцами и подтолкнул к свету замешкавшихся на входе пленников, которых как раз в этот момент подвели к залу.

Милле, получив чувствительный тычок в спину, не удержалась и по инерции шагнула вперед, но почти сразу остановилась, поспешив укрыться за широкой спиной Тира. Затем покосилась по сторонам и мигом признала рядом с собой одного из трех "патрульных", которые застали их рядом с местом преступления. Выходит, они совсем не патрульные, а очень даже послы в Интарисе, издалека ощутившие отголоски заклятия Тира? Ой, как плохо-то… она мгновенно осознала, что история их короткого появления известна уже всем, и еще осторожнее осмотрелась.

Тронный зал ей не понравился сразу. Во-первых, потому что он был весьма неуютным из-за вынужденной пустоты на большем своем протяжении. Во-вторых, зеленые стены здесь никто не потрудился задрапировать знаменитыми эльфийскими шелками, чтобы хоть как-то прикрыть топорщащиеся во все стороны острые шипы. В-третьих, ей вдруг показалось, что они потихоньку шевелятся, словно выбирая себе жертву. И, наконец, в-четвертых, здесь было довольно людно. Вернее, со всех сторон их с Тиром окружали безусловно красивые, но невероятно скучающие физиономии каких-то знатных (а чего тут делать незнатным-то?) эльфов, полные высокомерия, плохо скрываемого презрения и чувства собственного превосходства. Разумеется, черноволосые, зеленоглазые, смазливые и до отвращения похожие, как с одного портрета срисованные. В элегантных камзолах разнообразных оттенков, в которых слишком уж явственно превалировал белый цвет, с золотой отстрочкой везде, где только можно, в перстнях и при полном параде… аж смотреть противно. И кто сказал, что у эльфов безупречный вкус?!

Но это еще полбеды, потому что всего в нескольких десятках шагов впереди возвышался зловещий трон, погруженный в нехороший полумрак от нависшей сверху зеленой ветви Ясеня. А за ним неподвижными столбиками стояли шестеро бессмертных в абсолютно белых туниках, но с совершенно пустыми руками и с нечеловечески бесстрастными лицами, на которых только изумрудные глаза казались немного более живыми, чем все остальное. Даже родовых перстней не было видно. Но Мелисса лишь один раз взглянула на их пышущие огнем ауры и, невнятно пискнув, как-то странно осела.

- Хранители…

Тир мгновенно помрачнел, как грозовая туча, и вынужденно расправил плечи, закрывая собой перепуганную девушку. Кажется, дело действительно плохо. Он-то надеялся, что дело обойдется одним Владыкой, который будет так занят, что не станет пристально разглядывать их жалкие тельца, но Хранители Знаний… да еще почти в полном составе (одного, как выяснилось, не хватало), сулили им немало неприятностей. В первую очередь тем, что хоть один да непременно поинтересуется, по какой-такой причине наглые смертные осмеливаются входить в Тронный зал в плащах с капюшонами… да и несколько десятков остроухих снобов вокруг как-то не добавляли оптимизма.

Торк! До чего неудачной выдалась эта неделя! Сперва зачем-то удирали из Аккмала, потому что Валу якобы что-то показалось, потом напоролись на засаду, после которой Страж едва дышит, у него самого отняли бесценные мечи, рядом стоит Мелисса, которую эти гады никак не должны увидеть, а напротив таращит глаза добрая полудюжина сильнейших Темных магов и все чего-то ждут. Стоять на месте долго не выйдет, но и приближаться к ним равносильно самоубийству: родичи, если узнают, так рассвирепеют…

Тир сжал зубы, все еще колеблясь и не решаясь сделать шаг навстречу коварной шутнице-судьбе, но тут почувствовал очередной толчок в спину и, не сдержавшись, непроизвольно рыкнул, подражая голосу кровного брата во время ночной охоты.

Неизвестный эльф неуверенно замер. Отчего-то ему показалось, что трогать странного парнишку второй раз будет неразумно. Например, для его руки, которая очень даже может оказаться оторванной. Или откусанной.

- Снимите плащи и подойдите, - негромко велел Владыка Л'аэртэ, избавив подданного от необходимости повторять недружелюбный жест.

Тир вместо ответа набычился и упрямо остался на месте, цепко посматривая по сторонам и готовясь ко всему. Нет, подойти он не мог - с близкого расстояния любой ощутит в нем мага, а пока этого не случилось, можно попытаться избежать правды. Но и уйти тоже нельзя - единственный выход уже надежно загородила живая зеленая преграда, и, чтобы ее преодолеть, его сил может не хватить. Даже с Огнем Жизни. Будь он один, непременно бы рискнул, хоть и безоружный. Но за спиной стояла Мелисса, и лишь поэтому юный эльф до сих пор колебался. Одна его рука привычно легла на пояс, машинально нащупывая отсутствующие ножны, вторая инстинктивно закрывала девушку, и, заодно, отводила от нее возможную угрозу. Ноги чуть согнулись в коленях, слегка напряглись, готовые и к прыжку, и к бегу, и к внезапному броску. Губы сами собой раздвинулись, обнажая крепкие острые зубы. Глаза сузились, сердцебиение невольно участилось, а в груди начал потихоньку набирать силу знакомый жар.

Не получив должной реакции на свое требование Владыка Л'аэртэ удивленно приподнял брови и сделал незаметный знак.

В ту же секунду вокруг непокорных стало тесно: по приказу повелителя сразу несколько Темных в изящных, удивительно сработанных кольчугах и при оружии вывернулись из скрытых ниш в стенах, неуловимым движением скользнув в центр зала. Они не потревожили никого из знатных гостей, не задели даже краем, хотя в зале скопилось немало бессмертных. Легко, словно дым, метнулись к дерзким чужакам, намереваясь сорвать с них плащи и кинуть на колени, но…

- Харре!! Илларэ амира тар!! - гаркнул во весь голос Тир и вдруг широко разбросал руки, словно пытался обнять весь мир. Мелисса за его спиной торопливо присела.

В Тронном зале словно магический шар взорвался. На одно бесконечно долгое мгновение в центре завертелся стремительный вихрь, в котором лишь с огромным трудом можно было приметить размазывающиеся в воздухе тела бессмертных, с гордостью носящих звание лучшего десятка Первой Тысячи. Первые среди равных, надежная защита и опора для бессмертного повелителя эльфов, лучшие из воинов, что только воспитывались в недрах Темного Леса. Их руки мелькали с такой поразительной скоростью, что даже истинные Перворожденные не всегда могли уследить. Они сливались, растворялись в окружающем пространстве. Стелились невесомыми тенями. Кружили вокруг неподвижно стоящего юноши и всеми силами старались исполнить приказ Владыки, но… отчего-то не могли.

До слегка ошарашенных гостей донесся испуганный женский вскрик, воздух перед самым носом у некоторых вдруг прочертили две небесно голубые молнии, которые полыхнули странной магией гномов и мгновенно пропали из виду. Затем послышался удивленный возглас одного из тех, кто совсем недавно вел эту парочку за собой по Темному Лесу, а сейчас непонимающе взирал на внезапно опустевшие ножны, которые отобрали у сопляка и собирались продемонстрировать Владыке. Следом донесся сдвоенный, а то и строенный звон скрещиваемых мечей, еще один удивленный вскрик, быстро перешедший в болезненный стон. А затем из глубины вихря вывалился окровавленный эльф…

Зал беззвучно ахнул, когда признал в раненом одного из смертоносных воинов личной сотни Владыки - помятого, озадаченного и покрытого свежей кровью. Тот глухо ругнулся сквозь стиснутые зубы, помотал головой, после чего довольно резво вскочил на ноги, зажимая рукой неширокую рану на груди, но вернуться в неравный бой не успел: звенящий и шипящий на несколько голосов вихрь вдруг так же неожиданно распался, открыв изумленным взорам невероятную картину.

Тир неподвижно стоял на том же месте, что и раньше, внимательно следя за юркими противниками. Низко надвинутый капюшон так и не покинул его голову, надежно укрывая красивое, не тронутое временем лицо. Руки все так же разведены, но теперь в узких ладонях эльфа уютно устроились оба гномьих клинка, невесть каким образом откликнувшихся на зов хозяина и устремившихся к нему даже из противоположного конца зала. Один - чуть длиннее, под правую руку, второй - потоньше и поизящнее. Но оба быстрые, смертоносные, невероятно острые и дико опасные, как и сам Тир, неожиданно превратившийся сейчас в настоящего хищника. Он стоял, спокойно восстанавливая дыхание и хладнокровно отсчитывая время до того, как нападающие опомнятся и повторят попытку. А те все еще неверяще глядели на парные, блистающие защитными рунами острия, уже успевшие не раз окраситься их кровью. Причем, ранил он не одного и даже не двух, а сам…

Совершенно невредимый юноша жутковато улыбнулся, снова показав ровные белые зубы.

- Родная, ты как?

- Ничего, - в полной тишине удивительно спокойно отозвалась девушка, стряхивая со своего ножа крохотные алые капли. - Тебя не задели?

- Нет. Они довольно медлительны. А ты?

Принявшая боевую стойку Мелисса невесело вздохнула и тряхнула пепельной гривой.

- Нет, но они испортили мне плащ.

- Что?! - дрогнул Тир и неожиданно понял, почему в переполненном зале вдруг стало так тихо. Почему все до единого эльфы сейчас так странно на них таращатся. А эти, что сражались, и вовсе потеряли дар речи и смотрят, смотрят, смотрят, как громом пораженные… нет! Они же смотрят на нее!! БЕЗ плаща!!!

- Милле!!

- Прости. Я была неосторожна, - виновато прошептала девушка, поспешно пряча блестящие глаза, но даже так на нее ошеломленно уставились все, кто только мог. И сейчас эльфы жадно впитывали ее поразительную, ни на что не похожую красоту, от которой сами собой начинали гулко стучать сердца, сбивались мысли, а дыхание становилось прерывистым. Все, без исключения. Даже Владыка Л'аэртэ непроизвольно подался вперед, стараясь разглядеть эту удивительно красивую девушку, которую невесть как занесло в его владения.

- Господи… - у Тира внезапно сел голос. - Не смотри на них! Пожалуйста, не смотри им в глаза, слышишь?!

- Кто ты, дитя? - мягким бархатом разлился голос Темного Владыки, и по его знаку слегка ошалелые воины синхронно отступили на шаг, открывая невероятное зрелище всем желающим.

По залу пронесся взволнованный ропот, в котором чувствовалось удивление, восхищение и искренняя оторопь, потому что никто из Перворожденных прежде не встречался ни с чем подобным. Милле… она была по-настоящему прекрасна. Действительно неповторима, потому что несла в себе бесспорную гармонию черт истинных бессмертных, но, в то же время, было понятно: эльфийкой она не являлась. Особенно потому, что на ее безупречном лице двумя громадными бриллиантами горели пронзительные синие глаза - крупные, поразительно яркие, манящие. А пепельные волосы играли и переливались под мягким магическим светом настолько ярко, неправильно, но, одновременно, и так красиво, что это никого не оставило равнодушным. Казалось бы, обычная человеческая девчонка… но на нее хотелось смотреть еще и еще, преклоняясь и восхищаясь. И это было так странно, так волнующе, что присутствующие застыли в искренней оторопи.

Мелисса быстро отвернулась и вжалась лицом в напряженное плечо Тира, страшась даже представить, чем может обернуться ее невнимательность, когда она по глупости решила помочь и выхватила свой нож. Да, поранить-то поранила одного из напавших, но за его ответным ударом не уследила - упустила момент, когда ее сильно дернули за плащ, и вот тебе на… теперь ясно, чего они вдруг остановились: побоялись ее зацепить.

- Подойди ко мне, девочка, - неожиданно подал голос один из Хранителей. - Приведите ее.

- Нет! - рыкнул Тир. - Каждый, кто посмеет коснуться ее, умрет!

Из-под низко надвинутого капюшона отчетливо сверкнули два алых огонька, от которых бывалых воинов пробрала новая оторопь, а Мелисса неожиданно вздрогнула, как от холода: ей было знакомо это чувство. Странное чувство творящейся поблизости магии. Но сейчас ее мог коснуться лишь один мужчина в этом зале. Точнее, два, но первый был чересчур ошарашен, чтобы о ней даже думать, а второй… Тир, кажется, слишком разозлился, чтобы контролировать свою быстро растущую ярость.

- Нет!! Не смей! - ахнула она, резким движением разворачивая эльфа к себе лицом. - Ты что делаешь?!! Так нельзя! Даже не вздумай!!!

К несчастью, она не ошиблась: в изумрудных глазах юноши уже бушевал настоящий пожар, и если он не сдержится, если выпустит ЭТО на волю… Милле страшно побледнела и в искреннем ужасе уставилась на его искаженное лицо.

"Если они только тронут ее… если только посмеют коснуться, как тот урод на дороге… если все повторится, то я спалю этот Лес дотла! Выжгу вместе со всеми Родами, Домами и прочей гадостью!! Уничтожу его!! Сожгу, как сжег в прошлый раз!! И никто… меня… не остановит…"

В его глазах отчетливо полыхнуло лютое пламя, а Мелисса в отчаянии всхлипнула, уловив обрывки чужих мыслей.

- Не надо… пожалуйста, Тир, не надо! Успокойся! Только не сейчас!

Боже, боже! Что же делать?! Он же снова сделает ЭТО! Призовет ЕГО! Уже зовет и может запросто погибнуть, потому что совершенно не умеет контролировать этот Огонь! Мама… зачем мы ушли из дома?! Зачем только выпросили себе свободу?! Мама, прости нас… прости, мама! Что бы сделала ты, если бы вдруг оказалась рядом и увидела этот кошмар? Как бы поступила? Конечно, вмешалась бы. Заставила бы Тира остановиться, переборола эту ненависть, забрала на себя и так вернула бы его в чувство. Но она сильная и хорошо знает, как с ЭТИМ бороться. Она все-все умеет, а я…

Милле до крови прикусила губу.

"Я должна быть сильнее его гнева, должна пересилить его ярость, должна остановить эту злость, потому что я не хочу, чтобы он пострадал. И потому, что я очень его люблю. Тир!! Остановись!!!"

Нет, так он не слышит.

- А НУ, ХВАТИТ!! - вдруг рявкнула девушка, резким движением притянув к себе дрожащего от гнева спутника. - ТИР, ПРЕКРАТИ НЕМЕДЛЕННО!!!

Ее глаза коротко вспыхнули, наливаясь опасной зеленью, и буквально проткнули юного эльфа насквозь - властно, жестко, уверенно. Так, как подсказывало чутье. Хищно, диковато и немного страшно, но… другого выхода не было.

- ОСТАНОВИСЬ!!!

Тир вздрогнул. Он непонимающе моргнул и вполне осмысленно взглянул на перепуганную девушку. Даже головой помотал, пытаясь избавиться от тяжелого гула в ушах. Он почти справился, почти успокоился, загнал свою ярость на самое дно… но именно в этот момент один из воинов Владыки, повинуясь требовательному взгляду повелителя, решил вмешаться. Неуловимым движением скользнув к замешкавшемуся юноше, он уверенно оттеснил Мелиссу и сорвал с ее спутника длинный плащ.

Перворожденные тихо ахнули.

Проклятье!!! Иррадэ воррек!!! Да что ж за гадость творится сегодня?!!!

Тир, поняв, что самое ужасное уже произошло, быстро обернулся и, устав от подлых подножек судьбы, душевно ударил ошарашено застывшего дурака в лоб. Просто и без затей. Так, как любил и умел делать Вал.

- Ах ты, гад ползучий… что ж тебе спокойно-то не стоялось, а?!

Раздался звучный шлепок, и незадачливого бойца с легкостью унесло на противоположную стену, смачно припечатало об нее же и даже немного вмяло в зеленую растительность. После чего несчастный без звука сполз на пол и больше не шевелился - сила Перворожденных действительно вошла в легенды. А Тир уже давно научился ею пользоваться.

Оглушительная тишина, царившая в зале до этого момента, стала просто зловещей. Темные судорожно вздохнули, все еще не в силах поверить. Но это лицо… это поразительно красивое и правильное лицо, на котором яростно горели алые глаза Владыки Изиара, просто не могло лгать: перед ними стоял молодой, полный бешеной силы, но никому не известный маг. Эльфийский маг!! Необученный, но невероятно мощный!! Чудом нашедшийся потомок Изиара, о котором никто и никогда раньше не слышал!! Единственный, кто еще не достиг второго совершеннолетия и кто мог дать им надежду… но КАК это возможно?!! Откуда?!! Где он прятался, этот молодой бессмертный?! Как сумел так долго быть незамеченным?! Кто, в конце концов, смог, если младший наследник трона безвозвратно утратил эту способность еще двадцать лет назад, а старший…

У Владыки Л'аэртэ непроизвольно вырвался полустон-полувздох.

Неужели?!! Неужели Талларен все-таки сумел добиться своего?!!! Неужели смог скрыть от Рода свой триумф?!! Спрятал каким-то чудом обретенного наследника, скрыл за прочной магической завесой… да вот же она!! как я раньше не увидел!!.. промолчал, не стал будоражить Лес этим открытием… ведь все уже знали, что за эксперименты творил этот безумец над человеческими женщинами и однажды даже преуспел… неужто не в первый раз?!! Разве был кто-то еще, кого он смог Изменить?!! И этот мальчик… конечно, совсем еще мальчик… сейчас он стоит здесь - живой, злой, как Торк, с бешено пылающими глазами… но совершенно такой, каким и должен быть истинный наследник Изиара!!

По Тронному залу пронесся ошеломленный гул: поразительное сходство юного эльфа с их Владыкой не могло не броситься в глаза. А этот свет… этот потрясающий красный свет в глубине его радужек просто кричал: да!! Да, это правда!!!

Тир подчеркнуто медленно обвел собравшихся хищным взглядом зеленовато-алых глаз, в которых еще не угасли отголоски знаменитого Огня Жизни. Удовлетворенно отметил полное отсутствие там всякого присутствия. Поразительно хладнокровно осознал, что больше ни капли не боится их - хватит, надоело! Затем резво пробежался по бледным лицам вокруг, хмыкнул при виде дружного ступора Хранителей Знаний. Деланно не заметил окаменевшую фигуру на деревянном троне, на белом от волнения лице которой (его собственном лице, только старше и мудрее!!) изумрудные глаза вдруг загорелись безумной надеждой. Наконец, легким движением поднял свой плащ, небрежно стряхнул с него пыль, накинул на плечи и, ободряюще подмигнув Мелиссе (а все равно больше нечего терять!), демонстративно сложил руки на груди.

"Мамочка… что же теперь будет?!!" - задрожала Милле, пряча лицо в его длинных смоляных волосах.

"Не волнуйся, маленькая. Вот теперь они нас и пальцем не посмеют тронуть. Веришь?"

"Я… боюсь, Тир. Боюсь за тебя - они ведь уже поняли!"

"Ничего. Я знаю, как разговаривать с этим народцем. Чувствую, как надо. Теперь, когда они поняли, кто я, нам не причинят вреда. Наоборот, будут носиться, страшась даже пальчик прищемить. В глаза заглядывать. Юлить и всячески задабривать. А меня неплохо учили с этим справляться. Поверь, я смогу сделать так, чтобы Вала вылечили, а нас потом отпустили".

"А если они будут против? - подняла испуганные глаза Мелисса. - Если захотят нас остановить?"

"Захотят, - неохотно согласился эльф. - Но, во-первых, я все равно сильнее. А, во-вторых, нам надо только дождаться, когда Вал поправится, и уж тогда-то мы спокойно улизнем - он, как ты знаешь, мастер устраивать всякие гадости. Подыграешь мне?"

Она слегка посветлела лицом и незаметно кивнула.

"Конечно, как всегда".

Тир окончательно успокоился.

Его всегда учили, что лучшая защита - это нападение, а Вал при этом неизменно добавлял, что наглость - твое второе счастье. Надо ковать, мол, пока горячо. Пользоваться ситуацией ровно в тот неуловимый миг, пока еще есть такая редкая возможность. Брать быка за рога. С ходу вышибать любые двери, особенно тогда, когда жутко хочется сбежать и забиться в какой-нибудь тихий уголок. Бороться со своими страхами, гнать их подальше. Импровизировать, одним словом, и тем самым добиваться успеха. А в сложившемся тупике, когда он все равно так неудачно прокололся и опрометчиво показал свое лицо, терять действительно было нечего. Все открыто, многое этим нелюдям стало известно, о чем-то они могут только догадываться, потому что правды я им никогда не скажу. А страхи - вот они, в количестве семи штук стоят и сидят напротив, силясь издать хоть один внятный звук. И, пока они не пришли в себя, надо сделать все, чтобы нас воспринимали всерьез. Причем, сегодня, сейчас, немедленно.

Тир отбросил прежние колебания, уверенно задавив подкатившую волну паники, пинками затолкал сомнения поглубже и, все еще старательно закрывая собой Мелиссу, дерзко усмехнулся:

- Ну? Чего уставились, остроухие? Следующего, кто рискнет со мной пошутить, испепелю на месте. А того, у кого хватит ума коснуться моей девушки, разорву от горла до паха. Руками. Вопросы есть? Нет? Прекрасно, тогда начнем, пожалуй, а то я проголодался…


- Глава 6 Линнувиэль, как никогда в жизни, устал ждать рассвета. Всего за одну бесконечно долгую ночь он неожиданно понял, что хваленому спокойствию и невозмутимости (которыми он искренне полагал, что обладает в полной мере) в его бессмертной душе нет ни одного мало-мальски приемлемого уголка. Казалось, его целиком затопила неопределенность, отвратительное чувство неуверенности, смутной тревоги и стремительно подкрадывающегося отчаяния.

Всего за несколько часов, что показались эльфу настоящей вечностью, он извертелся на жестком топчане, измял белоснежную простынь, искусал все губы и построил внутри десятки, если не сотни предположений о том, что будет делать, если завтра ничего не получится. Потому что просто не имел права вернуться ни с чем, не мог подвести Владыку, не мог оставить свой народ погибать, а значит должен, просто должен что-нибудь сделать… ну, хватит!!

Младший Хранитель раздраженно откинул покрывало и резким движением сел, с силой сжимая гудящие виски. Какой кошмар! Нет, это просто невероятно! Во что я превращаюсь? Всего-то день пробыл в Серых Пределах, и на тебе - нервы оказались ни к Торку. Самому стыдно признать, но поделать тут ничего нельзя: не идет сон, хоть ты тресни. Даже магия не помогла… ах да, она же здесь не работает. И на душе как погано - сил больше нет лежать и тупо пялиться в потолок, пытаясь отыскать там ответы на свои вопросы. Наверное, это все от мерзкого ощущения, что от тебя ничего не зависит? Или же от постоянного напряжения, что с каждой минутой становится все сильнее? А может, от издевательского мурлыканья под окном, от которого уже мороз продирает до самых костей? Похоже, эта хмера - на редкость злорадная скотина, раз ходит вокруг домов кругами и нарочно изводит гостей этими звуками. Нет, шуметь не шумит, но время от времени так проникновенно урчит, что в голову сам собой закрадывается закономерный вопрос: а не голодное ли это бурчание у нее в животе?

Линнувиэль тяжело вздохнул, спустил ноги на прохладный пол и, подняв глаза, вдруг изумленно уставился на два крупных изумруда, сверкнувших у противоположной стены.

- И ты тоже? - невесело спросил Сартас, понимающе усмехнувшись.

Хранитель со стыдом опустил голову, но внутри неожиданно почувствовал странное облегчение. Кажется, не только его грызет червячок неуверенности. Вернее, не червяк, а очень даже здоровый питон. Но если уж такой воин, как старший Советник Владыки, не может уснуть, то остальным можно вовсе расслабиться.

Сартас бесшумно поднялся.

- Пойду, подышу, а то торчать тут уже невозможно.

Линнувиэль проводил его долгим взором, несколько минут посидел в прежней позе, раздумывая над собственным будущим. Затем все-таки махнул рукой на сон, которой, похоже, сегодня решил игнорировать все его попытки добросовестно улечься и задремать, а потом шагнул следом за собратом. Торк с ним со всем, будь что будет. Но если я еще хоть одну минуту продолжу думать над словами молодого лорда, точно сойду с ума.

Открыв дверь, он несколько секунд ошеломленно таращился на открывшийся вид, распахнув глаза и неприлично разинув рот, после чего вдруг обессилено опустился прямо на пыльную ступеньку, странно содрогнулся и беззвучно, но совершенно искренне… рассмеялся.

- Потрясающе!

Пятеро Темных эльфов, в одинаковых позах застывших на бортиках фонтана, дружно обернулись на звук и смущенно кашлянули.

- Доброй ночи, Линнувиэль.

Атталис, Аззар, Корвин, Маликон… они были здесь все!! Кроме, пожалуй, леди Мирены, но та, если и не спит, вряд ли захочет глупо толкаться возле фонтана вместе с попутчиками - больно гордая. Зато остальные… Хранитель расхохотался с новой силой, вынужденно признавая за Стражами полную победу и собственное сокрушительное поражение. Нет, это просто невероятно, чтобы все мы (ВСЕ!!) вдруг разом потеряли покой, дружно плюнули на сон, выбрались на прохладный ночной двор и теперь ровным рядком уселись на каменный бортик, таращась на звезды и считая часы до утра! Это ж надо так довести Перворожденных за какой-то жалкий день?!! Походя, играючи, сделали их, словно малых детей! А ведь мы живем раза в три больше, чем дерзкие смертные, но все равно так глупо оплошали! Ох, что бы сказал отец?!

Линнувиэль, отсмеявшись, со злым восхищением покачал головой, отдавая должное дерзким человечкам и признавая за ними право на существование. А затем неожиданно услышал странный звук и заинтересованно повернул голову в сторону ворот. Кажется, шумят оттуда? Но кто? Неужели кому-то еще не спится? Или просто Стражам более привычен ночной образ жизни?

Поскольку все равно заняться было нечем, он гибким движением поднялся и легким шагом двинулся к узкой горловине, полагая увидеть там что угодно: от свирепой хмеры до банальной потасовки между своенравными Дикими Псами. Но когда протиснулся на задний двор, то ошеломленно замер: на широкой площадке, уставленной странными колоннами и обломками, с азартом носились трое Стражей. Один - совсем еще мальчишка, едва обзаведшийся усами, а двое других были постарше и посолиднее. Но они с такой поразительной легкостью перебрасывали себя с одной колонны на другую, что это казалось просто невозможным. Одни. В полнейшей темноте. На бешеной скорости, на которой можно запросто убиться. На высоте почти двух человеческих ростов от земли! А эти ненормальные скачут и скачут! И, похоже, неплохо себя чувствуют!

Все трое оказались босыми, с подвернутыми до коленей штанами, обнажены по пояс и теперь посверкивали в свете звезд загорелыми телами, на которых, что удивительно, все еще не выступило ни капли пота. Так, будто они вовсе не устали, хотя явно прыгали здесь не первую минуту! Невероятно, до чего пластичным может стать человеческое тело при определенных условиях! Сколько силы оно может обрести, какую потрясающую реакцию! Ничуть не хуже Перворожденных!

- С ума сойти, - шепотом согласился незаметно подошедший Атталис, тоже неотрывно следящий за Стражами. - Никогда не думал, что такое возможно.

Линнувиэль только кивнул.

- Ловко, - негромко восхитился Аззар, протиснувшись следом за другом. - Интересно знать, кто их этому научил?

- Торк знает… говорят, что Пределы сильно меняют смертных.

- Амулет Изиара?

- Возможно.

Проворные Стражи, тем временем, слегка приостановили гонку.

- Ну что, Прыгун, сдаешься? - показал в хищном оскале один из них - крупный молодой мужчина с густыми русыми волосами и эмблемой Сторожей на правом предплечье. Второй, застывший рядом с ним в неестественной позе припавшего перед прыжком зверя, негромко хмыкнул. Такой же ладно сложенный, с развитым торсом и отлично просматривающимися мышцами рук, характерных для опытного и искусного лучника.

Страж помоложе остановился напротив и, внимательно оглядев соперников, непримиримо тряхнул копной черных волос.

- Перебьетесь. Сейчас передохну и прыгну.

- Ну-ну. Такое расстояние даже Кузнечику не одолеть, а ты моложе его вдвое.

- Отец просто ногу подвернул, - неожиданно помрачнел юноша. - Он еще попробует повторить. А дети должны идти дальше своих родителей. То, что не сделал тогда он, смогу я.

- Давай-давай, хвастун, а мы посмотрим, - ехидно предложил первый Сторож, поднимаясь во весь немалый рост. - Ты ведь достаточно размялся, чтобы нас поразить? А что? Никого вокруг нет, остроухие за твоей спиной - не в счет. Папка не узнает, Седой тоже…

Перворожденные неловко помялись, потому что говорливый Страж на них не только не взглянул, а даже кивнуть в качестве приветствия не пожелал. Так, сухо констатировал очевидное и тут же забыл, как о чем-то мелком и несущественном. Вроде не оскорбил и не унизил, но довольно качественно сравнял с землей. И что с таким делать?

В этот момент молодой Страж неожиданно решился: он странно присел на одной из низко расположенных колонн, опустил руки чуть не до пяток, сгруппировался, напряженно смерил расстояние от себя до одной из дальних площадок… причем, расположенной выше его нынешнего уровня чуть не в полтора раза!! в двух десятках шагов!!… а затем примерился и все-таки прыгнул!

Аззар беззвучно ахнул, когда его тренированное тело серой молнией пронеслось перед глазами. Успел только поразиться про себя набранной пареньком скорости, мысленно посочувствовал, потому что то, что он задумал, было совершенно невозможно… и внезапно вздрогнул от звука сочного удара. Казалось, Прыгун всем телом налетел на каменный столб в добрых три обхвата. Это на такой-то высоте и скорости! Да его же размазать должно тонким слоем по всей поверхности!!

Корвин и Маликон с непроницаемыми лицами переглянулись, Линнувиэль непроизвольно поморщился, а мальчишка…

- Ха! - торжествующим шепотом вскрикнул он, выпрямляясь на дрожащих от напряжения ногах. - А вы говорили!! Я смогу еще и не такое…

Эльфы издали странный звук и пораженно застыли. Допрыгнул!! Торк возьми, действительно сумел!! Одним невероятным, гигантским, поразительно быстрым скачком, да еще так, что площадка под ним до сих пор вибрирует от удара!! Это… это невозможно!!! Разве такое способен сотворить человек?!! Простой смертный, едва перешагнувший порог совершеннолетия?!! О, Бездна, на что же тогда способны взрослые Стражи?!

В этот момент массивная колонна странно дрогнула, покрылась ветвистыми трещинами от верхушки до основания и, издав протяжный скрип, начала некрасиво заваливаться на бок. Прыгун ошарашено уставился себе под ноги, силясь осознать случившееся, затем его лицо исказилось от ужаса, побледнело. А в следующую секунду разваливающаяся на глазах громадина все-таки рухнула, от души вдарив крупными осколками по каменному полу, погребла под собой пацана и заволокла все происходящее густым облаком желтоватой пыли.

- Прыгун!! - горестно простонал один из подбивших мальчишку Сторожей. - Твою мать… да что ж такое-то?! Два дня тому Кузнечик такую же испоганил, теперь вот ты… знаешь, что с тобой Седой сделает?!

Кажется, даже не обеспокоился!

- Сами виноваты! - неприязненно буркнул невредимый Прыгун, выходя из пыльной завесы и с отвращением отряхиваясь от каменной крошки. - Чего заладили: не сможешь, не сможешь… а вот смог! Кто ж знал, что она такая непрочная?

- Ты бы ее еще башкой своей протаранил!

- А чего я-то?! Может, скажешь, специально?!!

- А разве нет?!! Не мог поаккуратнее?!!

- Вот не мог! Думаешь, просто было?!

- А думаешь, тебе оставят голову на месте, когда увидят ЭТО?!!..

Сторожа обреченно переглянулись, но тут из темноты вынырнула еще одна массивная тень и многозначительно сверкнула крупными желтыми глазами. При виде нее эльфы, опомнившись, слаженно отступили, сгрудились и нервно сжали рукояти своих родовых мечей - связываться с хмерой им совсем не улыбалось. А Стражи и вовсе скисли.

- Ну вот, еще и ты… - уныло отмахнулся от Карраша один из Стражей. - Теперь вся Застава узнает, чья эта работа. Торк! До чего ж поганый день! Сперва остроухие приперлись, потом Седой отчитал почем зря, теперь еще это…

- Так и знал, что от эльфов одни неприятности, - вздохнул второй и неприветливо покосился на удивительно молчаливый "источник всех бед". - Эй, зубастый, ты за ними, что ли, следишь?

Хмера согласно рыкнула и довольно облизнулась.

- О-о-о… слушай, а если мы дадим тебе сожрать парочку, ты не расскажешь малышу, кто тут наследил? - вдруг ненормально оживились Стражи. - Смотри, какие они ладные, сочные… а один и вовсе - маг! Такая закуска пропадает зря! Соглашайся! И нам хорошо, и тебе приятно. А?

Карраш незримой тенью скользнул к Перворожденным, не дав им ни единой возможности улизнуть обратно к фонтану, после чего внимательно обнюхал, заглянул в каждое побледневшее и напрягшееся лицо, шумно дохнул на обомлевшего от всего происходящего Хранителя…

- Я невкусный, - ровно сообщил зверюге Линнувиэль, старательно держа голос спокойным. - И не забывай: нас не велено трогать. А если станет плохо, сам будешь виноват: от эльфов нередко случается сильная изжога.

- Какой грамотный эльф! - вполголоса восхитился Прыгун.

Вот дерзкий сопляк!

Карраш тихонько кашлянул, поморщился, как от дурного запаха, и, воинственно задрав хвост, с важным видом отошел в сторонку, откуда снова кашлянул. Да так выразительно, что молодой Хранитель вдруг заподозрил, что наглая скотина (да-да, и она тоже!!) просто откровенно издевается.

- Не вышло, - грустно переглянулись Сторожа. - Ты ему не понравился, а жаль. Похоже, придется все это убирать самим. Эй, чудовище, может, ты хоть с мусором поможешь?

Хмера насмешливо фыркнула: еще чего!

- А за кусок мяса?

Желтый глаз оценивающе прищурился и плотоядно сверкнул.

- Большой кусок, - поспешно поправил товарищей Прыгун. - О-очень большой - там от вчерашней саламандры кое-что осталось. Я лично проверял утром, думал испытать кое-что на полигоне, но раз такие дела - пожертвую от чистого сердца. Идет? Ты разбираешься с камнями, а я тебя кормлю?

Карраш задумчиво оглядел картину разрушений, почесал кончиком хвоста левое ухо, окинул эльфов еще более задумчивым взглядом, после которого те окончательно убедились, что зверюга не только хитра, но и дьявольски разумна, а потом благожелательно кивнул. Он все так же неторопливо поднялся, подошел к самому крупному отломку величиной со свою голову, брезгливо обнюхал и небрежно шлепнул когтистой лапой, одним ударом превратив его в мелкую пыль. Затем деловито прошествовал к следующему, тоже ударил. Потом еще к одному… через несколько минут на полигоне не осталось кусков крупнее детской головы, зато грязи, кажется, стало еще больше. Но Стражей это ничуть не смутило: отправив Прыгуна за обещанной наградой, они живо выволокли откуда-то большие ведра, шустро смели остатки каменной громады, с поразительной скоростью уволокли все это добро в темноту, а потом радостно отряхнули руки.

- Живем, мужики! Авось, никто не заметит!

- Во! - пропыхтел Прыгнул, вытаскивая из кухни огромный кусок слегка обветренного мяса. Тащил с трудом, потому как пресловутая саламандра оказалась величиной с него самого. Но все-таки дотащил, с гордостью плюхнул перед носом мимикра и широко улыбнулся. - Твоя целиком и полностью! Как обещал!

Карраш счастливо заурчал, одним движением подхватил тушу, словно она ничего не весила, звучно сомкнул громадные челюсти и быстрее молнии пропал во тьме. А Стражи довольно переглянулись и с чистой совестью отправились по комнатам, расположенным здесь же, буквально внутри гигантской скалы, в которой было так много удобных пустот, уже успевших превратиться в неплохое жилье.

Только после этого эльфы перевели дух и смогли, наконец, спокойно вернуться, чтобы поразмыслить в тишине, полюбоваться на бесподобный фонтан и подыскать нужные аргументы, чтобы убедить молодого лорда вернуться в Темный Лес.


Долгожданное утро ознаменовалось для них еще большей нервозностью (от которой ощутимо подрагивали руки уже не только у Линнувиэля), привычной пустотой заднего двора, группой добросовестно оседланных лошадей у коновязи (где этот неведомый доброжелатель?! шею бы ему свернуть, тоже "по-доброму"!), вдумчивой тишиной на наружной стене и… неожиданным грохотом внутри одного из строений. За которым последовал приглушенный, но явно раздраженный рык какого-то крупного зверя и отчаянное дребезжание опрокинутого ведра, перемежающееся с проклятиями и искусной руганью аж на трех языках.

Перворожденные, уставшие за эту ночь больше, чем когда-либо, от внезапного шума дружно подскочили на месте и, наученные горьким опытом, проворно шарахнулись прочь, чтобы неведомая зверюга (ага, еще одна, помимо парочки хмер!) не вздумала утолять свой голод их издерганными телами. То, что это - именно зверюга, было бесспорно: ни одно разумное существо не умеет так взревывать и метаться внутри хрупкого каменного строения, подобно бешеной медведице, грозя развалить его на куски.

От одного звука приближающегося монстра леди Мирена приглушенно пискнула и юркнула за собратьев, торопливо благодаря небо за то, что больше не рискнула напялить роскошное платье, а мудро облачилась в дорожный костюм. Потому что только это обстоятельство не дало ей сейчас запутаться в тяжелых парчовых складках и позволило мужчинам вовремя закрыть ее драгоценную персону своими широкими спинами.

В тот же миг деревянные ворота сарая с новым грохотом распахнулись, и оттуда, сверкая хищными желтыми глазами, выметнулся хрипящий жеребец - громадный, черный, как ночь, свирепый и по-настоящему лютый. Правда, оседланный и уже взнузданный, но рослый, полный дикой, неукротимой силы, с крохотной белой звездочкой на лбу. Он стремглав выскочил на свет и, не заметив обомлевших эльфов, заметался по двору, пугая готовых к дороге лошадей, громко всхрапывая и высекая искры крепкими копытами.

- Ирташ, хватит! - с досадой раздалось из-за спины, и следом за недовольным вороным из сарая вышел хрупкий подросток, отряхивая запыленную полу короткой черной куртки. Невысокий, в изящных сапожках, нелепой вязаной шапочке на макушке, из-под которой торчали густые каштановые вихры; с удивительно правильными чертами лица, пронзительными голубыми глазами и звонким голосом. - Не в первый раз, в самом-то деле! Чего ты взвился?!

Жеребец, наконец, остановился и возмущенно фыркнул.

- Ну и что? - не понял пацан, бесстрашно остановившись в двух шагах и заложив руки за широкий кожаный пояс, где деловито покачивалась пара метательных ножей. - Чего тебе не нравится? Седло мешает? Так я сейчас поправлю.

Ирташ гневно заржал и яростно ударил копытом о землю, на что мальчишка покачал головой и, приблизившись уже вплотную, ласково погладил бархатные ноздри.

- Да перестань, ты отлично поработал. Смотри, какой красивый получился. Ничуть не хуже отца. И грива шелковая, и хвостик замечательный, и вообще, для новичка все вышло просто отлично. Ты у меня такой молодец, такой умничка… - нежно заворковал мальчишка, неустанно поглаживая всхрапывающего зверя. - Ну, вот и успокоился. Я тобой горжусь, славный мой, хороший… то, что копыта гремят, это нормально. Не надо пугаться, не в лес же идем. Ты привыкнешь со временем, обещаю. Карраш тоже сперва нервничал, а потом ему даже понравилось. И вообще, мы уже не раз с тобой это делали, ничего трудного здесь нет. Немного попрактиковаться и будет полный порядок. Вот так, хороший мальчик…

"Мальчик", возвышающийся на хрупкой фигуркой на добрую сажень, в последний раз шумно вздохнул и потерся мордой о чужое плечо. А пацан со знанием дела проверил высоту стремян, всунул палец под подпругу, убедившись, что она не позволит всаднику сползти на бок в самый неподходящий момент. Ласково чмокнул слегка прибалдевшего скакуна в лоб и, неожиданно обернувшись, сердито рявкнул:

- Карраш, обжора ненасытный! Где тебя носит?! Сколько можно есть?! А ну, плюнь эту дурацкую палку, марш сюда и помоги мальчику привыкнуть! Живо, пока я сам ее не отобрал!!

Из того же сарая донесся звучный хруст, словно чьи-то гигантские челюсти торопливо перемалывали не менее великанскую кость. Затем недовольное ворчание, новый грохот копыт, после чего перед Перворожденными показался еще один вороной - такой же могучий и полный диковатой силы, с абсолютно ненормальными желтыми радужками и хищной усмешкой во все сто зубов. Тоже - оседланный, в простой сбруе, с каким-то странным тряпичным свертком, старательно прикрепленным вдоль правого бока. И был он настолько огромным, что стоящий впереди Линнувиэль невольно попятился: ему еще не приходилось видеть столь чудовищных созданий. А преобразившийся мимикр, загадочно сверкнув желтыми глазами, грациозно подбежал к Ирташу и требовательно фыркнул.

- Гаррканец! - беззвучно ахнул Корвин, моментально разглядев габариты жеребца и характерный гребешок над переносьем. Он оторопело воззрился на роскошную черную гриву, свободно реющую на ветру, поразительную пластику, которую не могло скрыть даже это, неуклюжее для мимикра тело, и восхищенно прищелкнул языком. Отличный зверь. Просто превосходный. Но откуда он тут взялся?

Маликон, тоже правильно определившись с породой, согласно кивнул, а Аззар, не сдержавшись, даже тихонько присвистнул:

- Ничего себе! Кажется, Стражам неплохо платят!

- Хочешь записаться? - поддел его командир.

- Упаси Владыка!!

В этот момент в сторону Перворожденных обернулись сразу три головы: Карраш с Ирташем, который отличался от отца лишь более скромными размерами и трогательной белой звездочкой на лбу, дружно фыркнули, а Белка (конечно же, это была Белка!) выразительно поморщилась. Торк! Целых семеро остроухих, один из которых - маг! Хранитель, чтоб его жуки забодали! И все, как один, таращатся сюда, будто больше делать нечего! Она окинула скучившихся эльфов внимательным взглядом, поразив их до глубины души своими удивительными голубыми радужками, неприятно поджала губы, но не стала шокировать больше необходимого и быстро отвернулась.

- Карраш, покажи ему, как двигаться, а я, пожалуй, пойду проверю, как там моя сумка поживает. Не то, чует мое сердце, один из наших ненормальных шутников обязательно подложит туда какую-нибудь гадость.

Мимикр согласно кивнул и, подтолкнув Ирташа носом, принялся кружить по пустому двору, красиво выбрасывая точеные ноги и всем видом демонстрируя, как должен двигаться правильный мимикр в чужом теле. Тот, в свою очередь, озадаченно пожевал губами, которым немного мешалась непривычная узда, но быстро уловил суть и попробовал сам. То есть, попросту скопировал движения отца до последней черточки, как умел чуть ли не с рождения. Наконец, поймал нужный ритм и, окончательно успокоившись, начал выписывать ровные круги самостоятельно. Тут главное - равновесие, правильный ритм, гармония движений. Главное - не сбиться с шага, потому что к иноходи еще привыкнуть надо, а к копытам - тем более. Да еще седло это…

Ирташ покосился в сторону Белки и, поймав одобрительный взгляд, воспрял духом.

- Умница, - подтвердила она, внимательно следя со стороны. - Даром, что первый раз под седлом. Думаю, справишься. Но, если не уверен, я могу поехать на тебе, а наш ушастик, так и быть, на время возьмет Карраша.

- Ну, уж нет! - запротестовал Таррэн, выходя из соседних дверей на пару со Шранком и двумя приличными мешками. - Никаких больше экспериментов! Мне совершенно не нужно, чтобы тебя уронили на полном скаку! Держи свою сумку, я проверил: гадостей внутри нет.

Он легко бросил увесистый баул, на что Белка, без труда поймав, широко улыбнулась, а затем, легко принимая подзабытую личину Белика, хитро прищурилась.

- Спасибо. Но неужели считаешь, что будет лучше, если с Ирташа вдруг свалишься ты? Не-ет уж, увольте. Не надо мне в дороге стукнутого эльфа. Хватит тех пришибленных, что до сих пор до своих коней не дошагали. Небось, остаться восхотели? Или ножки ослабли при виде такой славной компании? Ха! Шранк, ты чего, действительно с нами едешь?

Темные эльфы ошарашено взглянули на "ушастика", который непростительно мягко обращался с каким-то сопляком, непонимающе потрясли головами, потому что никак не могли представить, чтобы высокого лорда кто-то вздумал назвать "стукнутым", и, наконец, плавно осели. Оказались выбиты из колеи этой бесцеремонностью настолько сильно, что на время даже упустили из виду тот неоспоримый факт, что царственный сородич все же смилостивился и, кажется, решил удовлетворить просьбу умирающего Владыки. Собирается вернуться в Темный Лес. Иными словами, они справились, сумели, чем-то зацепили его непримиримую натуру. А когда сообразили, что и как, то не смогли даже как следует обрадоваться, поскольку внезапно осознали другое: дерзкий низкорослый сопляк тоже будет в числе попутчиков. Да с ним еще и суровый Воевода, который, выведя из конюшни готового к дороге скакуна, неожиданно усмехнулся:

- Думаешь, я тебя одного отпущу? Тем более, вместе с остроухими? Даже не мечтай: я подозреваю, что до места назначения они вполне могут добраться в урезанном, так сказать, составе. Загнутся во цвете лет от твоего сарказма или удавятся от безысходности. Кстати, мне нравится твоя шапочка! Мужики вчера все жалование проспорили, пытаясь угадать, в каком виде ты поедешь и поедешь ли вообще.

- Ага! Размечтался! - дерзко отозвалась Белка. - Так я вас одних и оставлю! Развлекаться без меня? В компании этих смазливых мордашек и при полной свободе? Чтоб никакого контроля и ни одной твердой руки? Щас!

Шранк притворно вздохнул.

- Жаль… Таррэн, ты готов к мучениям?

Эльф неожиданно мягко улыбнулся, с нескрываемой нежностью провожая глазами свою пару, рядом с которой только и чувствовал себя спокойным. Мучения, говорите? Жить без нее - вот настоящее мучение. А раз она решила ехать, то он с радостью потерпит даже ехидную натуру Белика под боком. Тем более что рядом с Темными это действительно необходимо.

- Готов, конечно.

- Зато я не готов, - буркнула Гончая, с преувеличенно громким топотом направившись в сторону кузни. - Сейчас вернусь, погодите малость. Я тут одну штуку хочу сделать…

Линнувиэль, почувствовав острую резь в груди, наконец-то сообразил, что все это время не дышал и тщетно старался поверить в свое везение. Он поспешно сделал вдох и, опомнившись, коротко поклонился молодому лорду, который только что спас ему жизнь.

- Мой лорд…

- Мое имя - Таррэн, не забывайте, - спокойно повторил он, подходя и внимательно оглядывая шестерых сородичей, за спинами которых пряталась слегка растерявшаяся эльфийка. - А вам представляться нет нужды: я хорошо помню советников своего отца и его доверенных лиц. Корвин, Маликон и… Линнувиэль, я не ошибся? Помнится, ты был слишком молод, чтобы стать Хранителем в то время, когда я… гм, уходил. Хорошо, что у Совета хватило соображения отправить сюда именно тебя: с остальными я не стал бы даже разговаривать. Сартас, мое уважение…

- Рад, что вы согласились, мой лорд, - почтительно наклонил голову эльф.

- Только на разговор, не больше.

- Нам этого вполне достаточно.

Таррэн кивнул и отошел к появившемся во дворе Урантару со Стрижом, о чем-то тихо заговорил, а слегка взбудораженные эльфы снова оказались предоставлены сами себе. Впрочем, им еще следовало проверить подпруги, копыта у скакунов, седла, чтобы не пропустить ничего важного. Хоть и глупо подозревать Стражей в мелких пакостях, но чем Торк не шутит! Вряд ли они упустят случай поизмываться над чужаками, если те вдруг оплошают. Так что Перворожденные, слегка обеспокоившись, слаженно шагнули к воротам, а молодой Хранитель непроизвольно задержался.

Странно, но этим утром наследник трона выглядел удивительно спокойным и мирным, будто и не было вчерашней вспышки, от которой даже бывалых Стражей пробрало, а у остальных просто захолодело сердце. Будто не рвалось от напряжения пространство вокруг него, не сгорали в невидимом пламени мелкие пылинки и не казалось, что он вот-вот взорвется или натворит чего похуже. Очень странно. Потому что нынче в зеленых глазах светилось странное умиротворение и даже безмятежность. Красивое лицо молодого лорда было поразительно расслабленным, да и улыбался он так непринужденно, словно уезжал в соседний Бекровель на пару дней, а не собирался на трудный разговор с гневливым Владыкой эльфов. Голос ровный, мягкий, бархатистый. Радужки совершенно чистые и горят безупречно изумрудным светом, неотрывно следя за дверью маленькой кузни, на губах гуляет мягкая улыбка…

Линнувиэль неожиданно задумался о причинах столь резких перемен. Но долго размышлять ему не дали: со стороны кузни вдруг послышался страшный грохот, похожий на то, как будто на каменный пол кто-то умудрился сбросить груду никчемного железа. Затем что-то звучно рухнуло, послышался новый шум, непонятная возня и приглушенный вопль. После чего что-то снова задребезжало, в низкую деревянную дверь бухнуло чем-то твердым, а затем она с отвратительным скрежетом распахнулась и смачно впечаталась в стену.

- Уф! - с невыразимым облегчением выдохнула Белка, поспешно выскочив наружу и предусмотрительно подперев спиной хлипкую створку. - Это ж надо… из-за какого-то пустяка…

- АХ ТЫ, ЗАРАЗА!!! - бешено взревел изнутри сочный бас. - КУДА?!! А НУ, ВЕРНИСЬ!!! СТОЯТЬ, КОМУ СКАЗАЛ!!!

От мощного удара изнутри дверь содрогнулась до основания, но, что удивительно, выдержала. Только заметно прогнулась в центре, да протестующе скрипнула. А Белка, торопливо зашарив глазами по двору, уперлась еще сильнее и утерла рукавом влажный лоб.

- Вот и поговорили, вот и уладили…

- ХМЕРА ДВУНОГАЯ!!! НАГЛАЯ СВОЛОЧЬ!!!

- Да ты что, Крикунчик? Я ж ненадолго уезжаю. Чего ты расстраиваешься? Пару неделек погуляю, развеюсь, а потом вернусь. Было бы из-за чего переживать…

- У-У-Б-Ь-Ю!!! - взвыл на одной ноте невидимый гном, с новой силой обрушившись на несчастную дверь и едва не отбросив Гончую в сторону.

- Карраш, принеси мне какое-нибудь бревнышко! - обеспокоенно крикнула Белка. - А то у него опять плохое настроение. Вишь, как расстроился, что долго меня не увидит? Прямо удавить готов, лишь бы я никуда не уезжал! Он так меня любит…

- Я ТЕБЕ ЩАС ПОКАЖУ "ЛЮБИТ"… Я ТЕБЕ ЩАС КАК ДАМ…

- Карраш, скорее!!

Мимикр проворно юркнул за ближайший угол, завозился, захрустел чем-то твердым. Наконец, с грохотом выволок на свет мощный кусок свеже оструганного бруса, который, похоже, просто откусил, и без особых усилий поволок к хозяйке. Прямо в зубах.

- Малыш, чего вы опять не поделили? - удивленно вскинул брови Таррэн.

- Ни-че-го… - пропыхтела она, одной рукой умело подпирая дверь, а второй торопливо засовывая что-то маленькое во внутренний карман куртки. - Малость не сошлись во мнениях насчет оружия… подумаешь, ничего особенного… подарок, вот, мой обсудили… ну, который он хотел бы сделать мне по возвращении, но… ты понимаешь, так вдруг захотелось узнать пораньше…

Стражи понимающе переглянулись и многозначительно присвистнули.

- Ого!

- И что ты оттуда спер? - как всегда, первым догадался Урантар.

- Я спер?!! Что за гнусные намеки?! Чего сразу я-то?! Откуда ж мне знать, куда этот ворчун задевал свой перстень?!!

- Это который золотой, с красным камушком? - подозрительно серьезно уточнил Стриж.

- Ага. Он самый, - Белка с довольным видом оглядела мощную распорку, что не позволяла вспыльчивому бородачу выбраться наружу, небрежно отряхнула ладони и, безмятежно посвистывая, направилась прочь. - Ну, вот. Как же славно, что Вейна вчера наложила на эту дверку заклятие дополнительной прочности. Да, Каррашик? Я целую ночь не спал - все гадал, выйдет или нет, но, как видишь, у нас отлично получилось: теперь с ней даже Крикун не справится.

- Гм… малыш, а зачем она наложила это заклятие? - с трудом сдерживая смех, поинтересовался Таррэн, прислушиваясь к тому, как безуспешно беснуется внутри и рычит проклятия старый гном. Вернее, ПОКА безуспешно.

Белка, воровато оглянувшись по сторонам, шаркнула ножкой.

- Ну… знаешь, мне всегда было интересно установить границы его силы. Вот я и попросил нашу красавицу поучаствовать в… гм, небольшой проказе. Как оказалось, не зря. Так, а че мы стоим-то? - невинно хлопнула она ресницами. - Я уже готов. Готовее некуда. Прямо весь в нетерпении. И вообще, надо поспешить, пока не стемнело. Что, уже никуда не торопимся?

- Ну, Бел, только вернись! - внятно процедил взбешенный гном из-за закрытой двери и, в последний раз треснув по проклятой деревяшке, затих.

- Вернусь, вернусь. Даже не сомневайся, мой бородатый друг. Так вернусь, что ты еще пожалеешь, что я вообще уезжал!

- Р-Р-Р-Р!!!!

- Пока-пока! Целу-ю-у!

- БЕЛИК, ЗАРАЗА НАГЛАЯ!!!..

Стражи переглянулись и обменялись хитрыми усмешками, а коварная Гончая одним прыжком вздернула себя на спину Карраша и как-то чересчур поспешно двинулась в сторону ворот.

- Литу-у-р!! Эй, Литур, ты опять спишь? - звонко крикнула наверх. - Открывай ворота, пока мы их на хрен не снесли! Не видишь, что ли, тут у нас пр-р-р-оцессия! Почти делегация! О как!

Из-за ближайшего зубца осторожно высунулась взлохмаченная русоволосая физиономия, в которой Перворожденные мигом признали давешнего Сторожа, который так азартно подбивал Прыгуна на ночной подвиг. Внимательно оглядев двор, он приметил обоих мимикров, уже несущих на спине важных всадников. Сразу сообразил, что Ирташ еще не слишком уверен с Таррэном на спине, но очень старается, умело подражая отцу. Затем увидел эльфов, поспешно взбирающихся на своих породистых, изящных, но мелковатых лошадок, и мысленно вздохнул. Значит, все-таки решились…

- Чего вопишь с утра пораньше? - немного настороженно спросил он. - Давно все открыто. Езжай себе, куда хочешь. Никто не держит.

- Да? А чего ты вниз не спустился? Проводить, платочком помахать…

- Я тебе и отсюда помахаю. Даже скупую слезу пущу, если захочешь.

Белка вдруг подозрительно нахмурилась.

- Ох, что-то ты больно смирный сегодня. Ни словечка наперекор, не грубишь, не хамишь… о-о, кажется, я начинаю догадываться, по чьей вине у нас развалилась вторая за неделю колонна… и Кузнечик тут явно не при чем. Ну-ка, спустись на минутку.

- Ни-ни-ни, - вдруг попятился немолодой Страж. - Зачем? Мне и здесь хорошо. Да и тебе тоже пора: эльфы, вон, измаялись все. Нехорошо заставлять гостей ждать. И вообще, с чего ты взял, я имею отношение к той колонне? Знать ничего не знаю, видеть не видел… спал полночи, как убитый!

- М-да? А где ты был во второй половине?

- Э-э-э… да здесь, неподалеку… а что не так?

Перворожденные перехватили предупреждающий взгляд и дружно ухмыльнулись: кажется, и они узнали тот наглый голос, что давеча так славно опустил их на входе. Уж не Литур ли там был? Но если так, то отчего он опасается говорливого и чрезмерно наглого пацана?

- Ладно, - совсем ласково пропела Белка. - Оставим этот вопрос на "потом". Но учти, друг мой: если к моему возвращению на том же самом месте не будет стоять новая колонна, мы с тобой душевно побеседуем. И я честно скажу Вейне, по чьей вине ваши дети пару месяцев назад оказались… сам знаешь, где и с кем.

- Белик!! Нет!!

- Да-да, так и будет. Даю слово.

- Ты… ты просто монстр!! - под многочисленные смешки взвыл Литур, потрясая свысока внушительным кулаком, но вниз благоразумно не спускаясь. - Ты хоть знаешь об этом?! Куда там Траш и Ракше! Настоящий, коварный, двуликий… и я только сейчас это понял!! Эй, ты куда собрался? Не надо сюда подниматься - эльфы, вон, заждались!

Завидев, что Гончая спрыгнула на землю и целеустремленно двинулась в его сторону, он не на шутку всполошился.

- Стой! Нет! Не смей ко мне приближаться!!.. простите, друзья, но кажется, мне придется вас ненадолго покинуть… Ладно, будет тебе колонна, слышишь?! Я все исправлю, только никаких откровений перед Вейной!! Знаешь, что она со мной сделает?!!

- Конечно, знаю, - хитро улыбнулась Белка, возвращаясь с полдороги и забираясь обратно на спину Карраша. - Так мы договорились?

- ДА!! Торк тебя побери! Таррэн, как ты его только терпишь?!! Это же… других слов просто нет!.. настоящее чудовище!!

Белка кокетливо улыбнулась и весело подмигнула голубым глазом.

- Зато какое симпатичное. Правда, Таррэн?

Невидимые Стражи грянули дружным хохотом, охотно подтверждая ее слова и заглушая собой даже новый протестующий вопль Литура. Сзади ехидно заулыбались Стриж и новый временный Воевода, за ними хмыкнул вечно невозмутимый Шранк, дружно фыркнули Карраш и Ирташ, а ничего не соображающие эльфы озадаченно переглянулись. Ну, и шутки у этих смертных. Кажется, понятные только им самим. Поди разбери, где они смеются, а где совершенно серьезны! Единственное, что им стало абсолютно ясно - то, что это самое "чудовище" тоже собралось в поход. Иными словами, будет мешаться им всю дорогу до Темного Леса. Дерзить, хамить, доставать всех без исключения. Делать всевозможные гадости, старательно испытывать чужое терпение и вообще… вести себя, как настоящее чудовище. Причем, высокий лорд, похоже, ничуть не против. И зачем ему это надо? Для чего потребовалось тащить с собой смертного мальчишку? Удивительно голубоглазого, ладно сложенного и красивого чрез всякой меры, это правда, но все-таки? Везти с собой эту неисправимую язву через все Обитаемые Земли?!

Таррэн, без труда прочитав написанные на лицах сородичей мысли, неслышно рассмеялся и, нагнав свою Гончую, первым покинул Левую Заставу. А когда впервые за многие годы полной грудью вдохнул ароматы близящегося Хребта и поймал ее лукавый взгляд, неожиданно почувствовал, что копившееся с вечера напряжение начинает потихоньку отпускать и стремительно таять в бездонной глубине теплых голубых глаз.


- Глава 7 - Кто ты, мальчик?! - хриплым шепотом спросил Владыка Л'аэртэ, первым нарушив оглушительную тишину.

Он судорожно стиснул подлокотники, силясь унять бешено колотящееся сердце, едва не зажмурился, страшась поверить, что все происходящее - правда. Что ему не пригрезилось, и что это - не бред воспаленного сознания, которое вполне можно было ожидать на пороге Ухода. Но нет, глаза его не обманывали: юный эльф никуда не исчез и не испарился - все так же стоял напротив, дерзко усмехаясь и уверенно закрывая собой удивительно красивую смертную девушку. И это лицо… незабываемое, прекрасное лицо Владыки Изиара… его собственное лицо, только моложе и еще более привлекательное, чем можно было ожидать от непонятно откуда взявшегося наследника… эти пронзительные зеленые глаза, в которых тлеют отголоски веселой злости… все буквально кричало о том, что Дом Л'аэртэ спасен. Да… да, это настоящее чудо, потому что Огонь Жизни внутри молодого мага УЖЕ проснулся. Это видно, слышно. Я чувствую его даже отсюда!! И он невероятно силен!!

- Кто ты? - неслышно повторил правитель эльфов, жадно разглядывая молодого потомка.

Тир непримиримо тряхнул роскошной черной гривой и вызывающе вскинул голову.

- Ты ведь уже догадался. Так зачем спрашиваешь о том, что и так очевидно? Или глаза подводят на исходе первого тысячелетия?

- Нет, - смиренно покачал головой Темный Владыка, словно не заметив дерзкого тона и неподобающего вызова в зеленых глазах… кого? Внука? Правнука? - Просто хочу убедиться, что я не сошел с ума. Кто твой отец, мальчик? Почему я никогда не знал о тебе? Откуда ты взялся?!

Юноша приподнял свои клинки и многозначительно промолчал. Он не собирался рассказывать историю своей семьи, особенно посторонним. И особенно Перворожденным. И о Мелиссе не собирался рассказывать - пусть довольствуются тем, что есть, и не смеют требовать откровенности, не имея на нее никакого права.

Почуяв настроение хозяина, гномья сталь в его руках угрожающе сверкнула и на мгновение окрасилась призрачным голубоватым светом от вспыхнувших на лезвиях рун, но царственный эльф был слишком поражен, что замечать еще и это. Его расширенные глаза неотрывно следили за молодым потомком Изиара, силясь найти в нем черты одного из своих сыновей, пытаясь понять очевидное, найти те факты, которые были упущены, но так и не смог сказать ничего определенного. Юный эльф был прекрасен, как бог. Молод, удивительно силен и невероятно ловок (как выстоял против воинов из его личной сотни!!). Его реакция поражала, уверенность, с которой он держал свои странные клинки, не позволяла сомневаться в том, что мальчик владеет ими мастерски. Красноватые отсветы в исконно зеленых радужках тоже не могли лгать - все случившееся действительно было правдой. Но этот тон… неприкрытая враждебность и недоверие… его открытая неприязнь и явное нежелание быть узнанным…

Владыка Л'аэртэ медленно поднялся и, в нарушении всех канонов (что вообще немыслимо!!), сделал несколько шагов навстречу своей последней надежде.

Тир мгновенно насторожился.

- Стой, где стоишь!

- Тебе не причинят вреда, - как можно мягче произнес эльф, примирительно подняв ладони. - Здесь для вас нет угрозы. Ни ты, ни девушка не пострадаете, даю слово.

- Не уверен, что вам можно верить!

- Если хочешь, я поклянусь, - кротко вздохнул Владыка, незаметным знаком заставляя подданных отойти к самым стенам и там замереть красивыми статуями, не смея вмешиваться. Он не хотел пугать мальчика. И еще больше не хотел, чтобы эта непонятная враждебность встала между ними непреодолимой стеной. Нет, только не так. Он во что бы то ни стало должен добиться доверия юного мага. Должен попытаться его убедить, уговорить, заставить, в конце концов. Что угодно сделать, лишь бы этот чудесный подарок судьбы не исчез бесследно. Ему было нужно время. Всего лишь немного времени, чтобы понять и разобраться, чтобы слегка успокоиться и перестать разрываться между миллионами самых разных вопросов. Все случилось слишком быстро. Слишком невероятно. Он никак не ждал такого подарка в этот тоскливый день. Но сейчас перед ним стояла надежда… слабая, невероятно призрачная, единственная… надежда на то, что его скорая смерть все же не окажется напрасной.

- Тебя зовут Тир? - снова попытался он завязать разговор. - Необычное имя для наследника Изиара.

- Какое есть, - настороженно отозвался юноша. - Я сказал: стой на месте!

- Кто твой отец? - настойчиво повторил Владыка, послушно замерев в десяти шагах от вероятного внука.

- Это никого не касается.

- А мать?

- Тем более!

- Тир, успокойся, - испуганно потянула его за рукав Мелисса. - Не надо, пожалуйста. Тебе будет плохо!

Юный маг до боли сжал челюсти и постарался унять вспыхнувший в груди пожар, а царственный эльф понимающе прикрыл веки. Нет, не так. Неудачный ход: о родителях лучше не спрашивать. И так ясно: мать определенно мертва, потому что Огонь Жизни не выдержать никому их живущих, а отец… если Талларен был столь удачлив, как я думаю, значит, мальчик - сирота и, кажется, давно знает об этом. Иначе не взвился бы ужом от одного упоминания.

Его взгляд непроизвольно скользнул к мечам и неуловимо потемнел: гномья сталь в руках чистокровного Перворожденного - хуже позора не придумаешь. Одна Бездна знает, как получилось, что мальчик посмел нарушить все традиции, обратившись за помощью к бородатым недомеркам… но неприятия показывать нельзя. Даже тогда, когда к собственной досаде понимаешь, что клинки ковались исключительно под эти узкие кисти - больно быстро откликнулись начиненные магией мечи на зов хозяина. Штучная работа. Великолепная, надо признать. Да и делал ее настоящий мастер, причем очень, очень непростой. Редкостный умелец и превосходный маг, коих всегда было по пальцам пересчитать. Но все равно: гномья сталь у бессмертного - это невозможно.

- У тебя нет кольца, - скупо заметил Владыка, не высмотрев под перчатками характерной выпуклости и не почуяв зова родового перстня. Но Тир снова промолчал, и он с досадой поджал губы. Торк! В чем дело? Что я делаю не так?! - Почему ты не доверяешь мне, мальчик? Я ведь сказал: во всем Лесу не найдется никого, кто осмелился бы причинить вам вред. Клянусь, здесь нет угрозы тебе и твоей девушке. Мы ждали этого слишком долго, чтобы рисковать твоим благополучием. Поверь, вам нечего опасаться.

- Что тебе нужно?

- В тебе течет кровь Изиара. Неужели не знаешь, что это означает?

- Знаю. Но меня это не интересует.

Темный эльф озадаченно мигнул.

- Что?

- Я сказал, что меня это не интересует, - отчеканил Тир, цепко поглядывая за взволнованными лицами сородичей, но упрямо не опуская мечей. - Я не желаю принадлежать твоему Роду, Дому и этому Лесу. Мы оказались здесь совершенно случайно и не хотим находиться дольше, чем потребуется.

Владыка эльфов ошеломленно замер: как?!! Наследник Изиара, правящая кровь, последний отпрыск древнего и могучего Рода… отказывается от трона?!! От власти и тех преимуществ, что она дает?! Добровольно?!! И стоит сейчас напротив не как родич. Не как важный гость или долгожданный наследник, а… словно кровный враг!! ВРАГ!! И ярость в его глазах горит совсем неподдельная! А еще - нескрываемая досада, что эта тайна случайно раскрылась.

- Да, - спокойно подтвердил Тир. - Я не ради тебя сюда пришел.

- Твой друг… - запоздало вспомнил кто-то из Хранителей, и правитель снова непонимающе посмотрел.

- Мальчик, ты пришел сюда ради смертного?!

- Ради друга, - сухо поправил юноша. - Только из-за него, поэтому не обольщайся. Я знаю, кто я. Знаю, кто ты, и почему ты хотел бы видеть меня здесь. Но этого не будет: я НЕ собираюсь оставаться в твоем Лесу.

- Неужели ты не слышал Зов?!

- Слышал. Причем давно, но, если бы не стечение обстоятельств, он бы тебе не помог.

Владыка Л'аэртэ окончательно и, кажется, впервые в жизни растерялся. Как это может быть?! Как такое вообще могло случиться, что единственный молодой маг, которого так ждал его народ и который был способен дать будущее всему Роду, вдруг отказывается? Услышав Зов и понимая, что так сильно нужен этому Дому, готов развернуться и уйти?! Более того, не пришел бы вовсе, если бы не какой-то смертный, которого он рискует называть "другом"! Сколько ему лет? Сорок? Пятьдесят? Не больше сотни, это точно, но и не меньше четырех десятилетий, потому что Огонь Жизни не просыпается раньше. Но почему же тогда этот юноша ТАК сильно не любит Перворожденных? Почему в его глазах по-прежнему горит это странное выражение досады пополам с искренней неприязнью? Почему он не внял голосу своего сердца, а вошел под сень Родового Ясеня лишь ради простого человека, которому не повезло попасть под магический удар рядом с границей Темного Леса?! Неужели он мог бы пройти мимо, если бы все сложилось по-другому?!!!

Тир нехорошо сузил глаза, и молча ответил: да, мог бы. И сделал бы это, не задумываясь. Даже сейчас рискнул бы пойти против воли Совета, если бы не девушка и не раненый Вал.

- Что со смертным? - тихо уронил в тишину Владыка, безошибочно прочитав в чужих глазах неприглядную для себя правду.

Один из провожатых, что за целых двое суток не сумел разглядеть в обессилевшем мальчишке настоящее сокровище, пугливо втянул голову в плечи и коротко поклонился.

- Он сильно пострадал, сир. На большей половине тела - обширный ожог, есть значительная потеря крови и опасная рана на груди. Глубоко задето левое легкое, но он весьма неплохо справляется даже с этим. Живуч, как кошка.

- Он выкарабкается?

- Мы делаем все возможное, мой лорд.

Владыка эльфов мельком взглянул на напряженное лицо Тира, побледневшую от волнения девушку за его спиной и, поджав губы, властно кивнул.

- В Рощу его. Иттираэль, займись лично. И сделай все, чтобы он выжил.

Один из молчаливых Хранителей за троном послушно кивнул и, взглядом испросив разрешения удалиться, неслышно растворился в открывшемся в стене проеме. Хоть и промелькнула в его глазах слабая тень неудовольствия, но выказать ее он не рискнул: высокий лорд ОЧЕНЬ не любил, когда его приказы оспаривались. А значит, жалкий человек выживет любой ценой, хоть это и претит чести Рода истинного бессмертного.

- Спасибо, - неслышно шепнула Мелисса, не поднимая глаз.

Темный Владыка снова поразился про себя ее удивительной красоте и странно взглянул на Тира. Кажется, теперь он понимал, чем привлекла его эта девочка. Хоть и юна еще малышка, но уже сейчас от нее невозможно оторваться. Даже бессмертному. Просто поразительно, насколько хороша. Удивительно гармонична, а сложена так, что даже под длинным плащом нельзя скрыть это совершенство. Чудная девочка, изумительная, необычная.

Надеюсь, теперь они хоть немного начнут нам доверять?

Впрочем, Владыка эльфов не просто так решил заняться благотворительностью: избыточной сентиментальностью он не страдал. Но пока смертный находится здесь, юный маг не бросит его. Наверняка останется до тех пор, пока друг (надо же, друг-человек!) не поправится, а значит, есть небольшая возможность успеть совершить задуманное до того, как случится непоправимое. Силой здесь ничего не добьешься - не тот случай. Но пока смертный будет выздоравливать и, соответственно, не сможет покинуть Рощу, мальчику тоже придется остаться.

- Хороший ход, - неохотно проронил Тир, сверля родича неуловимо покрасневшими глазами, и под этим пристальным взглядом Владыка Л'аэртэ невольно вздрогнул. - Ты прав: пока Вал у вас, я никуда не уйду. Тем более, в Роще Мира мне будет сложно до него добраться. Я благодарен тебе за заботу о моем душевном спокойствии, но не думай, что выиграл. Да, мы останемся до тех пор, пока он не поправится, но это не значит, что я согласен. Просто подчиняюсь обстоятельствам. На время.

"Умный мальчик", - со странной грустью подумал высокий лорд.

- Я вижу, Огонь совсем недавно коснулся твоего сердца, - сказал он вслух. - Полагаю, тебя растили смертные?

- Меня растили родители, - холодно поправил Тир. - Хотя среди моих родных и близких немало людей, это правда.

- И гномов, я смотрю?

- Верно. Тебя это коробит?

- Ничуть, - не моргнул глазом Владыка, странным образом чувствуя себя на поле боя, где ему противостоит молодой, но отнюдь не глупый противник.

Тир понимающе усмехнулся.

- Не ложь, но и не вся правда… знакомая песня. Не надо себя утруждать: я прекрасно знаю твое отношение к Подгорному Народу, хотя и не разделяю его. Надеюсь, ты понимаешь, что свои мечи я больше не отдам?

- Разумеется. Тем более, когда на них горят защитные руны, способные оторвать руки даже мне. Кажется, это работа мага? Будет очень интересно узнать, как ты сумел договориться с Подгорными. Я только попрошу тебя не поднимать эти мечи на моих подданных.

- Без причины не стану, - кивнул юноша, осторожно опуская руки, а затем, поколебавшись, все-таки убрал клинки в без промедления возвращенные ножны. - Как я уже сказал, я останусь на некоторое время, но при двух условиях: первое - никто из твоих лю… эльфов не тронет Милле. Предупреждаю, я не шутил, когда пообещал спалить дураков на месте. И второе - ты поможешь Валу и не станешь задерживать нас, когда он поправится.

Владыка Л'аэртэ ненадолго задумался: м-да, невыгодные условия, поскольку отпускать такое сокровище из своих рук он не собирался. Но мальчик прекрасно представляет, чего хочет, и он невероятно упрям. Он упорен, настойчив и довольно вспыльчив, что для потомка Изиара в порядке вещей. Но, в то же время, достаточно умен для своего возраста и умеет просчитывать ситуацию. Хотя бы то, что сумел сегодня удержаться с Огнем уже дважды, говорит очень о многом. И у него были прекрасные учителя. Правда, не очень представляющие себе, как помочь с таким Даром, но равно хорошие. Да, детская наивность еще не оставила этот молодой разум, Тир довольно податлив, впечатлителен, как всякое юное существо, наверняка любопытен и еще не оброс твердой коркой недоверия и двуличности. Удивительно чистый для Перворожденного мальчик. Уже не мягкий, как мокрая глина, но и не закостенел мертвым камнем. Неплохой материал для работы, который так нужен нашему народу. Просто жизненно необходим! Но силой удержать его не получится - слишком велика его неприязнь. Да и не решить такие дела одной лишь силой. Любого другого я бы давно принудил, заставил сделать все, что нужно, одним лишь взглядом. Но Тир неподвластен этой магии. Более того, судя по отсветам в глазах, он не только не уступит любому из Хранителей, но в скором времени превзойдет их всех. Даже меня превзойдет, это бесспорно. Следовательно… что? Темный Лес не может жить без Владыки, а у нас осталось мало времени. И значит, его придется убеждать, уговаривать, заинтересовывать, в конце концов. Делать все, чтобы вызвать хоть немного доверия. Поражать, ослеплять, привлекать… нет, для женщин еще рано, хотя стоит предусмотреть и такой вариант. Но надо заставить его ЗАХОТЕТЬ остаться. Любой ценой. А еще - набраться терпения, взять себя в руки и показать мальчику все выгоды нового положения. Выяснить причины его злости, вызвать на откровенность, убедить в полной безопасности. Поманить блестящими перспективами. Так, что у него просто не будет желания отказаться. Для тысячелетнего мага это не должно составить особого труда. В конце концов, все мы когда-то были такими же мальчишками и очень хорошо представляем свои прежние слабости…

Владыка Л'аэртэ плавно обратил взгляд на заметно нервничающую Мелиссу, ненадолго задержался и с сожалением вернулся обратно. Нет, девочку трогать не стоит: Тир за нее готов со всем миром сражаться, и я его, честно говоря, понимаю. Но вот попытаться действовать через нее можно: кажется, малышка не столь агрессивно настроена. Кажется, немного более расположена к диалогу, чуть меньше сопротивляется, хотя боится будущего гораздо больше. Правда, страшится тоже не за себя, а за… гм, жениха? Что ж. Похоже, вариант с женщинами можно уже не рассматривать. Но все остальное вполне решаемо.

- Согласен, - наконец, ответил эльф. - Однако у меня тоже есть небольшое условие.

Тир немедленно насторожился.

- Какое?

- Не волнуйся, принуждать вас ни к чему не будут. Я поклялся, если ты помнишь. Проблема в другом: меня очень беспокоит факт присутствия в моем Лесу необученного мага. Причем, весьма сильного мага, у которого вряд ли была возможность учиться у своих… э-э, смертных родителей. Сомневаюсь, что они имеют даже приблизительное представление об Огне Жизни и твоей истиной силе. Но раз уж вы "случайно" оказались здесь, хочу предложить тебе возможность… обучения.

- Не понял?

- Без хорошего наставника ты не справишься с Огнем, - спокойно пояснил Владыка эльфов. - Поверь, я знаю, о чем говорю. Если ты не научишься справляться с собой, могут пострадать твои близкие: друзья, любимая девушка…

Тир прикусил губу.

- Я справлюсь.

- Нет: у тебя просто не хватит опыта. Когда ты первый раз коснулся его? Три дня назад? Четыре? Сегодня ты едва сдержался, хотя никакой опасности для вас не было. А что будет, когда твоя сила возрастет?

- А она возрастет? - робко высунулась из-за спины юноши Мелисса.

Владыка ободряюще улыбнулся.

- Намного. И в самое ближайшее время. В прошлый раз ему просто повезло, что истратил все до капли, а то сгорел бы сам. Представители нашего Рода не зря так долго учатся управлять этой силой. Порой не одну сотню лет, потому что только умея ее сдерживать, можно достичь истинного могущества… кстати, я бы хотел кое-что уточнить насчет того пожара.

- Нечего уточнять, - хмуро буркнул Тир. - На нас напали, намереваясь отобрать Милле. Какой-то мерзавец положил на нее глаз, пока мы были в Аккмале на празднике, и последовал за нами, после чего с помощью дурака-мага и пары десятков помощников попытался взять силой. Из засады напал, ползун гадливый. Вала сильно ранили, а мне ничего не оставалось, как…

- Но ты ведь этого не планировал?

Юноша подозрительно покосился на мягкую улыбку царственного родича: знает? Догадался? Что-то почуял?

- Нет.

- Значит, я прав: ты в первый раз воспользовался Огнем?

- Верно, - неохотно признался Тир.

- Хорошо. Как ты смотришь на то, если тебя будет обучать Старший Хранитель? Иттираэль?

- Плохо, - совсем насупился юный маг.

- Ладно, - ничуть не смутился Владыка. - Тогда кто-то из Равных? Аттарис, Брегарис, Барронис, Терринис, Лавванис… Линнувиэля сейчас нет, поэтому остались только эти пятеро. Выбирай любого, кого хочешь. Они все опытны и прекрасно осведомлены об особенностях нашего Дара, хоть и не относятся к правящему Дому.

- Сколько им лет?

- Все старше пяти веков: более молодые маги… даже потомки второстепенных ветвей Рода… к должности Хранителя не допускаются по причине нестабильного Дара и длительности обучения. Ну, за очень редким исключением.

- Нет.

- Гм, - озабоченно нахмурился Темный эльф. - Иттираэль был бы для тебя идеальным кандидатом: он больше девяти веков растит наших магов. У него учились даже мои сыновья…

- Нет.

- Ты ведь никого из них не знаешь.

- Нет, я сказал! - упрямо набычился Тир, и Владыка сразу понял, что ничего не добьется. - Я не стану учиться у того, кто уже запятнался…

Юноша внезапно осекся и быстро отвел глаза, но опытному магу хватило и доли секунды, чтобы распознать вспыхнувшую там лютую ненависть и мысленно охнуть. Проклятие! Неужели знает?!! Догадался? Или кто-то подсказал? Уж не в памяти ли отца он нашел сведения о почти двухвековом позоре Совета Старейшин и всего Темного Леса? Том самом, после которой один из моих сыновей изуродовал Родовой Ясень и проклял свой Дом, а второй стал по-настоящему одержимым?!! О, Темная Бездна!

Царственный эльф неожиданно помрачнел и машинально коснулся груди, где под роскошной белоснежной мантией до сих пор хранился разбитый перстень в виде свернувшегося кольцом Дракона, сжимающего в пасти искореженный, мертвый изумруд. Невольно вспомнил все, что было им открыто каких-то два десятилетия назад, и тяжело вздохнул, силясь унять обрушившиеся на него воспоминания.

Двадцать жизней… двадцать невинных жизней - вот цена, уплаченная им за дерзкую попытку стать Творцом новой расы. Тогда это казалось правильным и вполне оправданным, потому что смертные - весьма простой и дешевый материал для исследований. Чуть разумнее животных. Слабые и презренные. Казалось, кто может помешать Перворожденным в их в их желании стать выше и сильнее? Да только ничего не вышло. А в один прекрасный момент прошлое вернулось и ударило по зарвавшемуся Владыке с такой силой, что вся жизнь разом полетела под откос. Та ошибка дорого ему обошлась. Очень дорого. Она стоила ему самой жизни, и нынешний Уход, о котором стоящий напротив мальчик еще не знает, лишнее тому подтверждение.

Тот день в Интарисе, после возвращения Ключа, когда после долгого незнания довелось встретить собственного, давно утраченного сына, тоже дался ему тяжело - бушующими эмоциями обезумевшего от жажды власти Талларена, чужой болью и кровью, пролитой им во имя великой цели, чужими страданиями, которые довелось прочувствовать на своей шкуре, чужим страхом и безнадежными попытками вырваться из этого кошмара… Да, это был позор. Он слишком поздно это понял. Позор всего Рода. Досадная ошибка, непростительная недальновидность, за которую была запрошена неподъемная цена. Именно тогда он почувствовал, что его Дом неумолимо катится к закату. Постепенно рушится, как песочный замок на морском берегу, размываемый равнодушными волнами времени и сухим ветром перемен.

В этот миг он вспомнил и боль, пришедшую следом за этим внезапным пониманием. Собственное отчаяние, непрерывно растущее из года в год. Бесконечные размышления о совершенном безумии, за которое весь Лес получил наказание сполна. Обрекающие слова младшего сына, во второй раз отрекшегося от Дома… да, теперь он начинал его понимать. Раз за разом читая в тишине Священной Рощи разбитый родовой перстень, наконец-то, понимал причины его отказа и болезненного отторжения. Соглашался, что заслужил такое отношение. Сожалел. Да только уже поздно что-либо менять: Торриэль никогда не простит. Может, согласится прийти на похороны, скажет прощальное слово могильному камню, но не больше.

Владыка, к собственному несчастью, понимал и это. И уже был готов принять очередной удар судьбы, но надеялся, что сумеет дожить до того времени, когда сможет сказать хоть одно слово в свое оправдание. А еще - он слишком хорошо помнил маленькую женщину с неистово горящими голубыми глазами, которая перевернула с ног на голову всю его жизнь. Одним пристальным взглядом жестоко ранила в самую душу и впервые заставила задуматься. Открылась ему ненадолго, поделилась своим прошлым, сумела каким-то чудом выжить в своем персональном аду, но все же обрела новую жизнь, новый смысл и новую цель. Научилась прощать, хотя могла бы не делать этого. Помогла избавить этот мир от жутчайшей угрозы. Сохранила в неприкосновенности. И почему-то оставила его бесконечно долгую жизнь, когда имела полное право оборвать ее еще двадцать лет назад.

Да. Он помнил ее. Как помнил обещанную угрозу и хищный оскал ее верных хмер. И честно соблюдал данное тогда слово, больше не позволив Совету даже заикнуться о повторении прежнего опыта. Он не решился гневить суровую Гончую, волею судьбы вставшую рядом с его Торриэлем, как равная. Но сделал это вовсе не из-за страха перед пришествием в Чертоги кровожадных монстров Проклятого Леса. Не ради смертных, как в последнее время начали считать некоторые из Хранителей Знаний. Даже не ради себя, хотя это было бы оправдано. А ради того выражения, которое впервые в жизни увидел в глазах поразительно изменившегося сына. И его родового перстня, который до сих пор украшал ее изящный пальчик.

Измененная…

Мелисса успокаивающе погладила юношу по напряженному плечу.

- Тир, не надо.

- Прости, мальчик, - очень тихо сказал Владыка Л'аэртэ, и юноша странно дрогнул. - Мне жаль, что этот груз лег на твои плечи, а наш Род не во всем может служить образцом для подражания.

- Я не принадлежу твоему Роду!

- Нет, - печально согласился царственный эльф, подходя ближе. - У тебя нет перстня, и на Ясене отсутствует твоя ветка. Ты не зашел бы в мой Дом по своей воле, я верю и понимаю тебя. Действительно понимаю. Но кровь Изиара течет в нас обоих, мальчик. Так, как когда-то текла в моем отце, в моем брате, в детях и… наверное, все-таки внуке? Я прав? Да… скорее всего. Ты принадлежишь этому Дому, хочешь ты этого или нет. А твое лицо не умеет лгать - оно несет на себе отпечаток ЕГО силы и ЕГО проклятия, как и у меня. Ты - последний, кто остался в нашем Роду. Последний, кто еще может что-то изменить. И я прошу тебя… хотя бы ради этой возможности прошу - останься. Пожалуйста, не отвергай мою помощь. Позволь нам учить тебя так, как я стал бы учить своего сына. На то время, что твой друг будет приходить в себя. Дай мне хотя бы один шанс доказать, что все не так плохо.

Тир упрямо поджал губы и покачал головой, незаметно отступив на шаг.

Мальчик… совсем еще мальчик, так настойчиво отрекающийся от себя самого. Кто же ты, мальчик, не гнушающийся дружбой с человеком и носящий с собой гномьи клинки? Как ты рос? Кто тебя учил, раз ты знаешь так много, но, одновременно, не знаешь ничего? Кто из двоих моих сыновей дал тебе жизнь? Торриэль? Но когда, если он поклялся мне, что не успел? Да и не отпустил бы он тебя сюда, отлично зная, как сильно я жажду видеть возле себя его наследников. Тогда, выходит, все-таки Талларен? До того, как его убила маленькая Гончая? Да, похоже, так: судя по всему, дело именно в Талларене - не знаю, как это вышло и где он нашел себе подходящую женщину, но Торриэль при всем желании просто не успел бы. Ведь он обрел свою пару всего два десятилетия назад, уже будучи на Пике. Поклялся перед всем Советом, что упустил время и опоздал с наследником. Он не мог мне солгать - мы бы это почувствовали. А ты не смог бы коснуться Огня раньше полувека. Да, другого быть не могло: слишком велика разница во времени. Торриэль бы не смог… даже если каким-то чудом нашел бы способ избежать проклятия Рода Л'аэртэ… все равно не смог бы. Но тогда где же ты прятался эти сорок или пятьдесят долгих лет? Как ты выжил, мальчик? У кого учился? Ведь только смертные способны были воспитать тебя и сделать таким непримиримым к собственному народу. Это их заслуга, что ты остался неиспорченным, и их законная гордость, что ты сам сумел открыть в себе Дар. Они дали тебе то, чего я не дал своим сыновьям, они помогли тебе осознать себя. Но все же ты - мой внук. И я сделаю все, чтобы ты выжил.

- Постойте, но ведь вы… ты… тоже маг? - неожиданно перебила сумбурные мысли Владыки Мелисса. - Ты такой же маг, как Хранители, верно? Или нет, даже сильнее?

Владыка Л'аэртэ с трудом оторвался от размышлений и осторожно кивнул.

- Верно. Огонь Жизни есть и во мне, как в каждом потомке Владыки Изараэля.

- Тогда, может, ты сам поможешь Тиру?

- Что?! - одновременно вздрогнули эльфы.

- Я?!!

- А почему нет? - Милле уверенно выбралась из-за плеча друга и без всякого страха посмотрела на нервно переглянувшихся мужчин. - Тир, мне кажется, это - хорошее решение: Владыка поможет тебе с Огнем, а ты сможешь научиться управлять своей силой, пока мы… пока находимся далеко от дома. Не думаю, что мама обрадуется, если ты что-нибудь сделаешь с собой по незнанию. Да и Вал со мной согласится. Это ненадолго. Но раз уж ты против Хранителей, пусть будет хотя бы так. Пусть ОН поможет тебе!

Юный эльф с сомнением покосился на сородича и слегка опешивших Темных, которые до сих пор упорно подпирали собой стены Тронного зала и о которых он успел слегка подзабыть. Учиться у самого Владыки?

- Соглашайся, - просительно улыбнулась Мелисса. - Это действительно хороший выход. Он уже пообещал, что не станет вредить, да и не в его это интересах. А магом он должен быть очень сильным, раз столько лет правит Темными. Что скажете? Тир? Тирриниэль?

Темный Владыка, вздрогнув, заметно спал с лица.

- Откуда ты знаешь мое имя, девочка? - почти прошептал он, во все глаза глядя на смущенное личико юной красавицы.

Мелисса запоздало осеклась.

- Я…

- Это я ей сказал, - со вздохом спас положение Тир, незаметно бросив на нее еще один предупреждающий взгляд. - Это ведь не тайна? Тем более, имена в твоем Роду уже много веков ведутся именно в таком порядке: исключительно на одну букву, с двойной согласной в середине и почти всегда с одним окончанием. Террениэль, Теллираэль, Тирриниэль, Талларен… не удивляйся, мне многое перешло от отца. А от этой хитрюги довольно сложно что-то утаить. Если захочет, непременно выпытает. Вот и знает то, что ей совсем не положено.

Темный эльф пораженно перевел взор на смущенно потупившуюся девушку, поймал брошенный вскользь взгляд ее удивительных глаз и как-то сразу поверил, что она способна даже на это. Кажется, улыбнись она сейчас и ласково попроси отдать царственный Венец с крупным изумрудом посередине, он бы отдал. Все отдал, лишь бы доставить ей удовольствие.

- Милле! Прекрати немедленно.

Мелисса, порозовев до кончиков ушей, снова послушно юркнула за спину Тира и уже оттуда виновато шмыгнула носом, старательно смотря в пол, а юноша как-то по-новому оглядел родича и оценивающе прищурился.

- Что ж… может, стоит попробовать?

- Ты о чем? - Владыка Л'аэртэ усилием воли отогнал непонятный туман перед глазами и постарался сосредоточиться на главном.

- Об обучении. Милле редко ошибается, поэтому я, пожалуй, и сейчас рискну с ней согласиться. Не очень меня это радует, но другого выхода пока не вижу. Ты согласен?

- Хочешь, чтобы тебя учил я?!

- У меня что, проблемы с дикцией? - насмешливо улыбнулся Тир. - Да, я согласен попробовать, потому что хорошо понимаю, чем это может обернуться. Если тебе станет легче, то добавлю, что ты прав: Огонь действительно трудно усмирить, и у меня пока плохо получается. Так как насчет сделки? Ты позволяешь Валу спокойно поправиться, а я даю тебе небольшой шанс меня переубедить. Согласен?

- Кхе… - ошарашено воззрился на него правитель Темного Леса.

Торк возьми! Не ожидал! Просто поразительный мальчик! Разумный сверх меры, чересчур рассудительный и гибкий для своих лет! Кажется, он все же рискнул сделать шаг навстречу? Но почему вдруг передумал? В чем подвох? Никак не могу поймать его взгляд! Торк… да какая разница! Главное, этот шанс никак нельзя упускать!

- Что ж, давай попробуем. Сегодня устраивайтесь, где пожелаете (все Чертоги в вашем распоряжении), отдохните и захватите вещи. Все, что нужно, вам принесут и сделают, только скажите. Заодно, познакомитесь со своей свитой, а завтра начнем.

Юноша отрицательно покачал головой.

- Э, нет. Переселяться никуда не будем - нам и на окраине хорошо. Вещей у нас никаких нет, поскольку все сгорело. Но в твоих Чертогах больно много народу, а свиты нам вообще не надо.

- Так положено.

- Не знаю, как у вас, а у нас дома нас бы засмеяли даже куры, - фыркнул Тир. - Так что забудь о свите. Сбежать мы все равно не сбежим, потому что без Вала я отсюда не уйду, а что касается остального… достаточно одной смены одежды, горячую воду и что-нибудь перекусить. К хоромам и пирам не приучены, так что пусть твои эльфы не напрягаются. Развлечений тоже не надо. Просто пустое помещение с двумя кроватями, одеяло, подушку и пару стульев для удобства. Этого вполне достаточно. Да, и еще: мы должны увидеть Вала, иначе ни о каком обучении не может быть и речи. Я должен убедиться, что он жив, благополучно лечится и что никто не надумает нас надуть.

Владыка эльфов вдруг опасно сузил глаза.

- Ты не веришь мне, мальчик?

- Я никому не верю, - спокойно парировал Тир. - Только Милле, родным и самым близким друзьям. Причин доверять тебе у меня тоже пока нет, поэтому не обессудь: сперва я намерен увидеть друга и сделаю это, хочешь ты этого или нет.

- Однако…

- Да, мне уже говорили.

- Что? - окончательно озадачился Темный эльф, не успев даже как следует рассердиться.

- Тир хочет сказать, что с самого рождения очень упрямый, - с улыбкой пояснила Мелисса. - И ему об этом постоянно напоминают. Если что задумал, то непременно выполнит, и никто не сумеет его остановить. Даже я. Поэтому проще позволить ему поступать, как решил, а уж потом требовать отчет. Мама всегда так делает.

- Чья мама?!

- Моя, конечно, - быстро ответила девушка и воззрилась на откровенно растерявшегося Владыку честными глазами. - Мы с Тиром с детства вместе росли. С самого моего рождения. Никогда не расстаемся. А мои родители любят его, как родного. Не смотря ни на что.

Темный эльф ошарашено помотал головой.

- Хорошо, я понял. Тогда идите к себе, раз уж решили, но потом возвращайтесь: надо подумать, где вас поселить. Раз в Чертоги ко мне не хотите…

- Не хотим, - твердо повторил Тир.

- …тогда придумаем что-нибудь другое, чтобы и в безопасности были, и недалеко, и доступными для разговора. Тартис!

- Да, мой лорд, - поспешно скользнул от стены давешний "патрульный", склоняясь в почтительном поклоне.

- Займись этим немедленно.

- Сделаю, сир.

- И собери им достойный эскорт.

- Как прикажете, сир.

- Все, свободен.

Тир моментально вскинул голову.

- Но нам не нужен…

- Нужен, - ровно ответил Владыка Л'аэртэ, разом посуровев и властно сверкнув изумрудами глаз. - Я не хочу никаких случайностей в своем доме, юноша. И слово свое нарушать не стану: если сказал, что здесь вы в полной безопасности, значит, так и будет. Поэтому с этого момента рядом с вами неотступно будут находиться два десятка самых лучших воинов, что есть в моем распоряжении. Так, как и положено важным гостям, потому что вы сейчас - именно гости. Причем, дорогие и долгожданные. БЕСЦЕННЫЕ гости, без всякого преувеличения, которым никто не посмеет причинить вреда. Спорить тут бессмысленно. Возражения тоже не принимаются, поэтому смиритесь и просто не обращайте на них внимания. А теперь прощу прощения - я должен вас ненадолго оставить.

"Гад! - мрачно рыкнул про себя Тир, едва он отвернулся. - И как ловко подвел! Безопасность… слово, мол, дал… скользкий, как угорь! Настоящий Темный!"

"Перестань, он же беспокоится!" - ласково погладила его руку Мелисса.

"О себе он беспокоится! И думает, как бы мы никуда не сбежали!"

"Да мы же не собираемся…"

"Пока нет. А вот потом они будут нам сильно мешать! Или считаешь, нас так легко отпустят?!"

Девушка быстро покосилась по сторонам, но Владыка уже отошел, подзывая нужных ему эльфов и вполголоса отдавая какие-то распоряжения. Он казался полностью погруженным в себя, сосредоточенным и напряженно размышляющим о чем-то. Похоже, окончательно опомнился от обрушившегося на него "счастья" и теперь гораздо больше напоминал того грозного повелителя, о котором среди людей ходило немало страшилок. Вроде бы даже подзабыл о внуке и его подружке, но Милле подметила, как он нет-нет, да и кидал на них быстрые взгляды. О чем-то хмурился, обдумывал, что-то прикидывал…

"Не знаю, - вздохнула она. - Надеюсь, Вал придумает, как избавиться от такого хвоста, а пока, похоже, придется терпеть. Потому что, если мы сейчас взбунтуемся, он все равно не отступится, зато велит следить за нами тайно, и мы уже не будем знать, откуда ждать подвоха. Так что, может, это и к лучшему, что они на виду?"

Тир мысленно покачал головой.

"Не знаю, маленькая. Кажется, мы влипли, как мухи в паутину. И как теперь из нее выбираться? Вал без сознания. Мы не можем его бросить, потому что без нас его тут же сожрут, почище всяких хмер. А то еще и допрашивать начнут - у Темных есть много способов, чтобы разговорить даже Стража! Я теперь для них - главная здешняя достопримечательность, ты - второе по величине сокровище, о котором, к счастью, никто пока не имеет понятия. Нас с тобой будут стеречь днем и ночью, отговариваясь приказом этого Темного жука, следить из-за каждого куста, старательно ловить каждое слово, а сам он будет стараться изо всех сил понять, кто мы и откуда вдруг взялись… не знаю, Милле… надо быть осторожнее".

"Все будет хорошо, - улыбнулась она. - Вот увидишь. Вал скоро поправится, и мы вернемся домой".

"Очень надеюсь. Этот эльф слишком опытен, чтобы я мог с ним тягаться. Он в сто раз лучше меня умеет играть словами и уклоняться от ответов. Сегодня мы застали его врасплох, и только поэтому нас еще не раскусили, а его получилось немного расшевелить. Но смотри - он уже опомнился. Скоро начнет искать зацепки, выискивать несоответствия в наших словах и, скорее всего, догадается, в чем тут дело. А я еще плохо умею играть в эти игры и не смогу сдерживать его напор слишком долго. Будь осторожна, Милле. Даже в мыслях, потому что я вовсе не уверен, что он не умеет их читать".

- Мой лорд? - вопросительно взглянул подошедший Тартис, и Тир невольно поморщился.

- Я не лорд… чего надо?

- Позвольте проводить вас в ваши покои?

- Давай, провожай, раз велели, - вздохнул юный наследник, отрываясь от внутреннего диалога. - Милле, идем.

Мелисса поспешила ухватить его под руку и бросила последний взгляд на взволнованный Тронный зал, где к Владыке уже со всех сторон подтягивались новые и новые эльфы, а потом стремительно исчезали в мимолетно открывшихся проходах; посмотрела на его лицо, на котором нечаянная радость вновь уступила место прежней усталости и явным признакам переутомления; на мелкие морщинки в уголках глаз, которых не должно было быть; скорбную складку у рта, слегка разгладившуюся, едва он встретился с ней взглядом. На оставшуюся за его спиной пятерку Хранителей Знаний, тоже внимательно следящую за необычными гостями. На нависшую над троном зеленую ветвь, живые и почти разумные стены, умеющие делать двери по собственному усмотрению…

Она тихонько вздохнула и поспешила удалиться вслед за исчезнувшим в коридоре провожатым: кажется, теперь эльфам стало на время ни до чего, Темный Лес просто гудит от важных известий. Все носятся, будто вспугнутые воробьи. Уже сейчас добавилась охрана на входе. По невидимым каналам до каждого остроухого с огромной скоростью летят приказы Владыки. Спешно укрепляются кордоны, собирается стража, поднимаются по тревоге запасные резервы. Даже Чертоги встревожено шевелятся, а уровень магии снаружи просто зашкаливает за все мыслимые и немыслимые пределы, будто готовится настоящая война. И главная причина такому ненормальному оживлению была лишь одна - Тир.

Вот только хорошо ли это?


- Глава 8 -…И-ЭХ! ДО ЧЕ-ГО Ж ВЫ ХО-РО-ШИ, СЕРЫЕ ПРЕ-ДЕ-ЛЫ!!! - во весь голос гаркнула вдруг Белка, задрав голову к небу и приподнявшись в стременах. - Был бы я простой мужик, ни-и-чего б не ДЕЛ-А-АЛ!!!!..

Разудалая песня, как молотом, шарахнула по стенам длинного каменного коридора, взвилась чуть не до небес и была немедленно подхвачена нескончаемым эхом. После чего загремела где-то далеко впереди, вернулась с утроенной силой и вынудила Шранка тихо охнуть, поспешно зажимая ладонями чувствительные уши, Таррэна - незаметно поморщиться, породистых эльфийских скакунов подпрыгнуть на месте от неожиданности и испуганно захрапеть, приседая на крупы. А самих эльфов - сдавленно зашипеть от ярости и беззвучно ругнуться на дурного сопляка, вздумавшего с неуместным энтузиазмом орать посреди ущелья какую-то глупую рифмовку.

- Белик! - тихо простонал Воевода, старательно растирая ушные раковины. - Ты не мог бы предупреждать заранее, когда надумаешь оставить меня без слуха! Это ж надо было сообразить - ТАК орать в этой кишке!

Белка, с гордостью восседающая на Карраше впереди процессии Перворожденных, обернулась и невинно округлила глаза.

- А что такое? Тут же скучно: сплошная меланхолия! А я вам боевой дух поднимаю, настроение привожу в порядок. Едете смурные, как не знаю кто, а ушастые вообще - буки буками. Надулись и сидят на своих жалких недорослях, будто воды в рот набрали. Хоть бы кто историю веселую рассказал!

Шранк болезненно поморщился.

- О-ох! Боевой дух ты будешь Таррэну поднимать… потом, если захочешь. Но вопить в пустом ущелье… Торк! Я чуть не оглох!

- Ничего, сейчас оклемаешься. Хошь, я тебе еще и спою?

- Нет!!!

Белка демонстративно надулась, преувеличенно громко засопев.

- Дурак. Не ценишь ты народного творчества. Ничего не смыслишь в музыке и вообще! Кому-то хмера уши оттоптала!

- Просто ты можешь лучше, - запоздало исправился Шранк. - Гораздо, гораздо лучше. А это… прости, я не знал, что ЭТО зовется песней.

- Ладно. Если не хочешь слушать меня, спой сам.

- Спятил?! Тут же тогда вся скала рухнет!

- М-м-м… тогда расскажи что-нибудь. Сколько можно молча ехать?! Тоска ж зеленая! Или я Каррашика попрошу…

- НЕТ! - Шранк и Таррэн вздрогнули одновременно, а эльф красноречиво возвел глаза к ослепительно голубому небу. - Не надо, малыш: Карраш - крайне увлекающаяся натура, а я бы хотел доехать до Перехода живым и, желательно, не побитым камнями с соседнего утеса. И потом, тебе же прическу испортит. Нельзя так рисковать своим здоровьем. Давай потом, а?

- О! Они меня любят, - умилилась Белка, беззвучно хихикнув в роскошную гриву мимикра. - И тебя тоже, мой хороший. Правда, здорово?

Карраш гордо надулся и принялся по-военному чеканить шаг. Но поскольку вместо мягких лап у него теперь были крепкие конские копыта, то ущелье вновь огласилось ошеломительным грохотом, к которому вскоре добавилось ритмичное всхрапывание, сопение и хрюканье. А за ними - блаженное урчание вошедшего в раж "скакуна": ух! давно ему не позволяли так славно развлечься. Зато теперь как у остроухих морды-то вытянулись… прямо загляденье! А уж глазки как сверкают, ушки горят от злости, с губ уже почти слетают страшные слова…

- Да мы молодцы, - снова хихикнула Гончая, краем глаза следя за рассвирепевшими спутниками. - Давай еще чуть-чуть, а потом так и быть - дадим им передохнуть.

Мимикр послушно затих.

- Так. Чем еще займемся? - громко добавила Белка, едва в ущелье воцарилась блаженная тишина. - Таррэн, может, ты, наконец-то, представишь нам своих родственничков? А то неудобно будет тыкать в них пальцем и называть по принципу "эй ты, ушастый". Скажем, вон тот молоденький маг? Кто он, откуда, как кличут, чего приперся?

- Это лерр Линнувиэль, - покорно приблизился эльф. - Младший Хранитель Знаний при Темном Владыке. Рядом с ним первые советники моего отца - ллеры Корвин и Маликон.

- Корвин - это тот, у которого морда кривая, как после дольки незрелого кисляка?

Таррэн неслышно вздохнул.

- Можно и так сказать.

- Ага, - деловито кивнула Белка. - Значит, Маликон - вон тот красавчик с дурацким зеленым бантом на шее? Ясно. Милая парочка… а те два шибзика, что следуют за ними, как привязанные, оруженосцы?

Аззар и Атталис со стуком сомкнули челюсти и дружно потемнели лицами, но присутствие лорда, слишком явно благоволящего дерзкому сопляку, вынуждало их сдерживаться и старательно давить искренние порывы прибить дрянного пацана прямо тут, недалеко от человеческой Заставы.

Таррэн кинул в их сторону внимательный взгляд.

- Нет, малыш. Это вторые эльтары.

- Эльтары… эльтары… - забормотала она. - Что-то знакомое, но никак не могу вспомнить… а, наверное, уборщики или денщики!

Аззар подавился и сдавленно закашлялся от гнева, а Атталис мысленно застонал. О, Темная Бездна! За что нам такое испытание?!! И не удавить засранца, не прибить на месте, даже не метнуть кинжал, хотя хочется аж до зуда в сведенных судорогой кулаках. И пальцем его не тронешь, потому что лорд Торриэль душу вытрясет потом из-за этого мелкого пакостника!! Боги, дайте мне терпения…

- А, вспомнил! - вдруг просияла Гончая. - Золотари!

Вот теперь поперхнулся даже Шранк, у эльфов мгновенно вспыхнули лица, а Таррэн многозначительно закашлялся.

- Нет, малыш. Эльтар - это… э-э… важный воинский чин. Второй после эльтар-тара и эльтар-раса. И третий по значимости в нашей системе.

- Гм… допустим. А вот скажи, почему у твоего Хранителя такая постная морда? Он что, переел с ночи? Не спал? Зуб болит или просто по жизни катастрофически не везет?

- Боюсь, и то, и другое, и третье, - неслышно отозвался вместо Линнувиэля Воевода. - Рядом с тобой что хочешь заболит, особенно, если ты в ударе. А о везении можно просто забыть, потому что твоя вредная натура напрочь убивает всякое хорошее начинание. Поверь мне.

Белка скромно потупилась.

- Спасибо. Я стараюсь. Так, а кто там у нас еще остался? Таррэн, а что енто за тип в капюшоне? Почему я его не знаю? Чего личико прячет от моего пытливого взора? Пускай снимет. Хватит стесняться, я же не…

В этот момент внезапный порыв ветра ласково взъерошил конские гривы, распушил длинные хвосты породистых эльфийских скакунов. Запутался в волосах раскрасневшихся от злости Перворожденных и играючи сорвал капюшон с леди Мирены-ис, которая до сих пор не решилась озвучить свое присутствие. Ночные и утренние события настолько выбили ее из колеи, что эльфийка упорно куталась в плащ даже сейчас, когда Застава и живущие в ней звери (причем не только хмеры!) остались далеко позади.

- Оп-па! - ошарашено застыла в седле Белка, когда на солнце заискрился роскошный водопад черных волос, забранных в сложную прическу, сверкнули досадой изумрудные глаза, гладкая нежная кожа, чувственные губы и умопомрачительно красивое лицо. - Обалдеть можно! Таррэн, ты только взгляни! Кажется, над нами кто-то славно подшутил, и я, ей-богу, очень желаю взглянуть на того неведомого затейника, который решился прислать за тобой высокородную леди!

У Шранка при виде безупречного лица красавицы изумленно взлетели брови. Эльфы немного нервно обернулись, не зная, как реагировать на столь сомнительный комплимент. Особенно Сартас, поскольку идея, хоть не им предложенная, была заранее одобрена ОЧЕНЬ значимыми для Леса лицами.

Таррэн, наоборот, неуловимо нахмурился.

- Мое почтение, леди, - сухо кивнул он, заставив эльфийку до боли прикусить губу. - Боюсь, вам не стоило покидать Темный Лес в такое смутное время. Дороги Интариса могут быть опасны. Особенно для дочери Дома Маллентэ.

- Маллентэ?! Фьють! А сдается мне, кто-то сильно надеялся на смену окончания с "ис" на "исса"! И я даже догадываюсь, кто должен был стать этим словесным "донором"! - неприлично присвистнула Белка, но тут же резко сменила тон. - Таррэн, ты - бесчувственный эгоист! Разве можно так прямо игнорировать красивую девушку?!

Она вдруг послала Карраша в галоп и, чарующе улыбаясь, приблизилась к нервно сжимающей поводья эльфийке.

- Простите, сударыня, его грубый тон и ужасные манеры - совсем одичал в своем Проклятом Лесу, в тесной компании хмер и в окружении таких жутких существ, как наглые и бесцеремонные Стражи. Особенно вон тот, с ухмыляющейся разбойничьей рожей… честное слово, никто не желал вас обидеть! А если Таррэн и сказать что-то плохое, то лишь потому, что ОЧЕНЬ не хотел бы оправдываться потом перед вашим отцом и объяснять причину, по которой не довез вас до дома. Правда, Таррэн?

У Темного эльфа нехорошо екнуло в груди, когда Белка обернулась и очень внимательно посмотрела - улыбаясь по-прежнему, с хитро наклоненной головой, но вот глаза… опасные они стали. Неестественно сухие и спокойные. Да и Шранк заметно подобрался, неотрывно следя за каждым ее движением - тоже почуял перемену в настроении своего Вожака.

- Я в вашем распоряжении, мой лорд, - смиренно наклонила красивую головку Мирена, заметно добавив напряжения, и Таррэн до скрипа сжал челюсти.

- Не стоит, леди.

Эльфийка неуловимо порозовела и опустила ресницы.

- Ну, что вы… я только хотела сказать, что приветствую ваше возвращение и сделаю все, чтобы вы об этом не пожалели.

Эльф окончательно помрачнел: только этого ему не хватало! Можно подумать, ее присутствие что-то изменит!!

- Гм. Кажется, кто-то еще не в курсе твоего нового статуса, - задумчиво проговорила Гончая, оценивающе пробежавшись по изящной фигурке Мирены. - И что-то мне подсказывает, что этот болван - не твой отец. Как считаешь, Шранк?

Воевода бесшумно приблизился - чуткий и настороженный, как вышедший на охоту зверь.

- Пожалуй, он бы не рискнул.

- Вот и я так думаю, - кивнула Белка, наконец-то, отворачиваясь от настороженной эльфийки. - Мое восхищение, леди - вы действительно прекрасны. Кстати, вы хорошо смотритесь… вместе с нашим ушастиком.

Шранк совсем напрягся, но она больше не сказала ни слова - спокойно отвернулась и продолжила путь, делано не заметив хмурого лица благоверного. Они оба хорошо представляли причину присутствия в Серых Пределах эльфийки Дома Маллентэ, еще лучше понимали, что Владыка никогда не подверг бы такому риску женщину своего малочисленного народа - дураком он все-таки не был. А значит, это кто-то другой рискнул играть по своим правилам, и это - тот, кто не имеет никакого понятия об истинном положении дел.

Карраш хищно прищурился и нехорошо покосился на замершую красавицу, но властный шлепок по шее игнорировать не рискнул - послушно вернулся в голову отряда, оставив озадаченных эльфов хмуриться и гадать о причине такого резкого перехода от назойливого внимания к вдумчивой тишине.

Таррэн незаметно перевел дух, но напряжение в воздухе некоторое время еще ощущалось. Даже после того, как Белка засвистела под нос какую-то мирную песенку, а мимикр снова начал похрюкивать в такт и мерно потряхивать сбруей, мелодичным звоном оповещая ближайшие кусты о своем приближении. Вроде как позабыл о причине неудовольствия хозяйки, а Белка и вовсе безмятежно мурлыкала под нос… но они со Шранком многозначительно переглянулись, обменялись понимающими взглядами, после чего один поспешил нагнать слегка раздраженную Гончую, а второй чуть отстал, стараясь держать Перворожденных на виду.

- Малыш? - осторожно позвал Таррэн, поравнявшись с Каррашем.

- М-м-м?

- Все в порядке?

- Конечно, - удивилась она. - Ты чего всполошился? Я вовсе не собираюсь навязываться прекрасной леди, хотя готов признать, что она способна приворожить даже мертвого. Кстати, как ее зовут? Впрочем, какая разница? Я все равно не люблю Темных. Но если она тебе понравилась, могу составить протекцию. Хочешь? Я умею, честное слово!

Эльф неслышно вздохнул: вот ведь напасть - кажется, сердится?

- Малыш, это глупо.

- Что глупо? Ты прошляпил такую женщину и называешь это "глупостью"?! Это не глупость, а просто позор! Ты же эльф! Темный! Развратный, как водится! А тут так оплошал!

- Никого я не прошляпил, - буркнул Таррэн. - Тем более, свою женщину. Просто не стал тебе говорить раньше времени. А зовут ее леди Мирена-ис, если тебе интересно. Я ее немного помню, правда, совсем юной, но это ничего не меняет.

Гончая заинтересованно обернулась и, слегка прищурившись, взглянула на заметно обеспокоенного эльфа. Таррэн даже подобрался, ожидая знакомой вспышки, ощутимо напрягся, но… Белка вдруг странно кашлянула.

- Да не волнуйся, я ее не съем, - серьезно пообещала она. - Клянусь. За то, что промолчал вчера, ответишь отдельно, но во всем остальном обещаю вести себя примерно. То есть так, как всегда.

Таррэн неуверенно помялся: его любимая, хоть и прекрасна, как богиня судьбы, но все же - крайне вспыльчивое, довольно агрессивное и совершенно непредсказуемое существо. Не раз успел убедиться за эти годы, просто сам давно привык, приспособился и больше не представлял себе жизни без нее. Да и не возникало раньше подобных проблем: женщины в Серых Пределах - еще более редкое явление, чем ручная хмера. А тут такой конфуз - красивая молодая леди, которую могли воспринять, как соперницу. Наследница одного из Великих Домов эльфов, чьи дочери на протяжении многих веков по праву занимали место рядом с Темным Владыкой. С таким, как он, если точнее. Нетрудно догадаться, чего ради ее попросили приехать. Но в Проклятом Лесу все вопросы улаживались быстро - короткая схватка, обиженный рев, один удар когтистой лапой, и соперницы как не бывало. Нравы у нас жестокие, условия суровые, а Белка… столкнувшись в первый раз с подобной ситуацией, он вполне объяснимо беспокоился, совершенно не представляя, как она себя поведет.

Кажется, уже готовится показать зубы?

- Малыш…

- Вот дурачок, - неслышно прошептала Белка и неожиданно мягко улыбнулась. - За кого ты меня принимаешь? Я ж не зверь, в самом-то деле. Неприятный, конечно, вышел сюрприз, но у тебя до сих пор есть привычка слишком громко думать, а думаешь ты… гм, даже сейчас только обо мне. Я ценю, правда. Да и кому, как не мне, знать, что ты больше никуда от меня не денешься?

Она нежно коснулась невидимого под перчаткой перстня, и Таррэн, ощутив знакомую жаркую волну, с непередаваемым облегчением вздохнул:

- Конечно, нет: от тебя невозможно отказаться.

- Гм. Значит, через столько лет я все еще на что-то гожусь?

Он странным долгим взглядом посмотрел в лукаво сощурившиеся голубые глаза и безошибочно уловил разлившийся в воздухе аромат эльфийского меда.

Белка… все такая же коварная, прекрасная и, как всегда, желанная до боли!

Его ноздри жадно затрепетали, в глазах вспыхнул нескромный блеск, а в груди сладко защемило от накатившей нежности. О, Бездна! Как же она хороша! Как изумительно пахнет! Перед ней совершенно невозможно устоять! Никаких шансов! Просто невероятно, немыслимо, что их маленькое счастье все еще длится и длится. Поразительно, что она сумела его простить и принять. Удивительно, что все еще любит сама, не остыв ни через год, ни даже через двадцать лет. Столько времени прошло, сколько пережито вместе, а этот ошеломительный аромат до сих пор сводит его с ума. Заставляет забывать обо всем и жадно стремиться навстречу. Он никогда тебя не отпустит, его невозможно забыть. Как невозможно уйти или просто посмотреть на другую. А ее глаза, эти бездонные голубые озера, раз за разом приводят в настоящий трепет…

"Белка…" - эльф машинально качнулся навстречу, на мгновение позабыв про восемь пар внимательно следящих глаз.

- Ну, уж нет, - промурлыкала Гончая, ловко скользнув в сторону. - Я не дам тебе все испортить. Так что готовься: раз ты вздумал скрытничать, сейчас я буду тебя… сватать!

Таррэн вздрогнул.

- Что? К-кому?!

Но она уже не слушала: радостно улыбнувшись, двумя огромными прыжками вернулась к остроухим, кровожадно оглядела всех семерых, быстро нашла немного расстроенную эльфийку и окончательно просияла.

- Леди Мирена?

Гордая дочь Дома Маллентэ неприязненно поджала губы.

- Что тебе нужно?

- О, ничего плохого, поверьте! - с жаром зашептала Гончая. - Просто хотелось еще раз извиниться вон за того неотесанного остроухого. Но он (честное слово!) не собирался вас задеть! Простите его, леди, я вас очень прошу! Нам будет трудно продолжать путь, если на наших мужских… гм… плечах будет висеть этот груз неопределенности. Я умоляю: не сердитесь на него.

- Я не сержусь, - сухо отозвалась эльфийка.

- Правда? Значит, вы его простили? Значит, он вам хоть немного нравится?!

Мирена невольно бросила взгляд вперед и быстро опустила ресницы: сказать, что молодой лорд был красив - значит, не сказать ничего. Кажется, он превзошел в этом даже своего отца и старшего брата, хотя те считались красавцами и по меркам эльфов.

- Да вы взгляните на его лицо, выражающее искреннее сожаление! - громогласно зашептала Белка. - Он же просто бог, правда? А ушки? Вон, какие длинненькие, прямо как у кроликов… а знаете, какой у него слух?! А глазки? Зеленые, чудные, раскосые, будто после буйного вечера, и так блестят… за версту обороненную булавку увидит! А эти плечи?! Ни у кого из ваших таких нет! Широкие, сильные… на руки кого хошь поднимет! И там должно быть так хорошо… о! А грудь вообще - не грудь, целая наковальня! Тараном не прошибить! Живот - просто дерево! Хоть прыгай со стены, ничего не почувствует!! Бегает, как ветер! Чует лучше иного зверя! Да что там… вы мечи… мечи его видали?! Настоящие монстры! Да за таким мужем - как за каменной стеной! Вы согласны со мной, леди?

Мирена неловко кашлянула.

- Ну… мне трудно судить о мужчине, которого я совсем не знаю.

- Таррэн! Смотри, что ты наделал?! - "горестно" возопила Гончая, лучась искренним удовольствием при виде вытянувшегося лица благоверного. - Как ты мог?! Надо было поухаживать за такой чудесной женщиной! Внимание оказать! Ну, скалу какую обрушить для пущего эффекта, комплимент из себя выдавить, цветочков нарвать… что с того, что они не растут с этой стороны?! Настоящий кавалер всегда найдет, чем поразить прекрасную даму!

Шранк, быстро сообразив, что к чему, сдавленно хрюкнул, а Таррэн ошеломленно замер.

- Малыш, какие цветочки?!

- Беленькие! - простонала она, с трудом сдерживаясь, чтобы не расхохотаться в голос. - Или красненькие… леди Мирена, вы какие любите?

- Голубые, - машинально ответила эльфийка.

- Вот видишь!! А ты до сих пор ее не порадовал! Скажи спасибо, что я вызнал для тебя эту страшную тайну, и готовься исправляться!

- Белик…

- Вы не подумайте плохо, леди! - снова зашептала она, хитро косясь на стремительно меняющего в лице эльфа. - Он не всегда такой скромный. Бывает, так разговорится, так завернет… особенно, когда разозлится… аж заслушаешься. Столько нового о себе порой узнаешь! А еще он много языков выучил - и гномий, и орочий, и даже из тролльего пару оборотов запомнил. Вот был у нас как-то случай…

Таррэн возмущенно вскинулся.

- Малыш!!

- Не мешай мне тебя хвалить! - отмахнулась Белка. - Ты хочешь произвести впечатление или нет? Тогда сиди, молчи и смотри, как работают настоящие специалисты! Щас мы тебя так обрисуем…

- Что мать родная не узнает, - тихонько хохотнул Шранк, уже чувствуя, чем дело кончится. - Крепись, друг: Белик у нас тот еще рассказчик.

- Да, я - гений! Остальные и рядом не стояли. Ну, так вот, был у нас как-то случай… вы слушаете, миледи? Отлично! Давайте на ушко расскажу, а то он стесняется. Прямо как в тот день, по незнанию прыгнул в реку, рядом с которой, как потом выяснилось, недавно побывала Вейна (это наша магичка, если кто не знает). И она ненароком заморозила там воду… вернее, не всю, потому что мы как раз собирались ловить пятнистого зверга и должны были загнать его точно на скользкую кромку. Но, чтобы он не почуял подвоха, оставили сверху небольшую прослойку обычной воды, под которой уже застывал самый настоящий лед. Вот только Таррэн-то этого не знал…

Таррэн поспешно развернул странно подрагивающего Ирташа в сторону разошедшейся подруги, но та была настороже: Карраш, хитро блеснув желтыми глазами, поспешно поменял диспозицию, грамотно отгородившись Хранителем. А Белка тем временем пригнулась к шее мимикра, чуть не слилась с ним, затаилась и, втиснувшись между двумя испуганно хрипящими лошадками, увлеченно продолжала. Правда теперь - в полный голос:

- Я таких слов в жизни от него не слыхал! Ка-а-а-к выдал, да как разошелся потом! Видано ли дело - с разгона на лед шарахнуться! Да не просто головой, а… да-да, вы правильно смотрите, леди! Только он на этом месте сейчас сидит, поэтому не так хорошо видно. Зато когда встанет, вы сразу поймете, что не прогадали с этой поездкой! Там действительно есть, на что посмотреть… а знаете, как он тогда ругался?! Просто ухи вяли и сами собой в трубочки сворачивались!!

- Сейчас ты кое-что похлеще услышишь! - зарычал Таррэн, кружа вокруг эльфов на Ирташе взъерошенным черным вороном, но Карраш был хитрее и гораздо опытнее сына, и только поэтому она ловко ускользала, скрывалась, пряталась за чужими спинами. И говорила, говорила… - Малыш!! Прекрати сейчас же! Иначе пожалеешь!!

- О! Леди Мирена, обратите внимание на его глаза! Красивые, правда? Если они еще зеленые, значит, все не так уж плохо - ушастик может себя контролировать. Если сверкают - дело гораздо хуже, но поправимо: можно нарваться и здорово поплатиться выпоротой задницей. Проверено. Но тут главное - вовремя слинять. А вот если… кстати, какие они сейчас? Мне плохо видно за спиной Корвина!

- Красные, - пугливо поежилась эльфийка, на мгновение заглянув в пышущую гневом алую бездну.

- Ой… - задумалась старательно таящаяся Белка. - А кулаки сжатые?

- Д-да.

- И рычит, наверное?

Линнувиэль опасливо покосился на хищно прищурившегося лорда, который настойчиво выглядывал среди сородичей вредную нахалку, собираясь в глаза все высказать по поводу дурацкой идеи "сватовства". Хулиганка! Нашла, чем шутить!

- Ох-хо-хо, вот же напасть какая… - совсем погрустнела Гончая. - Леди, постарайтесь его не трогать руками - эльф дикий, неприрученный. Может укусить. Но зато у него есть одно неоспоримое достоинство, ради которого стоит терпеть эти крохотные недостатки.

- Неужели? - невольно заинтересовалась эльфийка, а Перворожденные непроизвольно навострили уши, гадая, как далеко все это зайдет, и сколько оплеух огребет потом дрянной сорванец. Хотя, если честно, их тоже начало пробирать.

- Да. Надо признать, он умеет довести до исступления, если захочет…

- МАЛЫШ!!!

Правильно расценив этот предупреждающий рык, Белка, не выдержав, все-таки сдавленно расхохоталась.

- Нет, не могу больше! Простите, милая леди, но я действительно на грани: сейчас лопну от смеха. Говорю же: умеет, когда надо!

- Ну-ка, иди сюда! Немедленно!!

- Не, - всхлипнула она одновременно со Шранком. - Не могу, честно. Я еще пожить хочу. Так что, с твоего позволения, я малость обожду.

- Вот попадись мне только! - пригрозил Таррэн, сверкая сквозь черную шевелюру кончиками алых ушей. - И не думай, что я забуду! Между прочим, полынья была нормальная, а падал туда не я, а этот ржущий, как конь, гад! Шранк, перестань скалиться, паразит!! Это был ты, Воевода Торков!!! А меня даже не было в тот день на Заставе!!

- Конечно, не было, - все еще смеясь, призналась Белка. - Но с твоим участием эта история стала смотреться гораздо выигрышнее. Правда, Шранк?

Воевода утер слезящиеся глаза и активно закивал, стараясь не гоготать во все горло. Нет, он, конечно, знал манеру Белика хохмить и ехидничать, но чтобы ТАК…

- Безусловно.

- Вот видишь. Даже ушастые развеселились, хотя и сдерживаются изо всех сил. Скоро пар из ушей повалит. А значит, я свое дело сделал: все довольны, всем хорошо, все счастливы.

- Я недоволен, - буркнул Таррэн, остывая так же неожиданно, как и вспыхнул. - Ехидна! А задницу я тебе все-таки надеру. Позже. Когда ты потеряешь бдительность и вернешься.

Белка осторожно выглянула из-за чьего-то плеча и оценивающе взглянула на его лицо: рассерженное немного, полное досады на себя, что так нелепо попался на провокацию, со слегка красноватыми глазами, что стремительно возвращали себе изумрудную чистоту. Кажись, пронесло? Она уже без опаски выбралась наружу. Хитро подмигнула Шранку, у которого от тщетных усилий не хохотать в голос физиономия приобрела сочный сливовый оттенок. Весело переглянулась со смущенной подобной подставой эльфийкой. И, наконец, осторожно заглянула в глаза благоверного.

- Ушасти-и-к? Ты еще злишься?

- Отстань, - раздраженно дернул ухом эльф.

- Брось. Подумаешь, беда… я ж не со зла, а с целью повышения морального духа нашего маленького отряда. И потом, я обещал тебя наказать? Обещал. Теперь можешь считать, что мы квиты.

- Квиты?!

- Ну, да. Ты промолчал про леди Мирену, а я малость свредничал, чтобы ее развеселить. Все честно.

Таррэн возмущенно вскинулся, набрал в грудь побольше воздуха и… сокрушенно покачал головой.

- Ну, малыш…

- Да-да, можешь не повторяться. Я знаю, что ты меня любишь, - лучезарно улыбнулась Белка, а он только вздохнул.

- Торк! Я уже почти забыл, каково это.

- Что именно?

- Чувствовать на своей шкуре, какой ты можешь быть занозой!

- Гм. Никак прошлое припомнил? - лукаво прищурилась она. - Герра Хатора и его караван? Гаррона? Молота, Ирбиса? Или как я вас доводил целых три недели, не жалея сил и времени?

Таррэн невольно улыбнулся.

- И это тоже. Хорошее было время, хотя порой так хотелось тебя прибить!

- О-о-о! Интересно, каким именно способом? Удавить? Проколоть? На суку повесить? Или даже четвертовать?

- А вот не скажу, - неожиданно усмехнулся эльф. - Раз уж тебе приспичило повредничать, то получи той же монетой по тому же месту.

- Таррэн! - возмущенно ахнула Белка под тихий смешок Шранка. - Ну-ка, колись сейчас же!

- Ни за что.

- Это нечестно!!

- Почему? Тебе можно, а мне нет?

- А если я… попрошу? - неожиданно сменила она тактику. Голос сделала мягким, бархатистым. Огромные голубые глаза замерцали зеленоватыми искорками и, казалось, заглянули прямо в душу. - Очень попрошу. Пожалуйста…

Таррэн мужественно мотнул головой.

- Нет.

- Ушасти-и-ик…

- Нет. До вечера не скажу ни слова.

- До вечера? - поджала она губы. - Фу, какой вредный. Ладно, сочтемся. Тогда ты не будешь возражать, если я расскажу леди Мирене еще пару забавных случаев? Например, о Траш? О Каррашике? О том, как они тебя по первости гоняли, а ты улепетывал, сломя голову?

- Не было такого, - твердо ответил эльф. - Ни разу. Шранк тоже подтвердит, что в твоих словах нет ни капли правды. Так что прекрати этот примитивный шантаж и смирись: до вечера не узнаешь ни словечка. Ни за какие заслуги. И перестань морочить лю… эльфам головы - это невежливо.

Белка кокетливо изогнула бровь.

- Ах, так? Упорствуем, значит? Отлично. Каррашик, пойдем-ка подальше от этого ушастого злыдня, который мешает нам развлекаться. Пробежимся с тобой вволю, станцуем, споем потихоньку, пока эти черепахи будут добираться на своих клячах… помнишь нашу любимую?

Мимикр с готовностью рыкнул, прибавив шагу.

- Молодец! Пока-а, улитки остроухие!!! А ну, запе-вай! - помахала она ручкой, стремительно удаляясь, а потом вполголоса замурлыкала до боли знакомый мотив "Откровений".

Таррэн приглушенно ахнул, понимая, как изящно она его подставила (снова!), но слишком поздно сообразил, что не надо было с ней тягаться в остроумии: коварная Гончая последнее слово всегда оставляла за собой. И сейчас она уже недосягаема. Не крикнешь теперь, не поругаешься, даже не сдашься на ее милость: Белка бесследно исчезла за поворотом. Зато длинная, проникновенная мелодия, которую и захочешь - не перепутаешь, с отвратительной ясностью полилась между стен каменного ущелья. То отдаляясь, то приближаясь, будто измываясь над чужими переживаниями, но ни на секунду не умолкая. Без слов, конечно, но их и не требовалось: проклятую "народную" песню и так знали все от мала до велика. Словно колыбельная, она лилась и лилась отовсюду, заставляя Перворожденных сперва оцепенеть от осознания такого изощренного коварства. Затем - побагроветь, вспыхнуть праведным гневом, но тут же понять, что терпеть подобное издевательство придется еще о-очень долго. До самого привала. После чего - стиснуть кулаки, пытаясь не слышать треклятую музыку. До скрипа сжать челюсти. И, наконец, начать точить ножи и зубы на одного мелкого, наглого, бессовестного, абсолютно не знающего границ монстра, носящего скромное человеческое имя: Белик.


- Глава 9 К тому времени, когда на Серые Пределы опустилась ночь, узкая тропинка превратилась в широкий тракт, а перед глазами во всей красе выросли неодолимые кряжи Хребта Дракона, Линнувиэль неожиданно осознал, что больше не способен злиться. Бывает так, когда слишком долго поддаешься какой-то сильной эмоции, тратишь на нее силы, мысленно бесишься, планируешь, ругаешься про себя. Живописно представляешь, как раз за разом решаешь все споры одним взмахом острого меча, наслаждаешься неописуемым чувством победы, упиваешься отмщением и жадно вдыхаешь аромат свободы…

Но потом что-то ломается в тебе. Истощается, что ли? Былая злость куда-то уходит, бесследно растворяется в каком-то странном отупении, и ты вдруг понимаешь, что больше не способен ни на одно мало-мальски сильное чувство. Вроде и надо бы. Вроде и повод остался, но ты будто выгорел изнутри. Высох от гнева. Стал черствым и ненормально холодным. Как-то необъяснимо угас и почти умер душой. И теперь хочешь, не хочешь… а тебя крайне трудно снова ввергнуть в пучину всепоглощающей ненависти. На какое-то время ты становишься абсолютно равнодушным ко всему, что тебя окружает.

Может, тут и бессонная ночь сказалась. Может, насыщенное новостями и переживаниями утро. Может, Белик вовсе не при чем. Но всего за пару минут до того, как их хмурый и насупленный отряд ступил на знакомое место будущей стоянки, Младший Хранитель со всей ясностью осознал, что больше ничто не сумеет его вывести из себя. Даже дерзкий мальчишка, из-за которого он каких-то жалких восемь часов назад буквально кипел от бешенства. Без перерыва. Едва не сгорел, потому что подобной злобы уже очень давно не испытывал, но кто-то мудрый вовремя повернул выключатель, гася это лютое пламя и превращая его в жалкий тлеющий огонек, в котором больше не осталось настоящего запала. Поэтому, когда из темноты неожиданно возник игривый огонек костра, над которым весело побулькивало в котле аппетитно пахнущее варево, в душе смертельно оскорбленного эльфа ничто даже не дрогнуло.

Он спокойно расседлал усталого скакуна, медленно отвел его за один из валунов, что окружали каменистую насыпь плотным кольцом и надежно огораживали от внешнего мира. Затем так же неторопливо спутал длинные ноги, напоил и накормил смирное животное, все еще не в силах отыскать внутри давешней ярости. Машинально умылся из фляги сам и, вернувшись к огню, бесшумно опустился на землю, позабыв даже бросить вниз дорожный плащ.

Какое-то время молча сидел, бездумно следя за тем, как Белик деловито помешивает ароматную кашу длинной ложкой. Как бесстрашно снует перед самым его носом. Как дует на обжигающе горячую смесь, ругается вполголоса и подкидывает сухие ветки в костер. Снова тщетно попытался вызвать внутри прежнюю злобу, от которой недавно чуть не вспыхнул заживо, но не сумел. После чего равнодушно констатировал, что, видимо, уже просто не способен злиться. Действительно перегорел. И теперь может только недвижимо смотреть на костер, следить за вспыхивающими в нем искорками, ощущать идущее оттуда тепло и чего-то ждать, не желая ни есть, ни спать, ни даже размышлять.

- На, - в его руки бесцеремонно ткнулось что-то горячее, и Линнувиэль вздрогнул от неожиданности. А Белик со стуком воткнул в полную до краев миску ложку и требовательно кивнул. - Ешь, пока горячее.

Темный эльф даже не удивился. Так же машинально зачерпнул и послушно отправил в рот, краешком сознания отметив тот факт, что даже Корвин с Маликоном не ринулись сейчас бить дерзкому пацану наглую морду. Просто отвели коней в сторонку, ополоснули лица и руки, а потом так же молча присели рядом, облокотившись спинами на гладкие каменные бока, откинув головы и прикрыв усталые веки.

Белка, поджав губы, оглядела шестерых бессмертных и покачала головой.

- Слабый нынче народ пошел… Мирена, ты есть хочешь?

- Нет, - без энтузиазма отозвалась эльфийка, подсев к Линнувиэлю и равнодушно проследив за тем, как он ест. - Хотя… не знаю. Наверное.

- Тогда садись и бери ложку. Таррэн, вы где застряли?

- Он круг защитный ставит, - ответил вместо эльфа Шранк, бесшумным призраком выныривая из темноты.

- Пусть тогда Ирташа с Каррашем отпустит: они наверняка голодные.

- Уже отпустил. Сейчас закончит и придет. Ты сам-то чего?

Белка пожала плечами.

- Я с утра успел перехватить кое-что. Не хочу пока. Тебе положить?

- Давай, а то второй день с пустым брюхом.

Она жестом фокусника вытащила откуда-то новую миску и без лишних слов поставила перед голодным Воеводой. Затем требовательно махнула эльфам, так же молча наполнила и их посуду. Внимательно проследила за тем, как постепенно оживают их лица, как начинают живее двигаться челюсти, как возвращается блеск в глаза и в них появляется осмысленное выражение.

- Кажется, я малость перестарался, - пробормотала она, незаметно покачав головой.

- Уж это точно, - тихо согласился Таррэн, шагнув к костру и осторожно обвив рукой ее талию. - Сколько лет прошло, а ты все так же ловко выводишь людей из себя. Я даже удивился.

- М-да. Талант, как говорится, не пропьешь. Только больно слабые они у нас. Ты в свое время поустойчивее оказался.

- Я - маг, малыш. Мне многому пришлось учиться самому, чтобы выжить. А они из другого поколения и совсем из другого мира. Пожалуйста, будь немного помягче, а то мы не доведем их до Леса.

Белка кивнула.

- Постараюсь. Просто сегодня я ориентировался на тебя - такого, каким ты был двадцать лет назад, но теперь, похоже, придется сбавить обороты. Торк… это немного осложняет дело, но другого варианта я не вижу. Они не должны почувствовать лишнего.

- О чем секретничаете? - заговорщицким шепотом осведомился Шранк, возникнув из пустоты возле другого уха своего Вожака.

Она насмешливо покосилась.

- Да вот, все думаю, когда же начнет действовать эльфийский дрейк?

- Какой еще дрейк? - насторожился Шранк

- Тот, который я случайно уронил в котел, когда готовил. Немного, пару веточек всего… интересно, он на тебе сработает?

От костра послышался слаженный звук упавших ложек, за которым наступило зловещее молчание. Перворожденные воззрились на опустевшую посуду, как на кровного врага, слишком медленно осознавая, что с такой дозы коварной травы, традиционно использовавшейся лекарями для лечения запоров, у них случится не только страшное расстройство живота, но и самая настоящая катастрофа. Причем, у всех сразу. Потом не вовремя припомнили, что сам Белик мудро отказался от ужина. Что Таррэн к нему еще даже не притронулся, а проклятая Гончая едва коснулась этой Торковой каши, но не успела даже пригубить…

Леди Мирена побледнела и в ужасе уставилась на свою миску.

- Мамочка…

Линнувиэль поднял тяжелый взгляд на симпатичное безусое лицо напротив и помрачнел, как грозовая туча. А потом начал медленно приподниматься, не видя, что рядом с ним встают стремительно свирепеющие собратья. Ой, кажется, они еще не совсем истощились!

- Эй! Да чего вы всполошились? - пугливо попятилась Белка, понимая, что снова слегка не рассчитала. - Пошутил я… просто пошутил. С кашей все в порядке, никакого дрейка там нет. И вообще, я над Шранком хотел позабавиться. Кто ж знал, что у вас такой острый слух?!

Мирена с несчастным видом уставилась на Таррэна, тщетно пытаясь понять, где правда, а где наглая ложь. Стоит ли готовить ближайшие кусты для долгой ночевки в них же, и как ей быть, если наглый юнец все же подстроил такую подлость, как слабительная трава? За долгий день она безумно устала от бесконечных выходок юного пакостника, а теперь окончательно запуталась. Зато мужчины, кажется, полностью определились с чувствами: одинаково сузили глаза, сверля Гончую многообещающими взглядами, сжали кулаки и без слов отставили посуду в сторону. Дрейк там или не дрейк, но есть это варево желания у них больше не возникало. Зато намерение свернуть чью-то тонкую шею появилось просто ОГРОМНОЕ.

Белка покаянно вздохнула: м-да, неувязочка вышла. Она пару минут постояла, изучая мрачные физиономии Перворожденных, но вскоре сочла, что разумнее дать им время остыть и успокоиться. Поэтому просто пожала плечами, подхватила Шранка под руку и незаметно исчезла, предоставив эльфам решать все вопросы между собой.

Едва их силуэты скрылись из глаз, Корвин с трудом разжал сведенные судорогой кулаки и вопросительно взглянул на Таррэна, стараясь сделать это так, чтобы скрип его зубов был не слишком громким.

- Мой лорд? Это… с-существо нам обязательно вести с собой?

Таррэн хмуро кивнул.

- Жаль, - процедил Аззар, с яростью комкая белоснежный платок. - Я бы предпочел видеть его в другом месте. И в другое время.

- Нет. Никто из вас его не тронет. Это приказ.

- Простите, мой лорд. Неужели мальчишка так важен? - негромко поинтересовался Сартас, поигрывая невесть когда вытащенным ножом. - Что в нем особенного? Обычный смертный, каких немало на Лиаре. Зачем мы тащим его с собой?

- Это не тебе решать, - тихо ответил наследник Темного трона.

- Мы не спорим, - так же тихо вмешался Корвин. - Нам просто хотелось понять: почему? Почему мы должны терпеть его присутствие и сносить эти выходки? Бесконечные оскорбления? Унижения? Пренебрежение? Владыка упомянул, что вы, вероятно, возьмете кого-то из Гончих, и велел быть осторожнее, но этот человек…

- Белик - не человек.

- Что? - непонимающе мигнул Маликон.

- Белик - НЕ человек, - раздельно повторил Таррэн, внутренне напрягшись. Ну? Придется врать или сами сообразят? Еще им один намек нечаянно подарить, чтобы дошло: малыша трогать НЕЛЬЗЯ?!

Перворожденные на мгновение замерли от жуткой догадки и буквально впились глазами в окаменевшее лицо своего лорда, однако там не дрогнул ни один мускул.

- Как? Неужели он… - ахнула Мирена. Она не посмела произнести вслух страшное, но огромные испуганные глаза были красноречивее всяких слов.

Линнувиэль в ужасе прикрыл веки: НЕ человек… Темная Бездна!! Да что ж я раньше-то не подумал?!! Мальчишка!! Ненормально красивый мальчишка из той странно привлекательной породы, что так редко встречается среди смертных! Эти темные волосы и голубые глаза!!! ГОЛУБЫЕ!!! У НИХ они всегда голубые до совершеннолетия! И эта подозрительная фамильярность, от которой все уже дрожит внутри! Непонятная покладистость молодого лорда! Его ненормальная опека! Чуть не нежность во взгляде, которая появлялась каждый раз, когда он смотрел на Белика!! А ехидные взгляды этого дерзкого юнца! Странные улыбки, которыми они обменивались всю дорогу!! О, Владыка Владык!! Да как же это могло случиться, чтобы кровь Изиара закончилась именно в НЕМ?!!! В этом дрянном сопляке, нагло считающим себя вершиной мира?!!! Нет, это просто невозможно!!! Неужели Темный Лес ждет ВОТ ТАКОЕ будущее?!!

Полукровка…

Корвин заметно пошатнулся и посерел лицом, наконец-то понимая, почему Владыка отправил в этот странный поход именно их - немолодых, разумных и имеющих опыт в дипломатии мужей, способных удержаться от открытого выражения своей неприязни даже в ТАКОЙ ситуации. Тех, кто не наговорит в запале глупостей. Не выскажет брезгливость. Сумеет сдержаться, хотя внутри все холодеет от понимания этого кошмара. Как… как такое могло случиться, что молодой лорд не оставил после себя чистого наследника?! Ну, как… спаси нас, Создатель!! Неужели в этом была причина разногласия обоих лордов? В Белике?!! В жалком полукровке, который всего через пару лет станет абсолютным альбиносом?! Презираемым и ненавидимым всеми? Из-за ЭТОЙ новости тысячелетний Владыка в последние годы ходил сам не свой? Из-за нее страшился напрямую сказать, КОГО они должны будут сопровождать в Темный Лес?! Наследник… единственный, в ком еще сохранилась кровь Изиара, хоть и разбавленная наполовину… НЕТ! Только не это!!

Таррэн подчеркнуто спокойно оглядел полные внезапного понимания лица сородичей, на которых успела промелькнуть целая гамма эмоций: от искреннего потрясения до настоящего ужаса. Было там и недоверие, и паника, и даже презрение. Он мысленно усмехнулся, похвалив себя за полезное умение ввести собеседника в заблуждение, не солгав ни единым словом. После чего спокойно уселся на место и принялся невозмутимо есть, не собираясь больше ни пояснять чего-либо, ни разубеждать, ни оправдываться перед кем бы то ни было. Потому что если Темные узнают правду (а когда-нибудь это обязательно случится), то им будет еще труднее и горше. Особенно, когда выяснится, что Белик - очень даже Белка. Так что пусть пока все останется, как есть - ОНА зря не посоветует. Да и он сам по опыту знал: ТАК действительно лучше для всех.

По крайней мере, на первых порах.

И он оказался прав: поутру Белка, выбравшись из-под теплого плаща, сразу натолкнулась на полные тяжелого понимания взгляды Перворожденных, после чего мигом сообразила, какая тревожная мысль вертится их в чернявых головах. Однако ни единого слова вслух произнесено не было: все сказали их потускневшие, полные бессильной ярости и обреченного понимания глаза.

Она мельком оглянулась на безмятежно спящего эльфа, который по привычке ухватил ее за талию, представила, как все это выглядит со стороны, и мысленно хихикнула. Да уж, картинка та еще: человеческий мальчишка в обнимку с Перворожденным! Всю ночь. Под одним плащом. Да в таком контексте… ой, о чем могли подумать ушастые?!

Гончая вдоволь налюбовалась окаменевшими физиономиями попутчиков, мысленно посочувствовала Таррэну, которого наверняка записали в страшные извращенцы. После чего с самым невозмутимым видом выскользнула за пределы выставленного защитного круга и, тихонько посмеиваясь про себя, умчалась, сопровождаемая верным Каррашем и любопытствующим Ирташем. А вернувшись, без всякой жалости растолкала Шранка, осыпала хмурых эльфов целой горой острот. При виде их, еще более мрачных лиц окончательно развеселилась, но, едва Линнувиэль обнаружил свою кольчугу утыканной свеже сорванными цветочками (голубенькими, кстати), а лук - обтянутым каким-то полуистлевшими шкурками здешних грызунов, сделала невинное лицо и бабочкой взлетела в седло. Да еще и посоветовала использовать цветочки по назначению: подарить изумленно распахнувшей ротик эльфийке, благо она такие как раз любит. После чего гордо удалилась, всем видом демонстрируя презрение к гнусным намекам и беспочвенным инсинуациям в свой адрес.


Когда-то Серые Пределы соединялись с Обитаемыми Землями лишь узким ущельем Тропы Смертников, защищенной от вторжения извне мощнейшими щитами и магическими заслонами. Но за прошедшие века горы не раз содрогались от обвалов, менялись. Вырастали и исчезали на них неодолимые хребты, проваливались в никуда целые пласты породы, возникали новые ущелья и впадины… до тех пор, пока не появился Переход - узкий, извилистый, но вполне безопасный путь для караванов, благодаря которым Заставы и сумели так долго выдерживать натиск Проклятого Леса.

Да, теперь, когда в Серых Пределах появился новый Хозяин, все это перестало быть таким актуальным. Угрозы скорого пришествия "демонов" больше не было. Но, не смотря ни на что, Заставы все-таки не исчезли, а караванный тракт к ним ничуть не оскудел: Пределы были слишком богаты, чтобы забыть о них так просто. Необычные травы, странные растения, таящие в себе как смертельные яды, так и исцеляющие снадобья… невиданное зверье… поистине бесценный запас редчайших минералов… все это делало Пределы весьма привлекательными для охотников за дорогими товарами. Кого-то из них Таррэн безжалостно вытурил обратно в Обитаемые Земли. Кому-то позволил осторожно копаться в недрах Проклятого Леса. О чем-то не сказал вообще никому, кроме Белки. А о многом и сам пока не имел никакого понятия: за двадцать лет мирной жизни он даже с Лабиринтом не разобрался до конца. Но, как бы там ни было, дорога в Пределы не заросла, а, напротив, с каждым годом все ширилась, как ширился нескончаемый хоровод караванов в обе стороны.

Это стало одной из причин, по которой примерно десять лет назад предприимчивые гномы (организованные, кстати, тем же Крикуном), все-таки согласились на одну рисковую идею и в хорошем темпе проложили еще один тракт. Напрямую, через подножие гигантской горы. Прямо в толще горной породы. И, надо сказать, они не прогадали: доходы с этого скромного предприятия были огромными, да еще постоянно росли. Поток торговцев тоже не собирался оскудевать. А значит, жизнь налаживалась и начинала приносить определенные проценты, потому как давно известно: милее золота для гномов были только их бороды и драгоценные камни. А золота на этой идее они заработали столько… Крикун, когда узнал, только сладко зажмурился.

Благодаря гномам, дорога до Застав занимала теперь не пять, а всего три дня. Была ровной, удобной, хорошо освещенной многочисленными факелами на гладко вырубленных стенах. Никаких лавин, обвалов и капризов погоды: тут было сухо, светло и вполне уютно, тогда как раньше приходилось постоянно мерзнуть в снегах, стыть на холодном ветру и мокнуть под косыми струями дождя. При этом ежесекундно рискуя свернуть себе шею на одном из крутых поворотах горной тропы, а то и товар потерять безвозвратно. Зато под землей маленькие бородачи не поскупились даже на вентиляцию и со временем облагородили несколько больших пещер с тем, чтобы усталые путники после дневного перехода могли с относительным комфортом устроиться на ночлег. Разумеется, за соответствующую плату.

Поэтому, подъезжая к широкому темному зеву нового Перехода, Белка нисколько не удивилась царящему здесь оживлению - рабочий день был в самом разгаре. Как всегда, народ шумел, суетился, ворчал и привередничал (а как же без этого?). Люди, кони, пыльные лица и начищенные до блеска доспехи, а за ними тюки, тюки, тюки… все смешалось в дикую кашу. Кто-то устал ждать своей очереди, кто-то сломал по дороге ось и сетовал на лишние траты. Кто-то пытался сбить цену за спокойный проход на ту сторону. Кто-то устало и скорее по инерции переругивался с соседями, занявшими не свое место у входа, а кто-то флегматично стоял в сторонке и лениво дожидался, пока дорога не освободится.

Линнувиэль неслышно вздохнул, хорошо помня о том, сколько нервов им истрепали в прошлый раз попутчики, пока впереди не показался долгожданный просвет. Сколько народу потело, бурчало, галдело без всякой видимой причины в эти три бесконечно долгих дня, показавшиеся ему вечностью. Как оглушительно ревел испуганный скот в гулких коридорах подземелий, как нервно ржали кони в специально отведенных загонах. Сколько смачных ароматов чужой жизнедеятельности гуляло вокруг, не смотря на постоянный приток свежего воздуха… эльф заранее поморщился и приготовился к очередному испытания своего изрядно обедневшего терпения. Три дня. Ему надо выдержать всего три дня, а там - снова лес, чистые ручьи, нетронутые полянки, шелест высоких крон под ослепительно ярким солнцем…

Белка зачем-то приподнялась в стременах и деловито оглядела шумную толпу возле зияющего входа.

- Н-да. Народу, как ожидалось, полно. Просто плюнуть негде. Наверняка придется по трупам идти, чтобы пробиться к воротам… Карраш, не вздумай кусаться и опрокидывать телеги, а то завязнем до самой ночи!

Мимикр возмущенно всхрапнул, но больше ничего сделать не успел, потому что Линнувиэль неожиданно вывернулся вперед и уверенно двинулся сквозь плотную толпу. Его гнедой грудью раздвинул скопившийся народ, недовольно заворчал, когда несколько нерасторопных смертных застряли на самой дороге, и обнажил крупные зубы. Эльф холодно улыбнулся прямо в лицо обернувшимся спорщикам и скинул капюшон, но замедлиться даже не подумал.

За ним в образовавшуюся брешь вдвинулись остальные.

Белка ожидала яростных воплей со всех сторон, злобного потрясания кулаками, ворчания, бурчания и откровенно злых взглядов. Всего, чего угодно, вплоть до единодушного желания сварливых торговцев набить наглецам смазливые морды, но… под неподвижным взором Младшего Хранителя Знаний разгоряченный народ расступался сам собой. Да еще с такой скоростью, что перед отрядом Перворожденных мигом образовалась широкая просека, по которой они неторопливо добрались до самых ворот.

Появление эльфов ознаменовалось зловещим молчанием и излишне торопливыми поклонами.

- Обалдеть, - неслышно пробормотала Гончая, встречая во всех без исключения глазах тщательно укрываемый страх, пополам с искренней неприязнью. - Хоть и не любят они ушастых, готовы на куски порвать, а на рожон не лезут. Боятся, злятся про себя, что мы без очереди прем, но связываться не рискнут. Вот что значит - репутация. Учись, мой зубастый друг, пока есть такая возможность.

Карраш недовольно скосил желтый глаз на поспешно опускающих головы людей, но те и не думали протестовать: нрав остроухих был хорошо известен, и никто не горел желанием проверять его на себе. Тем более, когда эльф не один, а целых восемь штук, и все хорошо вооружены. К тому же, воинами остроухие всегда слыли отменными, так что ну их, гадов остроухих. Пусть себе едут. Быстрее пройдут, и остальным станет спокойнее.

Молодой Хранитель остановился возле низенького пузатого гнома с длинной черной бородой, лихо заправленной за пояс, и неторопливо спешился.

- Почему без очереди? - сверкнул глазами гном, неприязненно глядя на гостей снизу вверх. Тушеваться он не думал - много чести ушастым, перетопчутся. А порядок - он на то и есть порядок, что всегда один для всех.

Линнувиэль молча протянул запечатанную грамоту и постарался передать ее так, чтобы ненароком не коснуться толстых пальцев коротышки. Белка тут же подметила и незаметно скривилась: вот так всегда. Вроде и бессмертные расы, испокон веков рядом живут, вроде мудрые и должны уметь себя вести в приличном обществе, а поди же ты: за столько тысячелетий терпеть друг друга все равно не научились. Вернее, не хотят учиться. Одни носы воротят, брезгуя даже руку подать, а другие пренебрежительно фыркают и всячески выказывают собственное превосходство. Зря Линнувиэль так себя повел: гномы здесь - как дома, чувствуют себя хозяевами, а потому и церемониться не станут. Непременно нарвутся на конфликт.

- И что это? - брезгливо осведомился гном, подчеркнуто держа бумагу двумя пальцами, будто ему не дорожную грамоту предъявили, а дохлую кошку на ниточке.

Белка тихонько вздохнула: ну вот, я так и знала. А гном тем временем демонстративно понюхал подорожную и, все еще издеваясь, нарочито медленно развернул.

- Та-а-к… что у нас тут… эльфы? Темные, говоришь? - он с преувеличенным вниманием оглядел пышные черные гривы Перворожденных, просто не дающие ошибиться в происхождении, и выразительно наморщил нос. - Ну, не знаю, не знаю… ладно, будем считать, что похожи… ага, должно быть целых семеро… да еще без задержек, в обход остальных… гм, оплачено даже… тоже - за семерых… за эльфов, в смысле… эй, а чего это вас восемь?! И еще двое смертных!! Не по правилам!

Коротышка, пересчитав путников, почти радостно осклабился, и Таррэн быстро понял, что за этим последует.

- Не совпадает! - торжествующе подтвердил его предположения гном и быстренько свернул грамотку. - Здесь указаны семеро, а вас гораздо больше. Значит, кто-то ошибся. Значит, я не могу вас пропустить. Значит, стойте в общей очереди и ждите, пока с вами разберутся. Или пусть едут семеро, а остальные топчутся до вечера. К тому же, люди тут вообще не указаны. Так что, разделитесь? Нет? Ну, и прекрасно! Все, следующий!

Бородач с чувством исполненного долга отряхнул широченные ладони и с преувеличенным интересом уставился куда-то вдаль, будто поджидая смертников, рискнувших бы лезть поперек медленно закипающих эльфов. Свирепеющих еще и оттого, что всю эту браваду отлично слышали стоящие неподалеку люди, теперь наверняка тихонько посмеивающиеся про себя и с нескрываемым злорадством ждущие продолжения ссоры.

То, что ссора затеяна с умыслом, видно даже младенцу, но формально гном прав - несоответствие в подорожной, требующей высочайшим повелением Темного Владыки (с одобрения Подгорного трона) пропустить неких особ с важной миссией (количество указано в штуках), налицо. А значит, он вполне мог задержать чужаков до выяснения обстоятельств на неопределенно долгое время. Потом, конечно, придется извиниться и расшаркаться, издевательски хмыкая в усы и бороду. Мол, простите-извините, такие высокие чины и все прочее. Ах, что вы, что вы… в мыслях не имели создавать препятствия… это чистая случайность, крохотная оплошность клерков, досадное недоразумение… Но торопятся-то они сейчас! А что касается небольшой неточности в формулировке, так о ней просто не подумали, потому что даже не догадывались, что лорд Торриэль вдруг соизволит захватить попутчиков.

И не заметить это "вопиющее нарушение правил" гном просто не мог.

Белка мысленно возвела глаза к небу и со вздохом спрыгнула на землю, после чего деловито засунула руки в карманы и, придав лицу соответствующее выражение, вразвалочку двинулась к ухмыляющемуся коротышке.

- Ты совершаешь большую ошибку, - процедил Линнувиэль, взглядом прожигая в наглом карлике громадную дыру. Тот состроил невинную морду после чего издевательски поклонился, пряча маленькие, зло блеснувшие глазки, и не сразу понял, почему сверху вдруг нависла густая тень, а подле нее появился чужой, нетерпеливо постукивающий башмачок.

- Так-так-так… кого я вижу? - радостно улыбнулась Белка, узрев густо заросшие щеки, слегка приплюснутый нос и пышную шевелюру наглеца, вздумавшего задержать ее перед воротами на целые сутки. Она деловито оглядела широченную грудь, на которой едва сходилась обязательная для каждого гнома кольчуга. Массивный кожаный пояс, тяжелые сапоги на толстой подошве, целый набор ножей и короткую рукоять метательного топора, хищно выглядывающего из-под полы накинутого сверху кафтана сочного коричневого цвета. - Никак, старый знакомец? Ну, здравствуй, герой! Как челюсть? Двигается? Рука не болит? Но ночам не ломит? А ребрышки зажили, любезный? Похоже, что да, раз ты опять нарываешься.

Гном несильно вздрогнул и резко вскинул голову, заслышав звонкий голос возле собственного уха; заметно напрягся, чуя нечто знакомое, но почти сразу наткнулся на светящиеся искренней нежностью голубые глаза в обрамлении длинных ресниц и разом переменился в лице.

Белка снова ласково улыбнулась, отчего здоровый румянец с его щек мигом отхлынул, а в резко расширившихся зрачках появилось какое-то затравленное выражение. Гном звучно сглотнул и замер, как откормленная мышь перед голодной гадюкой. Его взгляд метнулся вправо, влево, забегал среди непонимающих физиономий Перворожденных, ненароком зацепился за распахнутые створки ворот, одна из которых выглядела совсем новой, а на другой все еще красовался красивый отпечаток двойного ряда чьих-то громадных зубов. Затем наткнулся на что-то массивное за спиной Гончей и вот тогда-то наполнился настоящей паникой.

- Узнал, родной? Или помочь вспомнить? Каррашик, покажи дяде зубки.

Бородач, наконец, очнулся от ступора и шарахнулся прочь.

- Не надо!!

- Нет? - удивилась Белка, перехватывая жутковатую морду радостно оскалившегося мимикра, с готовностью ринувшегося вперед. - Кажется, ты передумал, мой бородатый друг? Значит, узнал-таки? Вот и славно… так что ты там говорил насчет ожидания? Кто может решить наш вопрос?

- Н-не я… я н-не могу… это не в моей компетенции!

- Какая жалость. Позволь, я тебе эту самую компетенцию малость подправлю?

- Нет! Стой! Сейчас… я сейчас позову того, кто может! - выдохнул побледневший гном и, стремительно развернувшись, ринулся куда-то в сторону. - Ждите!!

Перворожденные проводили его ошалелыми взглядами.

- Малыш, вы что, знакомы? - слегка удивился Таррэн.

- Не. Просто мы, когда ребят в прошлый раз провожали, слегка повздорили. Он нехорошо отнесся к нашим общим знакомым и вздумал мешать нам нормально попрощаться. Помнится, даже кричал что-то о том, что мы, дескать, задерживаем остальных и загораживаем проход своими толстыми… э-э, спинами.

- О!

- Да, - покаянно вздохнула Белка. - Ты же знаешь, Каррашик такой чувствительный.

Таррэн окинул здоровенного мимикра оценивающим взглядом, быстро додумал остальное, затем понял, отчего на одной из створок до сих пор нет внушительного куска, а вторую, судя по всему, пришлось заменить полностью, потому что она наверняка превратилась в груду обломков, и покачал головой.

- Пожалуй, мне надо было пойти с вами. Или Траш отправить, на худой конец.

- На чей именно конец? - невинно уточнила Белка, и Шранк тихонько хохотнул.

- Если бы ты отправил Траш, тут не осталось бы ни одного живого гнома! Готов поклясться, что всего месяц назад тут было весьма шумно, громко и очень весело.

Белка тонко улыбнулась.

- Нет, друг мой. Месяц назад тут было тихо, мирно и на редкость пустынно. Особенно после того, как мы мило пообщались один на один. Ты же знаешь: я так не люблю, когда на меня кричат. Впрочем, ТЫ как раз знаешь это очень хорошо.

- Угу. Если ты заметил, я вообще не повышаю на тебя голос.

- Заметил. Хвалю. Хотя, помнится, однажды ты все-таки зашел слишком далеко…

- Это было давно, - быстро перебил Шранк, слегка напрягшись и кинув опасливый взгляд на Таррэна. - Теперь это в прошлом. Все забыто и больше не имеет значения.

Темный эльф вопросительно изогнул бровь.

- Гм…

- Не имеет, - твердо повторил Воевода, а Белка согласно кивнула.

- Нисколечко.

- Ладно, - Таррэн милостиво сделал вид, что не понял подтекста. - Пусть так. Мне просто любопытно: он вышел от тебя с целой мордой или же…?

- ГДЕ ОН?! - раздалось громогласное эхо, не дав ему договорить, и из зияющей черноты Перехода на свет шагнула массивная тень, за которой опасливо семенил давешний гном. - Где этот мерзавец, из-за которого пришлось менять ворота?!

Шранк негромко хмыкнул.

- Белик, кажется, тебя ищут.

- Почему это сразу меня?!

- Потому что меня здесь месяц назад не было. В отличие от некоторых.

- Ха. Зато ты был в другом месте, где тебя уже наверняка днем с огнем обыскались. Например, на западной окраине Бекровеля? Как раз после полуночи? - насмешливо выдала Белка и, делано не заметив ошарашенной физиономии старого друга и напарника, с любопытством воззрилась на новое действующее лицо.

"Лицо", разумеется, оказалось гномом. Да-да, еще одним. Только непривычно высоким для Подгорного Народа - чуть не на голову выше своих собратьев, и почти седым. С на редкость цепкими черными глазами, в которых внимательный взгляд был способен подметить крохотную пурпурную искорку. Такой же широкогрудый и массивный, как должно. С роскошной белоснежной бородой, достающей пушистым кончиком почти до самой земли. В простом налатнике, поверх которого оказался надет прокопченный кожаный фартук, и с заляпанными сажей рукавицами в натруженных руках. От гнома пахло гарью и копотью, дымом и чем-то тяжелым, металлическим. На просторных штанах виднелись жженые проплешины, а плохо оттертые следы на раскрасневшихся щеках яснее ясного говорили, что его только что бесцеремонно оторвали от наковальни. И за эту наглость кто-то мог здорово поплатиться.

Белка, забавно наклонив голову, с нескрываемым интересом разглядывала приближавшегося со скоростью лавины здоровяка.

- Ты?! - рявкнул он, остановившись в опасной близости от маленькой Гончей и весомо качнув на мозолистой ладони прихваченный молот. Едва на ноги не наступил, но та даже не подумала отступить, хотя они чуть не столкнулись на полном ходу и теперь глядели друг на друга в упор.

- Я, - согласилась Белка.

- Что "ты"?

- А что я? Я - ничего. А ты?

- Тьфу! - с досадой сплюнул гном. - Заладил "я" да "я"… ты нам намедни ворота испортил?!

- Нет, - честно призналась она.

- А кто?!

- Он, - Гончая бестрепетно указала на онемевшего от такой наглости черноволосого бородача, мудро укрывшегося за спиной грозного сородича. А когда седой гном, явно старший на этих воротах, грозно обернулся, аж поперхнулся от такой наглости и невнятно замычал.

- Бронар, что за дела?!

- Между прочим, он меня обозвал некрасивым словом, - тут же наябедничала Белка, демонстративно надувшись. - Плохой гном. Злой. Фу. А у меня зверушка нервная. Чувствительная и очень ранимая. Так он и ее злобной скотиной обозвал. Правда, Каррашик? Скажи, что он бяка? Во-о-т. А еще, с нами девушка красивая была - миленькая, славная, чистая… так этот гадкий тип вздумал ей глазки строить! А что? Надо было стоять и смотреть, как он ее охмуряет?! Вот мы и не стерпели… кто ж знал, что у вас такие ворота хлипкие?!

- Врет!! - чернобородый вдруг опомнился и взвился, как укушенный. - Все врет!!! Этот сопляк меня учить вздумал, как обозы распределять! Дерзил, хамил и насмехался при всем народе! И зверюга у него бешеная! Как есть, хмера!! Так копытом вдарила, что одна створка сразу слетела, а вторую он зубами цапнул! Да так, что ее тоже теперь менять придется!! Причем ВСЮ! ЦЕЛИКОМ!! А ЭТОТ ДРЯННОЙ ЧЕЛОВЕЧЕСКИЙ ГАДЕНЫШ…

Хлоп!

Линнувиэль успел только моргнуть, как крепыш странно вздрогнул и, закатив глаза, грузно осел. А Шранк, непонятно каким образом оказавшийся рядом с ним, хотя буквально секунду назад сидел верхом в нескольких шагах левее, деловито подул на ушибленный кулак.

- Извини, не сдержался, - сообщил он Белке.

Гончая укоризненно покачала головой.

- Зверь. И как я с тобой столько лет рядом живу? Он же так старался, такую речь прочувственную собирался выдать. О том, как поленился разнимать сцепившиеся колесами телеги, как под ними едва не сломали себе ноги двое возниц. Как отказывался позвать лекаря, пока ему не всунули на лапу золотой… а ты не дал ему ни одной возможности признаться в своей безалаберности!!

Воевода покаянно вздохнул, а Белка внезапно посерьезнела и остро глянула на слегка опешившего гнома.

- Мое уважение, дорр-ххар. Простите за ворота, но этот дурак давно напрашивался. Разумеется, я мог бы и сам уладить этот вопрос… хотя бы тем способом, каким успокоил его сейчас мой друг… но мне показалось, что вам стоит на это посмотреть. Нам действительно жаль, что среди славных стражей Ирртар-саттер оказался неразумный и вздорный столетка, способный испортить репутацию даже такому уважаемому ххару, как Остарре-Риир. Наша подорожная у него - можете убедиться, что запрос абсолютно правомочен и подтвержден Подгорным Владыкой. Этот болван просто не дочитал ее до конца, вздумав унизить уважаемых господ Перворожденных. Надеюсь, вы примете надлежащие меры и приструните грубияна. Если же желаете получить возмещение убытков, я готов уплатить виру в полном объеме, но, если честно, нас сюда привело совсем другое дело.

Старый гном медленно опустил молот, неторопливо поднял упавшую грамотку, вчитался. Сделал кому-то незаметный знак, на который из ворот выскочил еще один гном и что-то быстро зашептал ему на ухо, настороженно косясь на зло прищурившихся эльфов. Затем так же молча отпустил сородича восвояси и очень внимательно взглянул в неестественно молодое лицо Белки, на котором ярко горели пронзительные голубые глаза.

Лицо-то молодое, чистое. Приятное, чего уж скрывать. Даже слишком. Но было в нем что-то… неправильное. Нечеловеческое. Нечто… иное, что ли? Какое-то смутное несоответствие. Будто он выглядит старше глазами, но каким-то образом позабыл возмужать лицом и телом. Странно. Непонятно. И тревожно. Дорр-ххар… мальчишка назвал его титул правильно. А упоминание Ирртар-ххара - одного из немногих уцелевших воинских братств Подгорного Народа еще со временен Эпохи Расовых Войн - вовсе ни в какие ворота не лезет. Не говоря уж о том, что тайный знак его почти забытой ячейки Остарре он хорошо спрятал под бородой. И теперь, не зная куда смотреть, заметить его ой, как непросто. Нет, гном заметит сразу и обязательно поклонится старому ветерану, но человеку о таких вещах знать не положено!

Дорр-ххар взглянул на Гончую еще острее, правильно расценил выражение лица Шранка и обращенный к Вожаку молчаливый вопрос, а потом осторожно наклонил голову.

- Я слушаю.

Она удовлетворенно кивнула:

- Приятно иметь дело с умным собеседником. Мое уважение, дорр-ххар, еще раз простите за спешку, но нам нужен Быстрый Путь.

- Что?! - ошеломленный гном даже отступил на шаг, не веря своим ушам.

Путь?!! Путь, они сказали?!!

- Мы должны оказаться на той стороне к ночи, уважаемый, - спокойно добавила Белка. - Это очень важно, а у нас нет времени на три дня по обычному Переходу. Поэтому повторяю: нужен Быстрый Путь. Немедленно и на ближайшие сутки.

Бородач озадаченно крякнул. Ишь, какой шустрый… Путь ему подавай! Прямо вынь и положь! А то, что Путем далеко не всякие Подгорные могут идти, это ему без разницы! Что далеко не каждому его открывают - тоже! Не говоря уж о том, чтобы заикаться о его существовании вблизи остроухих шпионов! Мать мастеров! Как они вообще узнали, что здесь есть Путь, когда его закончили лишь пять лет назад?!!! И что тогда знают еще?!! Может, для эльфов сам факт работы Быстрых Путей - уже давно не секрет?! Может, уже пронюхали, а то и свой создают где-нибудь под соседним хребтом?!!

- Не знаю, откуда вам известно…

- Тебе привет от Крикуна, - так же спокойно сообщила Гончая, и у гнома изумленно расширились глаза. - Или, может, назвать его полным именем?

- Не надо, - он покачал головой. - Незачем сотрясать воздух чужими регалиями. Особенно теми, которые я хорошо знаю. Но имя - еще далеко не все, мальчик. Его можно узнать случайно, подслушать, выпытать, украсть… а для того, чтобы я открыл Путь для остроухих, требуется нечто большее, чем просто имя.

Гончая наклонилась и тихо шепнула три коротких словца, после чего выпрямилась и тонко улыбнулась.

- А так? Достаточно, чтобы не считать меня самозванцем?

Дорр-ххар до боли прикусил губу и вынужденно признал:

- Да, это - весомый аргумент: Тайное Слово можно передать только добровольно. Но смертным оно недоступно.

Белка насмешливо изогнула тонкую бровь.

- А кто сказал, что я - человек? Крикун вообще иначе, как дикой хмерой, не кличет. К тому же из всех присутствующих он только мне мог доверить Слово: сам знаешь, старый ворчун не терпит остроухих. Он же и про Путь просветил, да сказал, что ты не откажешь.

- Но в тебе нет нашей крови, - возразил гном.

- И слава богам!

- А тебе известно, что мы никому прежде не открывали Путь… со стороны? И что ни один Перворожденный никогда не вставал на эту дорогу?!

Белка кивнула.

- Да. Но мы не можем ждать три дня.

- Не могут они… - буркнул гном, неприязненно покосившись на Темных. - А я не могу пропустить остроухих! Тем более, Хранителя! Это запрещено Собранием, и не Крикуну менять каноны!

- Да кому же их тогда менять, как не ему?! Таррэн, сними капюшон.

Дорр-ххар чуть вздрогнул, безошибочно узнав безупречный профиль наследника Изиара, и поджал губы: Хозяина Серых Пределов было трудно проигнорировать. О его появлении вот уже два десятилетия судачили все пролетающие воробьи. Говорят, страшной силы маг. Задень такого, и вся торговля пойдет прахом - в его распоряжении было столько проклятых тварей, что просто диву даешься, как эти порождения чьего-то кошмара вообще могли родиться на свет. Да и новый Переход открылся только благодаря его молчаливому согласию. Захочет - и не станет больше ни его, ни гномов, ни доходов, ни вообще ничего. Даже Обитаемых Земель может не стать, потому что последнему отпрыску древнего Рода эльфов подчинялась поистине жуткая мощь. Выходит, он с самого начала знал о тайно проложенном Пути? Похоже, что да, иначе не смотрел бы он сейчас так спокойно и без всякого удивления. А от такого аргумента уже не отмахнешься.

Гном неохотно наклонил седую голову, изобразив нечто вроде приветствия.

- Мое почтение, высокий лорд. Прошу прощения, что не признал сразу.

Таррэн замедленно кивнул, краем глаза держа в поле зрения Белку, а та вопросительно подняла брови.

- Теперь мы можем пройти?

Дорр-ххар натолкнулся на нее предельно серьезный взгляд и странно поджал губы, нутром чуя, что тут не все гладко. Но затем взглянул глубже, на мгновение окунулся в бескрайнюю синюю бездну, где уже появлялись первые изумрудные искорки, и неожиданно даже для себя успокоился. Просто перестал думать о посторонних вещах и зачем-то кивнул.

- Идемте, - сухо велел он, резко развернулся и быстрым шагом скрылся в темноте Перехода. Эльфы нестройной колонной потянулись внутрь глубокого коридора, по пути одарив Белку крайне противоречивыми взглядами, но расспрашивать поостереглись. Вдруг да сварливый карлик передумает?

Следом за недовольным проводником они быстро свернули из основного коридора, прошли несколько полутемных залов, какие-то полуобжитые комнаты, целую вереницу перекрестков. По пути со странным чувством осознали, что за какие-то жалкие годы предприимчивые коротышки успели неплохо тут обустроиться и, кажется, не собираются останавливаться на достигнутом. Разминулись с несколькими крайне удивленными гномами, заставив их ошарашено смотреть себе вслед и непонимающе тереть волосатые подбородки. Затем пересекли еще один широкий коридор, едва не заплутали среди бесконечной череды абсолютно одинаковых стен, пугая чуткое эхо дробным перестуком копыт, но спустя всего полчаса оказались в неприметном алькове, куда едва могли втиснуться, не пригибая гордых голов.

Гном тяжело вздохнул и замер у голой стены, явно заколебавшись.

- Aertth dear, Doerr-kharr, - негромко сказала Белка, сочувствующе коснувшись его напряженного плеча. - Я понимаю твои сомнения. Но сейчас настают совсем другие времена и требуются другие решения, которых вы избегали столько веков. Это не нам менять. И не вам. Эпоха Войн давно закончилась, Серые Пределы возрождаются, а всякой ненависти когда-то должен прийти конец. Даже вашей. Да, это трудно, порой почти невозможно, но всем нам приходится выбирать. И вам, и эльфам, и людям. Ты знаешь, почему ушел Крикун, и знаешь, почему он столько лет живет здесь, так далеко от дома. Наконец-то, занимаясь тем, что для него по-настоящему важно. И я рад, что ты свой выбор тоже сделал. Спасибо, что не подвел. А ваша тайна останется с вами: мы с Таррэном об этом позаботимся.

Дорр-ххар сумрачно кивнул, не оборачиваясь, а она сняла перчатку с правой руки, пошарила за пазухой, коснулась чем-то крохотным неприметного серого камня над самой головой неподвижного гнома и властно махнула застывшим в изумлении Темным.

- Вперед, чего таращитесь? Особого приглашения ждете? Кто не успеет за два удара своего сердца, останется здесь: Путь не любит ползунов. Шранк, Таррэн… я - после вас.

Эльф молча кивнул, посмотрев на свою пару долгим внимательным взглядом, а Шранк без лишних слов скользнул в открывшийся проход. За ним потянулись остальные, ломая голову над многочисленными загадками и тщетно стараясь понять, где, как и чем дерзкий юнец сумел так зацепить старого бородача за живое, что тот безропотно открыл им дорогу в сокровенную тайну всего Подгорного Народа. Но, если Белик прав, и Быстрый Путь действительно существует, то он домчит их до той стороны гор за десять-двенадцать часов вместо положенных трех суток. Удастся сократить дорогу в несколько раз! А в той ситуации, в которой оказался Темный Лес, этот срок мог стать воистину решающим.

Какой магией пользовались мастера-гномы, создавая это чудо, никто не знал. Лишь жалкие единицы вообще были в курсе, что такие Пути существуют, а уж ходить по ним не доводилось прежде никому из презренных чужаков. Особенно Перворожденным: слишком берегли коротышки свои секреты от любопытных глаз и чужих жадных рук. И эльфы не могли представить, чтобы кто-то из гномов мог добровольно рискнуть таким бесценным сокровищем. Доверить эту тщательно хранимую тайну. Даже под угрозой обрушения горы и потери всего Перехода.

- Так, ушастые! Опять застыли, как лягушки на морозе? - нагнал со спины непривычно сухой голос Белки. - Вперед и галопом, иначе не поспеем к ночи, а после наступления темноты Путем не ходят даже гномы! Таррэн, пни особо ленивых, да посильнее, пока Карраш не надумал цапнуть их за мягкое место! Я нагоню.

Эльфы поразительно послушно пришпорили коней, понесшись по бесконечной стреле узкого коридора во весь опор. Ни эха, ни грохота, ни даже звона копыт по крепкому камню - ничего не нарушало покой этого странного места. Будто летишь по воздуху в собственном сне и напряженно смотришь в далекую точку, за которой когда-то покажется выход.

- Спасибо, - повторила Белка, обернувшись на миг, и старый гном несильно вздрогнул, снова с головой окунувшись в бездонную синеву ее глаз. Исчезнув из этого мира и напрочь забыв обо всем остальном. Растворившись в них, как в живительном озере. На долю секунды он замер, неожиданно узнавая, а потом со странным облегчением улыбнулся в ответ. Вот теперь все правильно. Вот теперь он, наконец, понял, в чем дело и почему он оказался бессилен перед этой странной магией.

- Значит, ты и есть Белик?

- Точно, - кивнула она, взлетая в седло. - А ты - Брадорас ит А'врас. Племянник нынешнего Подгорного Владыки, третий по силе маг в его Доме и ближайший родич нашего Крикуна. Я прав?

- Да. Он передал со скальным братом, что, возможно, ты придешь. Только не предупредил, зачем и с кем именно появишься. Темные… я не ожидал от него такой подставы. За нее мне придется еще не раз оправдываться перед Владыкой. Но раз все так сложилось, пусть - терять все равно уже нечего. Особенно мне, а ему после протеста Короне и вовсе - без разницы. Кстати, мой брат был прав: тебе совершенно невозможно отказать.

- Знаю. Но раз уж ты заговорил об этом… он просил передать следующее: ev bassder tyer khattadier. Хозяин Пределов позаботится о сохранении тайны Пути, и ни один из наших спутников не произнесет ни слова даже перед лицом своего Владыки. Клянусь. А еще Крикун просил сказать, что больше не злится на тот давний случай и готов принять тебя обратно в ххар. Он согласен на компромисс. Иными словами, ты прощен, дорр-ххар, и снова стал желанным гостем в его Чертогах. Правда, сейчас они сильно смахивают на подвал, но он непрозрачно намекнул, что был бы не прочь увидеть тебя после трех веков молчания. Так что загляни к нему на досуге, если захочешь что-нибудь сказать.

Белка хитро подмигнула и скрылась в полутьме Пути, умудрившись закрыть каменную плиту аккурат перед носом старого гнома. Карраш мигом умчал хозяйку вперед, грохот копыт в тесном алькове подозрительно быстро смолк, неуловимый аромат эльфийского меда постепенно растворился в воздухе… а пораженный до глубины души гном еще долго стоял в полной неподвижности, не в силах осознать, что наконец-то прощен, и расширенными глазами изучал причудливый рисунок мелких трещинок на старом, сером, ничем не примечательном камне, будто именно в нем отражался неожиданно отмененный приговор. И будто именно он сейчас вдохнул новую жизнь в его постаревшую душу.


- Глава 10 Тир сделал глубокий вдох и плавно скользнул в сторону. Он был бос, по давней привычке обнажен по пояс, длинные черные волосы небрежно подвязал, чтобы не мешались. В обеих руках грозно блистали необычные парные клинки и тихонько напевали, будто родному. Его стопы неслышно ступали по сочной траве, порой зарываясь по самую щиколотку; ноги чуть согнуты в коленях, плечи расслаблены, походка мягкая, кошачья. Родовые мечи порхают уже с такой скоростью, что и Перворожденному было сложно уловить, где кончается одна смертоносная дуга и начинается вторая. Воздух послушно взвыл, распарываемый двумя полосами закаленной гномьей стали, от разгоряченного тела пошла волна ощутимого жара, крохотные капельки пота начали стремительно высыхать…

А он все наращивал темп.

Мелисса устроилась в тени раскидистого дуба и, поджав под себя ноги, пристально наблюдала за остроухим спутником. Она больше не носила плаща, пепельные волосы привычно распустила, позволяя волнистым локонам свободно ниспадать на спину. Прежний костюм и мужские штаны сменила на длинное белое платье, сделавшее ее похожей на сказочную принцессу, а поверх накинула полупрозрачную накидку из невесомого золотистого шелка, который так изумительно оттенял ее синие глаза. Конечно, это Темные так расщедрились, что подарили обоим целый гардероб - настоящей делегацией пришли, включая портных, носильщиков и обычных воинов. Натащили такую кучу тряпья и обуви, что непривыкшие к подобной роскоши дети в первый момент даже растерялись. Но быстро опомнились, потому что от эльфов подарки им были не нужны. Не хотелось быть хоть в чем-то обязанными. И Милле уже собралась отказаться, однако Тир вдруг не велел. Правда, взял только самое необходимое, а остальное с вежливой улыбкой потом вернул.

С разрешения Владыки им предоставили уютное жилище неподалеку от Чертогов - там, где редко бывали посторонние (близость Священной Рощи сказывалась), но откуда оказалось легко добраться до лежащего в беспамятстве Вала. И где повелитель мог легко их найти сам, не утруждаясь длительными переходами по родному Лесу.

Дом… если, конечно, живые зеленые стены в окружении лиственной крыши и живописной лужайки у входа можно назвать домом… оказался просторным и удивительно чистым. В двух смежных комнатах - минимум мебели и удобств, как и просил юный маг. Два широких ложа под невесомыми балдахинами, мягкий бархат зеленого ковра под ногами, по которому так приятно ходить босиком, невиданные ткани вместо покрывал, непривычные магические светильники под высоким потолком. И все нетронутое, подозрительно свежее, новенькое… в какой-то момент у Тира даже сложилось впечатление, что это жилье было выращено и обустроено буквально перед их приходом. А также то, что Родовой Ясень и сюда умудрился запустить хоть один любопытный листик, чтобы незаметно поглядывать и вовремя передавать своему хозяину необходимые сведения о своенравных гостях.

Может, он и ошибся, но Мелисса постоянно ощущала чье-то ненавязчивое, но невраждебное внимание, а потому каждый раз, заходя в свое временное пристанище, слегка нервничала. И по этой же причине старалась как можно больше времени проводить вне его стен. Тем более тогда, когда неподалеку обнаружилось совершенно чудное, чистейшее, поразительно прозрачное и невероятно живописное озеро, окруженное непроницаемой стеной деревянных великанов и надежно укрытое от любопытных глаз сплошным переплетением веток, листьев и густых крон здешних необычных зеленых насаждений. Собственно, только оно и послужило причиной того, что ребята согласились остаться именно здесь. Здесь же делились впечатлениями, отдыхали и вообще проводили большую часть дня. Особенно, в ранние утренние часы и поздними вечерами, когда Тир по усвоенной с детства привычке усиленно тренировался.

Вот и сегодня он снова танцевал со своими клинками, находя в этом занятии странное умиротворение, не смотря даже на то, что где-то поблизости по-прежнему болталась навязанная Владыкой эльфов свита. Нет, юный маг не видел их - Темные неплохо умели маскироваться, однако его сердце постоянно ощущало чужое присутствие. Впрочем, это было уже неважным. Во время тренировок ничто не было важным, кроме мерного ритма движений, внутреннего покоя и правильного дыхания, от которого в настоящем бою будет зависеть жизнь. Поэтому он заставил себя забыть о посторонних и тренировался так, как всегда привык: скользил, уворачивался от ударов невидимого противника, порой едва не размазывался в воздухе, сливаясь с ним и уподабливаясь свирепому духу войны. Затем бил сам, а потом так же споро исчезал - с тем, чтобы возникнуть уже в другом месте и ударить снова.

Мелисса, склонив голову набок, неотрывно следила за каждым его шагом, за каждым взмахом и любым, даже самым крохотным движением. Изучала, внимательно оценивала, сравнивала, будто строгий учитель, принимающий экзамен у примерного ученика. Но Тир, как всегда, не ошибся ни разу - все многообразие впитанных с молоком матери связок и переходов он раз за разом повторял с такой поразительной точностью, что было отчетливо видно: подобный ритм давно стал для него привычным. И, кажется, эта сумасшедшая, поистине запредельная скорость, от которой порой шалели даже бессмертные, нисколько не смущала наследника Изиара. Потому что даже спустя три долгих часа он оставался нечеловечески бодр, спокоен, все так же сосредоточен и невероятно опасен.

- Поразительно, - пробормотал Темный Владыка, бесшумно присаживаясь на траву рядом с Мелиссой. - Кто его этому научил?

Девушка чуть повернула голову, но не испугалась: присутствие царственного эльфа почувствовала задолго до того, как он решил к ней присоединиться. Впрочем, как и его изумление, и даже легкую растерянность.

- Тир тренируется каждый день. Всегда, что бы ни случилось, и где бы мы ни были. Он даже в Аккмале не захотел менять привычек: взялся за клинки прямо на постоялом дворе. Правда, в своей комнате, чтобы никто не увидел, но все равно.

- Он упрямый, - слабо улыбнулся Владыка, и Милле согласно кивнула.

- Да. Это у него в крови.

- Гм…

- Именно. Мне мама говорила.

- Мама? А как ее зовут? - небрежно поинтересовался эльф, намеренно глядя в сторону, но девушка мгновенно насторожилась.

- Тебе зачем?

- Просто любопытно. Хотелось бы знать, что за семья сумела воспитать настоящего Перворожденного. Да еще такого, как Тир. Все-таки люди для него не самые подходящие… гм, родители.

Мелисса нахмурилась.

- Вряд ли ты будешь в восторге от такого знакомства. Поверь, моя мама ОЧЕНЬ не любит посторонних. Особенно эльфов. Только для Тира и делает исключение, потому что очень его любит.

- А как вообще вышло, что он попал в вашу семью?

Девушка окончательно насупилась и, насторожившись еще больше, плотно сомкнула губы. Нет, об этом он не должен узнать. Никогда. Ни при каких обстоятельствах, иначе станет совсем плохо.

Владыка Тирриниэль неслышно вздохнул: не вышло. Ладно. Попробуем с другой стороны.

- Хорошо, можешь не отвечать. Но хотя бы скажи: откуда вы взялись? Откуда взялся Тир? И как могло такое случиться, что я за столько лет не почувствовал собственного внука? Вы двое свалились сюда, как снег на голову. Да еще и в компании смертного, которого называете своим другом. Из-за вас Темный Лес до сих пор страшно взволнован, а Народ встревожен. Хранители в полнейшем недоумении, но они тоже не понимают, каким образом могло произойти подобное… этого не должно было случиться!

Милле загадочно улыбнулась, но он словно не заметил.

- Появление истинного потомка Изиара очень сложно пропустить, девочка, потому что Родовой Ясень (ты не знала?) всегда пускает свежую ветвь, когда в нашем Роду появляется новый мужчина. И это - такой же закон, как утренний восход солнца или его угасание с наступлением ночи. Так было всегда, испокон веков, и Ясень живет только до тех пор, пока живы наследники моего Рода. Но сейчас он слабеет и сохнет… а Тир - очень сильный маг, и его рождение не должно было пройти незамеченным. Просто не могло. Однако это все-таки случилось, и теперь я не знаю, что думать.

- Тир не принадлежит твоему Дому, - оборонила Мелисса.

- Все еще нет. У него даже перстня нет, а вместо родовых клинков - вот ЭТО…

Девушка осторожно покосилась на прикусившего губу эльфа и на всякий случай слегка отодвинулась, а то мало ли - вдруг гадость какую задумал.

- Я вам не враг, - как можно естественнее улыбнулся Владыка, заметивший это невольное движение. - Клянусь, что не причиню вам вреда, дитя. Вы настолько важны, что просто невозможно себе представить. Вы - наше будущее, наша последняя надежда. Вы - все, что у меня осталось. А Тир…

- Он не заменит тебя. Никогда не сядет на твое место и не станет общаться с Хранителями. Он поклялся.

Владыка Тирриниэль чуть вздрогнул и неверяще повернулся.

- Что?

Мелисса сухо кивнула.

- Да. Он не повторит твой путь.

- Но… почему?!

- Для него это неприемлемо и противоречит всему, чему нас учили.

Владыка чуть слышно скрипнул зубами и сжал кулаки. Проклятые смертные!! Как они посмели внушить ему отвращение к собственному народу?!! Как сумели исковеркать моего внука?!!

- Но Тир - прямой потомок Изиара! - против воли вспыхнул он. - Его место - здесь! В Темном Лесу, среди нас! Он должен занять мое место, потому что это… это судьба!

- Не его судьба, эльф! То, что хорошо для вас - смерть для него.

Владыка Тирриниэль снова вздрогнул, когда его до дна пронзили холодные синие глаза девушки - она смотрела жестко, неприязненно, а когда снова заговорила, казалось, ее голосом можно было заморозить половину мира.

- Не мне говорить тебе о твоем народе, Владыка. Не мне напоминать, как вы относитесь к остальным расам, о вашем презрении и равнодушии. О том, что вам ненавистна сама мысль о чужом превосходстве, пускай даже мнимом. О том, за что вы не терпите людей. И вообще никого не терпите, даже себе подобных. Да, вы живете долго. Да, вы сильны и обладаете многими знаниями. Да, вы быстрее и гораздо старше смертных, а они действительно проигрывают перед вашими умениями и силой… но вы слишком давно разучились видеть в других хорошее. Слишком уповаете на собственное могущество. И слишком давно утратили то, что когда-то имели. Изиар изменил твой Дом далеко не в лучшую сторону, Перворожденный, а с того времени, как он ушел, вы сделали все, чтобы вас ненавидели и боялись. Вы слишком горды, чтобы обращать внимание на чужие страдания. От вас немного помощи, но большинство живущих устраивает хотя бы то, что вы просто не вмешиваетесь и не диктуете свою волю, как когда-то… согласись, надо было здорово постараться, чтобы от Л'аэртэ начали отворачиваться даже Светлые. Но у вас это, признаться, неплохо получилось: я не знаю никого, кто был бы к вам по-настоящему благосклонен.

Милле быстро отвернулась, а эльф сжал челюсти, чтобы не вспылить от нанесенного оскорбления. Может, в этом и зиждется некрасивая правда, о которой он давно знал, но… как она смеет произносить это вслух?!! Сравнивать его со Светлыми?! Проклятье… нет, нельзя показывать злость, а то она закроется и больше не скажет ничего, а мне так нужно узнать больше. О Тире, о ней, о его силе и многом другом.

- Не стоит говорить со мной в таком тоне, девочка, - вкрадчиво сказал Владыка Тирриниэль.

- В каком же тоне мне говорить, если иного вы не заслужили? - насмешливо отозвалась Мелисса, на мгновение посмотрев почти в упор. - Но ты прав: мне не нравится твой народ, не нравится твой Лес и то, что мы вынуждены здесь оставаться. Однако сейчас у нас нет выбора, а ты сидишь рядом, не пытаясь понять и даже не умея этого делать. Вернее, НЕ ЖЕЛАЯ! Я права? Хотя можешь не отвечать: я и так это знаю. Но сейчас ты представляешь здесь весь Лес, и поэтому я говорю именно тебе. Как правителю, как главному. Тому, кто имеет голос и способен отстраняться от своих эмоций… вы не умеете жить в мире. Презираете его. И в этом - ваша главная ошибка.

Она снова отвернулась, но пораженный этой смелой отповедью эльф, к собственному изумлению, вдруг остыл. Будто ее громадные синие глаза сумели на корню заморозить его жутковатую ярость, загасили ее, залили своей бездонной морской глубиной. И противиться этому не было совершенно никакой возможности.

"Колдунья, - с удивлением понял Владыка, торопливо просматривая ее ауру. - Нет, абсолютно ничего! Странно: аура совсем обычная, и магии в ней я не чувствую. Совершенно нормальная, как и положено смертной… но такого не бывает!"

- А ты смелая, - наконец, произнес он вслух, с еще большим удивлением изучая точеный профиль Милле. - Невероятно смелая: знаешь, как мало людей… да и эльфов тоже… рискнуло бы говорить о том, что сказала сейчас ты? Сколько тебе лет, дитя?

- Шестнадцать.

- Очень странно. Ты рассуждаешь совсем не как подросток.

- Я рассуждаю так, как научила меня мама, - спокойно отозвалась Мелисса. - И поступаю так, как поступил бы в подобной ситуации отец.

- Гм. Наверное, твои родители - необычные люди? - задумчиво предположил эльф.

- О да. Такой пары больше не встретишь нигде на Лиаре.

- Они уже стары?

Мелисса странно хмыкнула.

- Нет, просто прожили достаточно, чтобы не доверять Перворожденным.

- Значит, это они научили тебя избегать нас и ненавидеть? - понимающе кивнул он. - Что ж, полагаю, этому есть веская причина?

- Безусловно, - сухо подтвердила девушка. - И тебе она хорошо известна.

- Неужели?

Девушка снова ненадолго обернулась и пристально взглянула, но промолчала. Только глаза потемнели, в них метнулась настоящая боль, да в уголках рта появилась скорбная складка.

Владыка Тирриниэль в который раз напомнил себе, что нужно быть терпеливым, и как можно мягче улыбнулся:

- Так что же это за причина дитя?

Мелисса окончательно помрачнела.

- Тебе не все равно?

- Нет, - честно ответил эльф, внутренне подобравшись. - Все, что касается Тира и тебя, имеет для меня значение. Ты сказала, что я не хочу понимать, но это не так: сейчас я очень хочу вас понять. Прошу тебя, скажи. Для меня это важно. Я действительно хочу знать.

Ну, вот и подошли к главному. Если она не испугается, если не закроется и не сбежит, возможно, удастся узнать точно. Найти подтверждение своим догадкам или же опровергнуть их. Понять, наконец, в чем дело и как вести себя с этими детьми дальше, потому что неопределенность уже начинает сводить с ума. Каждый час, проведенный в компании этих упрямцев, будто год жизни в иное другое время. Не зря же у меня голова второй день гудит, как растревоженный улей, а в мыслях бесконечные чередой идут вопросы, на которых пока нет правильных ответов. Тир - словно неподатливый камень: жесткий и непримиримый. Молод мальчик, да не доверчив. Умненький, эльфеныш, даже гордость берет. Но он ни за что не пойдет навстречу, не станет откровенничать, что бы ни случилось. Даже сейчас насторожен, как дикий зверь. Такой же чуткий и всегда готовый к бою. Всегда готовый дать отпор. Его не убедить быстро, не склонить на свою сторону. Его можно только сломать, но это - единственное, чего нельзя допускать ни в коем случае. А ты… Милле, ты гораздо мягче, чем он. Ты чувствительнее и нежнее, ты невинна и прекрасна, как первый весенний цветок. И ты даже начала понемногу оттаивать… но как же мне тебя убедить, девочка? Как заставить раскрыться хоть немного? Сегодня, сейчас? Пока у меня самого еще есть время?

- Милле? - осторожно напомнил о себе Владыка Тирриниэль, когда она снова не ответила.

Девушка тяжело вздохнула.

- Я… я не могу.

Краале вортан! Иррадэ! Иттара!..

Владыка едва не выругался вслух, но, к счастью, вовремя прикусил язык. Нет, нельзя. Ни в коем случае нельзя показывать, насколько он взбешен. Ну и что, что никто и никогда не осмеливался вести себя с ним, как с простым смертным! Ну и что, что ни одному бессмертному он не позволял подобной фамильярности и (чего греха таить) такого пренебрежения! Какая разница, что его эти двое не только не уважают, не боятся, но еще и смеют огрызаться! Их нельзя и пальцем тронуть! Торк возьми, как говорят люди! Просто идиотская ситуация! Пришел сюда, как болван, хотя мог бы просто потребовать привести этих упрямцев прямо в Чертоги! Понадеялся, что хоть кто-то это оценит! Сидел тут, как крестьянин, на голой земле и велел охране даже носа не казать, чтобы не замараться недостойным Владыки поступка, а тут…

Тирриниэль тихо сцедил воздух сквозь зубы, надеясь, что его глаза не стали слишком красными и что внимательно поглядывающий в его сторону внук этого не заметит. Затем прикрыл веки, пару раз глубоко вдохнул и выдохнул, а потом предпринял последнюю попытку.

- Милле, - вежливая просьба далась с огромным трудом: не привык он просить. Ни у кого не привык. А вот нате вам, пришлось на старости лет. - Пожалуйста… я очень хочу понять.

- Извини, я действительно не могу сказать все, - поджала губы Мелисса. - Просто постарайся в разговоре с Тиром не упоминать имени своего старшего сына. Этого будет достаточно.

Владыка эльфов замер, стремительно покрываясь громадными мурашками.

- А при чем тут… о ком ты говоришь?!

- Мы сами недавно узнали, - вдруг прошептала она, крепко зажмурившись. - Случайно. Мама никогда не хотела, чтобы это случилось, и я только месяц назад поняла, почему они с отцом так не терпят Перворожденных, почему забрались в такую глухомань, подальше от вас и других людей, почему не желают видеть никого из Темных и эльфов вообще, кроме одного единственного старого друга. И почему они так не хотели, чтобы о Тире когда-нибудь узнали.

- Но Талларен…

- Молчи! - вскинулась девушка. - Молчи, слышишь?! Никогда не говори о нем Тиру! Если бы не он, ничего бы не случилось, мама не пострадала бы от его рук, другие люди не погибли бы по его вине и… - она вдруг запнулась. - И тогда на свете не было бы Тира. Никого бы из нас не было, если бы он не пришел в наш дом. Понимаешь?!

Эльф прикрыл глаза и пошатнулся.

- О, Темная Бездна! Значит, он все-таки успел?

- Теперь ты понимаешь, почему Тир никогда не останется здесь? Он знает, что похож на тебя точно так же, как на своего отца. И ты не сможешь его удержать.

- Я должен! - забывшись, почти простонал Тирриниэль. - У меня нет другого выхода: только Тир сумеет занять мое место и продолжить Род. Только он.

- Неужели ты думал, что сумеешь его уговорить? После того, что сделал твой сын? С людьми и с… нами? С моей семьей?! Думаешь, от этого можно отмыться? Просто забыть и простить? А что бы ты сказал тем, у кого он некогда отнял их жен? Матерей? Дочерей? Отвернулся бы? Ушел, как в прошлый раз? А что сказал бы другой твой сын, если бы только узнал о Тире? О том, что у него все-таки есть…

- Милле!

Мелисса вдруг резко осеклась и вскинула испуганный взгляд на внезапно шагнувшего к ней Тира. Господи! Неужто слышал?!! Точно: вон, как радужки снова пылают! Лицо холодное, жесткое, руки сжал в кулаки… о, нет!! Опять я провинилась!! Ну, почему со мной все время это происходит? Почему я не такая, как мама?!

В ее глазах вдруг показались крупные слезы, а затем метнулся настоящий страх, потому что, забывшись, она едва не открыла то, что совсем не собиралась. И о чем они договорились молчать даже под пытками. Ведь теперь он наверняка сердится, да еще так, что вот-вот готов полыхнуть настоящим Огнем.

- Прости, - задрожала Милле, понимая, что поддалась на очарование Темного Владыки и была весьма неосторожна. Но Тир не стал рычать. Даже не отругал, хотя стоило бы. Только остро взглянул на сородича и чуть сузил зеленые глаза, в которых снова промелькнул опасный алый огонек.

- Кажется, пришло время навестить Вала?

Эльф настороженно кивнул.

- Да. Но ты так славно тренировался, что я не стал прерывать. Ты готов?

- Разумеется. Сейчас ополоснусь и приду.

- А Милле?

- Смертным нельзя входить в Священную Рощу, - сухо напомнил Тир, и Владыка неохотно наклонил голову. Торк! А он так хотел взглянуть на нее поближе! Неужто мальчишка знает, что вблизи Родового Ясеня силы потомков Изиара возрастают многократно?

- Ничего страшного, - вздохнула Мелисса, чувствуя себя страшно виноватой. - Идите, а я подожду здесь.

Юноша удовлетворенно отвернулся и, кинув на родича предупреждающий взгляд, в котором ясно читалось: "не вздумай снова выпытывать!", скрылся за роскошным зеленым кустом. Вскоре оттуда послышался громкий плеск, шум рассекаемой сильными руками воды, довольное фырканье. А спустя еще несколько минут юный маг, уже полностью одетый, снова стоял перед очами Темного Владыки.

Тот молча отвернулся и быстрым шагом направился прочь, а Тир, задержавшись ненадолго, бережно коснулся губами щеки девушки и отер несколько горьких слезинок с ее лица.

- Прости, - робко шепнула Мелисса, пугаясь его молчания больше, чем укоров и справедливого негодования. Она так его подвела. Так глупо поддалась на эти расспросы. Так много сказала лишнего, чего не стоило говорить вслух, а он… - Прости меня, Тир. Я совсем не умею молчать. Прости!

- За что, маленькая? За то, что сказала этому остроухому то, о чем он и так догадывался?

- Но я же…

Тир мягко улыбнулся и крепко обнял ее.

- Вот глупая. Если бы я хотел тебя остановить, я бы сделал это гораздо раньше. Думаешь, я глухой, а он умеет говорить шепотом? Наивная ты моя кроха… да не плачь, я совсем не сержусь. Милле… честное слово, все в порядке. Просто Владыка все равно бы начал нас спрашивать, и все равно начал бы с тебя. Это же очевидно! К тому же, не забывай: я умею слышать твои мысли, а значит, прекрасно знал, о чем вы тут так мило беседовали.

- Что? - изумленно отодвинулась девушка, и он покаянно вздохнул.

- Да. Я все слышал и все время за тобой следил, но ты оказалась молодцом: сказала ровно столько, чтобы он от нас отвязался. Лучшего и пожелать было нельзя. Этот эльф слишком настойчив и опытен, чтобы мы могли с ним потягаться - я ведь уже говорил. Зато сейчас он получил часть правды и искренне считает, что добыл ее огромными усилиями. От тебя. И я хочу, чтобы так оно и оставалось. Понимаешь? Мне показалось, что так будет гораздо легче, чем бороться с ним один на один, на его поле и его же оружием, которым мы с тобой пока не слишком хорошо владеем. Нам и так придется общаться полунамеками, утаивать, скрывать, следить за каждым словом, потому что он все равно не оставит нас в покое. А теперь, по крайней мере, я смогу хоть немного подготовиться. Спасибо, что спасла меня от неприятного разговора. Ты всегда меня выручаешь, малышка. Кажется, я опять твой должник.

- Тир!! Как ты мог?!

- Прости, - виновато опустил глаза эльф. - Да, я поступил не самым лучшим образом: оставил тебя с ним наедине, хотя мог бы вмешаться. Но ты же знаешь, как я не люблю обсуждать эту тему. Да и поверил он тебе, я почувствовал.

- Чудовище! - возмущенно буркнула Мелисса, наконец-то сообразив, что ее просто напросто обвели вокруг пальца. - Ты же знал, что он придет!! И что начнет выспрашивать о родителях!! Бросил меня одну на растерзание этому…

- Я все время за тобой следил.

- Да? Выходит, я зря старалась?!

- Нет, конечно, - потрепал ее макушку юный хитрец. - Но ты с каждым годом становишься все больше похожей на маму! А она всегда говорила, что женщины могут быть гораздо опаснее мужчин. Вот я и решил проверить. И знаешь, что? Ты отлично справилась!

- Это ты на нее стал похож, а не я! Хмера двуликая! Интриган! Это ж надо… ТАК меня провести! А я даже не догадалась! Ну, Тир…

Эльф тихонько рассмеялся.

- Да брось, все вышло просто отлично. Ушастый ничего не заподозрил, а из того, что ты сказала, мог сделать только один вывод. И тот неправильный. А значит, мы все еще в безопасности, и Валу тоже ничего не грозит. Ты прекрасно сыграла, клянусь!

- Ничего я не играла!

- Ну, не сердись, маленькая. Так действительно было лучше.

Девушка заметно насупилась и сердито пихнулась.

- Права была мама: Вал на тебя плохо влияет!

- Тогда он плохо влияет на нас обоих, - хихикнул юноша. - Ты бы слышала себя со стороны! Думаю, Владыка просто обалдел, когда ты на него нарычала: "вы слишком горды"… бу-бу-бу…

- Ничего я не рычала! - смущенно порозовела она.

- Ага. Именно, что рычала. Не хуже сестренки.

- Перестань сейчас же! И вообще - марш отсюда! Там Вал уже ждет, а ты смеешься! Ну же!

Тир моментально посерьезнел и ласково погладил ее взъерошенные волосы.

- Жаль, что тебе придется остаться. Но в Священной Роще разлито слишком много магии - твой амулет может там погаснуть, и вот тогда у Темных возникнут большие сомнения в том, что ты - человек. Или тебе опять станет плохо, как в Чертогах.

- Знаю. Но ты постарайся побольше высмотреть, а я потом прочитаю воспоминания, и мы вместе решим, как быть дальше и правильно ли лечат Вала. Вдруг они подумают, что он полезнее полумертвым? Вдруг попытаются нас таким образом задержать? Темные коварны и жестоки - они способны даже на это.

- Я буду очень внимателен, - пообещал юноша, посуровев. - И горе им, если они надумают причинить Валу вред.

- Хорошо. А теперь иди, пока Владыка не хватился, - неожиданно обеспокоилась Мелисса. - Не хочу, чтобы он что-то заподозрил. И не вздумай говорить со мной мысленно, когда он близко: вдруг услышит? Все-таки одна кровь… рядом с ним ни в чем нельзя быть уверенными.

Юный эльф быстро огляделся и прислушался. Спустя пару секунд безошибочно определил, в какой стороне засела его нынешняя "свита" и, прошептав на ухо подруге несколько слов, быстро ушел.

Он знал, что ей не причинят вреда: слово Темного Владыки тверже кремня, ни один остроухий не посмеет его нарушить. А значит, Мелиссе ничего не грозит даже здесь, в самом средоточии мощи Темных. Но еще он знал и то, что его маленькая спутница далеко не так безобидна, как кажется. И что она вполне способна остановить любого, кто посчитает ее доступной добычей. Причем, сделает это очень быстро и надежно - так, как всегда умела ее необычная мать.


- Глава 11 - В сторону! Нам нельзя задерживаться у начала Пути!

Леди Мирена нервно вздрогнула от властного голоса над ухом и скосила глаза на сосредоточенное лицо Таррэна. Он совершенно неожиданно оказался слишком близко к ее породистой кобылке и на мгновение заглянул, казалось, в самую душу.

- Поторопитесь, леди. Мы должны покинуть лес до захода солнца.

Эльфийка заворожено замерла. Небо! Как же он похож на Темного Владыку! Невероятно, неправдоподобно! Такой же демонически привлекательный и ужасающе красивый. Просто бог! Только в глазах вместо неистовой ярости ровно тлело спокойное пламя Огня Жизни, да не было капризного изгиба губ, который так смущал ее в грозном повелителе. Немного ровнее линия бровей, чуть четче прорисованы скулы, слегка жестче подбородок, но в остальном сходство просто поражало. И оно было тем заметнее, что в постепенно темнеющем лесу было сложно различить совсем уж незначительные детали.

Таррэн беспокойно заозирался, отыскивая взглядом Белку, и от благородной леди это не ускользнуло. Она попыталась найти в глазах молодого лорда хотя бы каплю интереса к своей персоне, но почти сразу с досадой поджала губы: похоже, Торриэль уделял слишком много внимания этому наглому сопляку. По крайней мере, брошенный им в ту сторону взгляд был гораздо теплее, чем тот, которым он только что одарил прекрасную соплеменницу.

- Малыш? - негромко бросил он, и Маликона просто перекосило, а Корвин лишь неимоверным усилием сдержал рвущееся наружу проклятие, потому как неподдельная забота в голосе молодого лорда лишь подтверждала их самые мрачные опасения: похоже, за дерзкого полукровку их будущий повелитель готов горы свернуть. Более того: моментально сцепится с любым, кто посмеет его тронуть хоть пальцем. И дрянной пацан прекрасно это знает! Торк! До чего же неудачный выдался поход!

Неожиданно за их спинами бесшумно нарисовалась громадная черная тень, заставив пугливо екнуть бессмертные сердца, а вездесущая Гончая, вырвавшись на свежий воздух верхом на Карраше, перевела дух и с облегченным вздохом опустилась в седло.

- Уф! Едва успел!

- Ты чего так долго? - возмутился Шранк. - Я уж решил, ты собираешься на всю жизнь там остаться! Крикун ведь предупреждал, что на Пути после захода солнца опасно!

- Еще не вечер, да и успел я до закрытия. Вон, сам погляди: мы очень вовремя выбрались.

Воевода послушно обернулся и как раз успел заметить, как за ее спиной без лишнего шума сходятся две громадные каменные створки, наглухо закрывая вход на знаменитый гномий Путь. Они неслышно пророкотали, словно сетуя, что упустили незваных гостей, протестующе выдохнули им в спины волну теплого воздуха, а затем плавно сомкнулись, не оставив снаружи ни стыка, ни щелочки и никакого иного знака, что только что тут был свободный проход. Секунду назад еще виднелся, а теперь - фигу. Хоть и знаешь, что и где, но ни за что не угадаешь, откуда только что вышел. Одно хорошо: старый гном не обманул насчет прохода - они действительно достигли другой стороны Хребта точно к вечеру. Правда, кони при этом изрядно заморились, да отбитый о седло зад слегка ноет с непривычки, потому что пришлось нестись галопом несколько часов кряду, но это пустяки. Главное в том, что они успели, а значит, здорово сократили себе дорогу.

Ирташ беспокойно ткнулся мордой в шею отца, интересуясь, не случилось ли чего непредвиденного, что он так задержался внутри с хозяйкой. Но мимикр успокаивающе фыркнул и бодрой трусцой двинулся прочь.

- Верно, - важно кивнула Белка. - Не надо маячить на виду: засветимся. И гномы нам потом спасибо не скажут. Все, двинулись. Таррэн, правда, я здорово с этим коротышкой говорил? Как уел его, а?

Темный эльф спрятал улыбку.

- Несомненно. Я даже на мгновение поверил, что ты действительно такой жуткий зверь, что тебя сам дорр-ххар начал всерьез опасаться.

- Да, я умею задурить голову.

- Нисколько не сомневаюсь, да и Крикун хорошо тебя подковал. Но я никак не ожидал, что ты рискнешь нарываться с Подгорными.

- А… пустяки, - отмахнулась Гончая. - Все равно он бы ничего мне не сделал - ссора с эльфами на пороге собственного дома могла выйти боком. Я же еду с вами, а значит, под вашей защитой и покровительством. Так что он не рискнул бы портить отношения. Особенно, с такой грамоткой, как у вас. И потом, мне Крикун одно словечко шепнул на дорогу, по которому нас должны были узнать и с которым ни один бородач не посмел бы нас не пропустить.

- Но ведь перстенек-то ты так и не показал, - неожиданно вспомнил Шранк. - Как же нас пропустили без него?

Белка важно надулась и наставительно подняла палец.

- Вот так. Репутация, друг мой, творит настоящие чудеса.

- При чем тут репутация?! Он же тебя в первый раз видел!

- До чего ты въедливый! Ну, что привязался? - насупилась она. - Да, Крикун давно о нас предупредил. Ты прав. А перстенек отдал так, на всякий случай. Теперь доволен?!

Шранк расплылся в широкой улыбке.

- Отдал?! А мне показалось, ты его нагло спер.

- Вот дурак, - беззлобно фыркнула Белка. - Родовые перстни так просто не сопрешь и не спрячешь. Их только добровольно отдать можно, забыл? Вот Крикун и отдал мне свой, чтобы у нас проблем с Путем не возникло, да, как видишь, не пригодилось. Одного Тайного Слова хватило.

- Гм. Чего ж он тогда орал, как ненормальный?

- Просто любит покричать всласть. А я разве откажу старому другу в такой изумительной возможности отвести душу? Конечно, нет. Да и давно у нас развлечений не было, а тут такой повод…

Таррэн странно кашлянул и осторожно покосился не непроницаемые лица сородичей, ради которых, похоже, и был разыгран тот шумный спектакль на Заставе.

- Э… малыш? Хочешь сказать, вы все это спланировали?

- Конечно! Крикун заранее объяснил, что надо говорить и как себя вести на воротах. И колечко отдал, потому что без него двери не открыть и не закрыть без риска получить увесистым камешком в лоб. К тому же, сами понимаете: с вами гномы разговаривать бы не стали - больно долго вы с ними враждовали, чтобы это не отражалось на таких мелких вещах, а меня им пришлось выслушать. Когда же я про нашего бородатого ворчуна обмолвился, половина проблем вмиг решилась, тогда как вам бы наверняка не поверили. Или же продержали бы у входа добрых полдня. А так мы все успели, как Крикун и предполагал. Просто он до ужаса хотел увидеть ваши вытянувшиеся физиономии при виде этого маленького розыгрыша, а защитные чары на дверь просил наложить, чтобы она ненароком не развалилась. Все-таки он очень привязан к своей кузне, да и бережливые они, гномы. Вейна же наверняка полдня хихикала после того, как мы уехали, и законно гордилась своим новым заклинанием устойчивости. Вот так. Слава мне!

Шранк правильно расценил вспыхнувшие глаза Перворожденных и неприлично гоготнул.

- Ну, вы даете! Так всех облапошить!! Даже я поверил!

- Да, - гордо кивнула Белка. - Это мы умеем - сказываются годы напряженных тренировок. И кто наврал, что гномам чуждо чувство юмора? Каюсь, идея была моя, а он просто добавил некоторых живописных деталей для правдоподобия. Здорово вышло, да? Кстати, мы еще поспорили, сколько времени будут дуться наши ушастые друзья.

- М-м-м… судя по их виду, всю оставшуюся жизнь. На что спорили-то?

- На новую пару мечей.

- Ого! И кто победил?

Белка хитро прищурилась и искоса оглядела мрачных до невозможности эльфов.

- Ну-у… пока не знаю. Я поставил до Темного Леса, а Крикун заявил, что они и до Борревы не дотянут. Пока он ошибся. Таррэн, как считаешь: чем дело закончится?

Эльф снова многозначительно кашлянул.

- Ты, как всегда, выиграешь.

- Так и знал, что на тебя можно положиться! - она расплылась в коварной улыбке, а потом поймала сразу шесть настороженно-неприязненных взглядов и окончательно просияла. - Ой, гляди! Кажется, они меня искренне ненавидят!

- Пускай ненавидят, - неслышно оборонил Таррэн. - Лишь бы с объятиями не лезли. Нам и без того забот хватает.

- А еще ты обещал рассказать, каким образом хотел меня прибить в прошлый раз! Давай, колись теперь! Я готов слушать и наслаждаться чувством собственной исключительности! Наверняка ты придумал что-то особенное!

Он молча возвел глаза к темнеющим небесам.

- Таррэн! Ну, так нечестно! - вконец возмутилась она. - Я ж от любопытства умру!

- Ладно, ладно… что ты хочешь узнать?

- Все!

- Боже… если я скажу, что довольно быстро захотел твоей крови, ты станешь счастливее?

Белка захихикала.

- Намного. И каким же образом ты хотел ее получить, мой злобный пересмешник? Ножом пырнуть? Или дротиком из-за дерева кинуться?

- Фу, - сморщился эльф. - Нет, я не такой примитивный. Просто собирался незаметно выловить тебя в лесу и от души пройтись ремнем по заднице. Потом, правда, от этой мысли пришлось отказаться, потому что вы с Каррашем никогда не уходили поодиночке. Зато мне в голову пришла другая идея: капнуть тебе на щеки немного вытяжки эльфийского трута, который не смыть никаким способом в течение пары-тройки дней. Или вороньего корня подложить под седло, чтобы припекло, как следует. До дрейка, конечно, я бы не опустился, хотя подобная мыслишка тоже проскакивала. Но с травами все равно ничего не получалось, потому что вы в то время почти не ели вместе с остальными. Более того, без конца удирали пес знает куда, да так, что я следы потом не мог по полдня найти. Ну и Седой все время был настороже, а с ним мне ссориться совсем не хотелось. Вот и пришлось изобретать что-то другое.

- Ого. И до чего же ты додумался? - с нескрываемым интересом обернулась Белка.

- Много до чего. В то время фантазия у меня была буйная…

- Да она и сейчас ничего.

- Гм, - отчего-то смутился Таррэн. - Вообще-то, я в другом смысле.

- Пошляк!

- Ну, в общем, после оборотня мне пришла в голову идея спровоцировать тебя на открытый конфликт, чтобы никто не подкопался. Или стравить со Светлыми, чтобы никаких следов не оставить.

- Фьюить! Да ты, оказывается, тот еще интриган! - присвистнула она. - Выходит, готовил мне славную компанию в виде парочки взбешенных Светлых на ужин?

- Да, - вздохнул Таррэн. - Но, к несчастью, Элиар меня опередил… помнишь Озерки?

- Еще бы не помнить: Карраш его чуть не убил!

- Вот-вот. Тогда-то мы и познакомились поближе. Затем Урантар кое-что рассказал о твоем прошлом, открыл, так сказать, глаза, и мне пришлось задуматься. Потом были агинцы, маги и тот дурацкий нож, которым тебя поцарапали… короче, случая все не представлялось. После этого я решил, что ты помираешь, а в такое время мстить было бы низко, потому и оставил в покое…

- До тех пор, пока я не очнулся и не увидел тебя в оч-чень интересном виде, - хихикнула Белка, откровенно наслаждаясь происходящим.

Таррэн смущенно кашлянул.

- Да ладно… можно подумать, в первый раз. Вы с меня и так глаз не спускали!

Она окончательно расхохоталась.

- Верно. Но, если честно, Каррашику до жути надоели твои прогулки при луне! Значит, ты именно в тот момент раздумал меня убивать?

- Наоборот. Решил, что удавлю при первой же возможности.

Шранк широко улыбнулся и понимающе кивнул.

- Представляю, каких трудов тебе стоило сдержаться!

- Нет, не представляешь, - возразил Таррэн. - Я несколько раз был на грани смертоубийства. Еле-еле убедил себя промолчать и не тянуться за мечами - не хотел ввязываться в драку с Урантаром. Траш, опять же, помогла остановиться. Но я только ближе к Заставе смог более или менее прийти в себя, потому что сообразил, наконец, в чем причина твоей неприязни. Зато там возникла совсем другая проблема.

Гончая неожиданно порозовела и потупилась.

- Я не специально.

- Может, и нет, - вздохнул эльф. - Да только у меня голова едва не лопнула от дурацких мыслей. Думал, с ума схожу. Причем, чем дальше, тем больше. Особенно после уз… вот уж где пришлось помучиться.

- Прости.

- Да я не злюсь. И тогда, если честно, уже не злился. Если помнишь, к тому времени даже Элиар здорово изменился, хотя прежде чуть не кору у встречных деревьев грыз от бешенства. А потом как отрезало.

- Это точно. На Белика вообще трудно злиться, - внезапно хмыкнул Шранк, выразительно покосившись на своего Вожака. - Даже когда он очень старается.

Белка моментально посуровела и, метнув в сторону недалеко ушедших вперед Перворожденных прицельный взгляд, хищно прищурилась.

- Придержи-ка язычок, друг мой. Что-то ты больно расслабился… Темные, что ли, плохо влияют? Или чужая дурость оказалась заразной? Нам только проблем с ушастыми не хватало! Так что учти: в следующий раз нарвешься по всем правилам.

Воевода понятливо кивнул и послушно умолк: он уже давно усвоил, где кончаются шутки. Белка же, убедившись, что он внял и проникся, стремглав умчалась вперед - снова изводить ушастых попутчиков, чтобы не забывали, кто есть кто. А Таррэн только покачал головой: удивительно, насколько огромный вес имела эта маленькая женщина среди Гончих. Какой авторитет и уважение снискала своей силой и ловкостью. В ежовых рукавицах их держала, сурово пресекая малейшие попытки неповиновения. А наказывала жестоко, порой до крови, потому что Проклятый Лес не прощал беспечности и безответственности. Но зато в своих людях она была уверена полностью, на сто процентов. Доверяла им, как никому в этом мире, однако и спрашивала столь же требовательно. Вот уже три десятилетия бессменно возглавляла эту своенравную, непримиримую и крайне непостоянную стаю, легко управляясь там, где пасовал даже Урантар. И только дома, вдали от Заставы и толпы разношерстных Стражей, его грозная пара позволяла себе быть другой - нежной, ласковой, заботливой, невероятно мягкой и удивительно чувственной. Такой, какой никто и никогда ее не видел. Кроме него самого и пары надежных, годами проверенных друзей.


В Бекровель они въезжали уже в темноте.

Белка, завидев издалека городские стены, моментально отстала от эльфов, которых весь последний час терзала бесконечными вопросами об их привычках, жизни в Темном Лесу и всем остальном, что только взбредало в голову. При этом не забывала едко комментировать, ехидно насмехаться и с невинным видом хлопать ресницами, если получалось зайти слишком далеко. Но едва впереди показались ворота западной столицы Интариса, как в последнее время начали называть этот богатый город, мигом переключилась и нагнала тихо посмеивающегося Воеводу.

Эльфы с непередаваемым облегчением вздохнули.

- Шранк, где посоветуешь остановиться?

- Почему ты у меня спрашиваешь? - отчего-то насторожился Страж, машинально отсчитывая плату за проезд.

- Как это, почему? Ты ж тут - частый гость.

- С чего ты решил? - совсем подобрался воин, на всякий случай отодвинувшись в сторонку, но Белка вопросительно подняла брови и явно не собиралась сдаваться. А едва они ступили за ворота, снова придвинулась. - Ну… насколько я помню, лучше всего кормят в "Пастушке", но и "Пьяный боров" ничего. Правда, там компания не совсем подходящая для эльфов, поэтому лучше все-таки в "Пастушку".

- Гм… а как насчет "Трех подков"?

Шранк замер на середине дороги и мысленно ругнулся. Вот Торк! Неужто знает?! Его взгляд метнулся по сторонам и заюлил в поисках подходящего укрытия. Нет, нет, нет… только не смотреть ей в глаза. Ни в коем случае не смотреть, иначе все тайное мигом станет явным. Уже проверено, и не раз.

- Там… э-э-э… да, говорят, что тоже неплохо готовят, - наконец, промямлил он, старательно изучая каменные дома и задернутые занавески в ближайших окнах. Одинокого нищего, не успевшего убраться в ночлежку. Темное небо над головой, на которой уже проступили первые звезды. Непонимающие лица Перворожденных, что с нетерпением оглядывались на них. Ехидно сверкнувшие в темноте глаза Таррэна… как и положено: зеленые, с мягким алым отсветом в глубине…

- Ага, - бодро кивнула Гончая. - И хозяйка там славная. Ласковая, заботливая, да еще настоящая красавица, хоть и вдова. Зато совершенно свободная. Вот, помнится, когда мы в прошлый раз там были…

- Белик, Торк тебя возьми! Когда ты успел? - почти простонал Воевода, не понимая, где именно прокололся, но нутром чуя, что она уже в курсе его участившихся отлучек. Тогда как Белка коварно улыбнулась и со знанием дела продолжила:

- Так вот, там в одной из комнат оказалась сделана замечательная штука: любое слово, что в нижнем зале скажут, прекрасно слышно. Даже если его шепнули почти беззвучно. Представляешь, как умно? Просто находка для шпиона! Таррэн, как ты думаешь: стоит нам туда заглянуть?

Темный эльф подавил смешок и дипломатично ответил:

- Нет. Пожалуй, рискнем с "Пастушкой", хоть она и дороговата.

- Ладно, как скажешь, - разочарованно согласилась Белка и, прекратив ерничать, хитро подмигнула суровому Воеводе, во взоре которого отразилось нескрываемое облегчение. - Не, на самом деле, разницы никакой. Просто давно хотелось задать Шранку один вопрос.

- Какой? - все еще держа марку, небрежно осведомился воин.

Она неторопливо приблизилась, коротко обожгла взглядом и неслышно оборонила:

- Когда ты нас познакомишь? - и, прежде чем Шранк успел ответить, со смешком сорвалась с места. Но, к счастью, совсем не в ту сторону, где стояли злополучные "Три подковы".

Спустя одно лишь мгновение угольно черный мимикр растворился во тьме и почти полностью скрылся из глаз, благо его шкура и способность сливаться с окружающим пространством позволяли подстраиваться под любые условия. Если потребуется, мог изобразить даже серые разводы на изъеденных временем камнях. Но, судя по отдаляющемуся грохоту копыт, далеко он не ушел: в какой-то момент зачем-то резко свернул, а затем за одним из поворотов донесся шумный всхрап, страшный грохот, будто кто-то в перепугу выронил целую гору звонко разбившейся посуды… или уронил немаленький воз с глиняными горшками, перемолов их в труху. Кто-то истошно взвизгнул, кто-то другой испуганно ахнул. Что-то снова зазвенело и покатилось, дребезжа по булыжной мостовой. После чего до встрепенувшихся эльфов донеслась сочная басовитая ругань и тонкий, затихающий вой, в котором они, как ни старались, не смогли признать живое существо.

- Ах ты,…рань такая! Да что ж ты несешься, сломя голову, бес мордатый?!! Глаз у тебя, что ли нету?!! Дома забыл?!! Или совсем разучился в городе ходить?!! Да я ж тебя сейчас…

- Плохо дело, - одновременно обеспокоились Таррэн и Шранк и дружно ринулись спасать незадачливого горлопана, рискнувшего на свою беду попасть под копыта разгоряченного Карраша.

Перворожденные, злорадно ухмыльнувшись, поспешили следом, чтобы (не дай бог!) не упустить момента, когда наглому сопляку станут отрывать его дурную голову. Торопясь на знатное событие, едва не опередили своего лорда, на лице которого вдруг проступила настоящая тревога. Однако, выехав на нужную улочку, неожиданно замерли и оторопело воззрились в темноту, силясь понять, что происходит.

Ругался, как выяснилось, здоровенный мужик в живописно разодранных полосатых штанах и залитом багровыми потеками кафтане. Который в данный момент сидел в громадной луже ароматного красного вина и изливал свое отношение в подобному варварскому использованию драгоценного напитка всем близлежащим домам. Был он скорее растерян, чем по-настоящему зол. Спутанная черная борода торчала страшноватыми клочьями. Роскошная шляпа покинула лысоватую голову и теперь гордо украшала страусиным пером придорожную канаву. Кафтан казался изъеденным или погрызенным молью и, будучи смачно заляпанным винными пятнами, безвозвратно утратил свой первоначальный цвет. Рот широко раскрыт, и оттуда сами собой вырывались разнообразные эпитеты неизвестно в чей адрес. При этом, кажется, безвозбранно минуя сознание ошарашенного мужика. Глаза огромные, неверящие и неотрывно смотрят на нечто бесформенное, но еще трепещущееся, что свирепый мимикр с редкой яростью превращал в кровавую кашу. За его спиной действительно обнаружилась перевернутая телега, с бортов которой капало чем-то темным и сладко пахнущим. Запряженный в нее дорассец был жутко изуродован чьими-то страшными когтями и уже доживал последние минуты. А подле него на коленях сидела Белка и баюкала на руках отчаянно дрожащего малыша - мальчишку лет пяти, с крупными, почти черными глазами и удивительно яркой соломенной шевелюрой.

- Все хорошо, малыш. Все кончилось. Никто не пострадал…

Пацан только распахнул глаза еще шире и неподвижным взглядом таращился на гневно рычащего жеребца, неутомимо перемалывающего крепкими копытами нечто крупное, зубастое и крылатое, что внезапно накинулось среди ночи и попыталось утащить их с телеги. Да, к счастью, промахнулось и сумело выдрать лишь солидный кусок из спины несчастного дорассца.

Таррэн, молниеносно сориентировавшись, буквально слетел с Ирташа.

- Пересмешник?

- Да, - отозвалась Белка. - Торк знает, как он сюда попал, но, похоже, совсем молодой - вон, какая силища. Едва не порвал скотину надвое.

Эльф на ходу выдернул мечи и, крикнув Каррашу, чтобы не вмешивался, со всего маха вонзил в отвратительную мешанину костей, мертвой плоти и злобно щелкающей головы, на которой знакомой бешеной зеленью горели голодные глаза. Мимикр, послушно отступивший на пару шагов, успел превратить его в груду кровавых ошметков, почти разорвал, разметал по мостовой, истоптал, как сумел, брезгуя рвать его зубами. Но этот живучий гад все равно сопротивлялся!

Таррэн с силой вогнал оба эльфийских клинка в основание шеи и зло оскалился - против магии этих мечей кровососу не устоять. Она способна противостоять любому существу, рожденному в недрах Проклятого Леса. Даже такому трудно убиваемому, как голодный пересмешник.

Нежить взвыла не своим голосом, пугая окрестности и легко перекрыв вопли непрерывно матерящегося винодела, но почти сразу окуталась жарким янтарным пламенем с зеленоватыми сполохами по краю и сдавленно захрипела: огонь был для нее смертелен - единственное, против чего ни одна тварь Серых Пределов не могла устоять. Под этой неумолимой силой пересмешник, давно утративший свой наведенный облик, довольно быстро затих. Зато вонь вокруг поднялась такая, что не привыкшие к подобным ароматам эльфы дружно скривились и закашлялись, а леди Мирена поспешно прижала к лицу надушенный платок.

Шранк заглянул в остекленевшие глаза торговца, все еще сочно костерящего проклятую зверюгу на все лады, покачал головой и неожиданно засветил тому звучную оплеуху. Мужик ойкнул, схватившись за больное место, осекся и как-то разом обмяк.

- Ну что? Полегчало? - участливо осведомился Страж.

Тот перевел ошарашенный взгляд на незнакомое лицо и машинально кивнул. После чего вспомнил, наконец, о мальчике, которого обязался стеречь и охранять, как зеницу ока, и аж подпрыгнул на месте.

- Улан!

- Деда… - тихонько позвал малыш, старательно сдерживаясь, чтобы не заплакать, и винодел в мгновение ока метнулся к внуку.

- Улан! Ты в порядке? Тебя не задело? Не ушибся? Не ранили?!

- Да нормально все, не переживай, - одобряюще хлопнула его по плечу Белка, поднимаясь с мостовой и передавая малыша с рук на руки. - Отличная выдержка у парня - даже не моргнул! Настоящий воин, попомни мои слова. А лет через двадцать ему вовсе цены не будет. Так что послушайся доброго совета: когда подрастет, отдай мальчонку на обучение.

- -Какое обучение?! Ему четыре года всего!

- Так я и говорю: когда подрастет. Если уж он сегодня пересмешника не испугался, то поверь - потом вырастет справным защитником. Если конечно, не испортите.

Винодел вздрогнул всем телом и машинально прижал внука к груди.

- Пере… смешник? - икнул он, пугливо покосившись в сторону утихающего пламени.

Шранк пошевелил ногой угли и, подняв что-то из пепла, лениво кивнул.

- Точно. Совсем еще молодой, неопытный, иначе не забрался бы в город, а поискал кого снаружи, подальше от стен и стражи. Вам крупно повезло, что его Карраш учуял да голос вовремя подал, а то не промазал бы он сегодня. Напиться не успел бы, конечно, но хоть одного из вас забрал. Радуйтесь, что живые остались и не поцарапанные - после этого яда мало кто выкарабкивается. Белик, ты в порядке?

- Угу.

- Тогда едем. На дворе давно ночь, а мы еще нигде не остановились.

- Приезжие? - нахмурился винодел, оглядывая необычные лица вокруг, ненадолго задержал взгляд на тлеющих кусках вампира, внутренне содрогнулся, запоздало понимая, от чего был избавлен, и вдруг низко поклонился. - Спасибо, лю… э, добрые господа, что от смерти отвели. Что внучка уберегли и не дали нежити поганой до него добраться.

- Да пожалуйста, - отозвалась Белка, подзывая воинственно скалящегося мимикра. - Каррашик у нас умница. Не в первый раз таких тварей замечает, а уж не любит их - страх… ладно, бывай, счастливец. Нам действительно пора. Прости за телегу, но иначе я бы не успел.

Винодел погладил вихрастую голову внучка и неожиданно твердо сказал:

- Нет, не уходите. В такое время очень трудно найти ночлег, но вам совсем не нужно никуда ехать и что-то искать - переночуете у меня.

- Нас много, - предупредил Шранк, но он только отмахнулся.

- Пустяки: моя "Пастушка" всех вместит. А если мест вдруг не хватит, свою половину дома уступлю: ничего не пожалею. Пожалуйте, гости дорогие, не побрезгуйте. Век благодарен буду. Ни гроша с вас не возьму, только не откажите в милости - поедемте. Тут недалеко совсем.

Белка, обернувшись, озадаченно почесала затылок.

- Выходит, ты - хозяин "Пастушки"? Странно. А чегой-то я тебя раньше не видел? Там же Милор всегда заправлял?

- Брат умер пару лет назад: лихорадка, - спокойно отозвался трактирщик. - А дело свое передал мне. После него внучок остался младой, жена вдовая, да две дочки на выданье. Третью успел сосватать, но не повезло: мужа год как потеряла в дружине наместника, а сейчас тоже с нами живет. Вот я и берегу всех. Своих сюда же перевез, а за ними, как за родными, теперь хожу. Семья все-таки, да и хороший он был мужик, Милор. Справный. Не то, что многие.

- Хороший, - задумчиво кивнула Белка. - Да, видно, не судьба… Шранк, ты не против "Пастушки"?

- Нет, конечно, хотя ночевать, разумеется, не останусь.

- Да я не сомневался. Просто так спросил. Ладно, едем - грех отказывать, когда так вежливо просят.

- Я стражи дождусь, - оборонил Воевода. - Скажу, что и как. Заодно новости последние узнаю. Соседние улочки проверю, пока совсем не стемнело. А вы езжайте; чай, не маленькие - не заблудитесь.

- Да уж как-нибудь, - фыркнула Гончая. - Ты, главное, к утру вернись, а то знаю я тебя - как захрапишь, так потом из пушки не разбудишь! И привет своей зазнобе передай. Пусть сынишку растит здоровым и крепким - потом сам на него посмотрю. Вдруг в тебя пошел?

Таррэн изумленно обернулся к старому другу, от которого никак не ожидал такого финта, а Шранк приглушенно ахнул и возмущенно вскинулся.

- Белик! Как ты успеваешь?! Откуда?!! Я ж никому еще… даже Седому… ВООБЩЕ нигде не обмолвился!!

- Ой, да брось! На вас, мужиков, только разок глянуть, так сразу ясно становится, кто, где и с кем встречается, и что из всего этого безобразия получилось. А тебя я, как облупленного, знаю на протяжении… м-м-м, сколько же это получается лет?.. в общем, нетрудно догадаться, в чем дело, когда ты весь последний год сияешь, будто начищенный золотой. И глупо улыбаешься, когда думаешь, что никто не видит.

- Белик!!!

Белка удивленно приподняла брови.

- Что? Ты ничего не говорил, и я подумал, что ты не хочешь, чтобы мы знали. Но это не слишком-то красиво с твоей стороны - умалчивать о такой отличной новости. Поздравляю… хи-хи, папочка!

Суровый воин неожиданно смутился.

- Да я… потом хотел сказать… когда подрастет немного. А то и на Заставу привезти, чтобы привыкал уже с малечки. Сам знаешь: чем мы дольше живем, тем сильнее становимся.

- Так чего ж до сих пор не привез, дурень?! Нет, это ж надо! Думал он! Шестой десяток пошел, а временами с тобой бывает так трудно! Хуже, чем с Каррашем в свое время, ей богу! - она всплеснула руками и, покачав головой, легко запрыгнула на спину мимикра. - Ладно, цени: я никому не скажу по возвращении, но если Крикун вдруг спросит, сам ему скажешь, что он дурак.

- Боги… ты опять с ним поспорил?!

- А то! Еще с год назад, когда ты зачастил "по делам".

- И на что на этот раз? - обреченно вздохнул Шранк. - Еще одни мечи? Ножи? Пояс?

- Не, - хитро улыбнулась она. - Он мне будет должен новую броньку. Такую, чтоб больше медом не воняла, а то сил моих нет терпеть - сплошная морока с ней. Ничто не спасает. Скоро хмеры оборачиваться начнут!

- Он же тебе ее уже обещал, - удивился Таррэн.

- А за просто так неинтересно. Зато теперь у него не будет повода увильнуть и тянуть время, как обычно. Я уже и чешуйки заготовил, и фасончик подобрал. Помнишь нашу последнюю саламандру?

- Конечно. Эта зараза нам все посадки потоптала, да еще пасть вздумала разевать, когда я ее шуганул.

- Гм. По-моему, она просто не поверила, что такая мелкая козявка может быть Хозяином Проклятого Леса.

- Сама виновата, - буркнул Таррэн, разворачивая Ирташа следом за торопливо посеменившим трактирщиком. - Нечего было нарываться, я предупреждал. Не хочет по-хорошему, пускай кормит воронье.

- Да-а, - поддакнула Белка. - У тебя не забалуешь. Просто страх, какой ты у нас грозный. Щас пойду, расскажу нашим новым друзьям и наглядно продемонстрирую… эй, Корвин, ты слышал?

Таррэн подозрительно покосился, подозревая очередной подвох, но она совершенно искренне улыбнулась, и он не сумел удержаться - улыбнулся в ответ кончиками губ. Вот ведь заноза: в личине Белика до того ловка, что он уже начал забывать, каково это - чувствовать себя тем несчастным бедолагой, на которого без конца сыпятся насмешки и колючие остроты. Бедные, бедные эльфы… а она ведь еще не в ударе!

Он незаметно оглядел хмурые лица сородичей, отчетливо напрягшиеся при виде приближающейся беды по имени Белик, по достоинству оценил промелькнувший в их глазах испуг, пополам с нешуточным раздражением и каким-то обреченным пониманием предстоящего испытания - еще одного (тяжелый вздох) испытания на сегодняшний вечер. Подметил невольно шарахнувшегося прочь Корвина, мысленно расцеловал свою пару за потрясающий талант доводить собеседников до настоящего бешенства, а затем неожиданно понял, что на самом деле все это - не со зла. Что Белка совсем не ненавидит их, как прежде. Что тоже смягчилась, смирилась с прошлым, пережила его, что ли? Отпустила и лишь совсем недавно это осознала. Едва коснувшись почти незаметной ниточки уз, он хорошо это почувствовал. Как почувствовал и то, как она боится, что кто-то из них случайно попадется на ее приманку. Страшится изменить их так, как в свое время изменил ее Талларен. Опасается задеть ненароком, причинить боль, которую потом не сумеет приглушить ни время, ни расстояние, ни даже смерть. Она просто НЕ ХОЧЕТ убивать их изнутри. Не желает видеть их мучения. Простила, наверное? А потому делает все, чтобы не дать случиться непоправимому.

"Я люблю тебя, малыш, - с нескрываемой нежностью подумал эльф, провожая ее долгим взглядом. - Небо! Как же я тебя люблю! Двадцать лет прошло, а я все равно думаю только о тебе. И так будет всегда, пока я жив. Пока ты со мной и даже тогда, когда ты далеко. Я люблю тебя, моя Гончая, и буду любить столько, сколько будет длиться наша жизнь. Ничто этого не изменит. Даже смерть".

Белка, не оборачиваясь, странно улыбнулась, но он не увидел. Просто почувствовал, что она снова подслушала его мысли, жмурясь от удовольствия и отправив в ответ не менее четкую волну обожания, нежности, понимания и благодарности. Настолько яркую, что он поспешно прикрыл веки, чтобы никто не успел заметить бешеного блеска его стремительно разгорающихся глаз. Знакомого, красноватого отсвета знаменитого Огня Жизни, которым так славился весь его Род. Вот только мало кто знал, что этот Огонь давно не был его проклятием, давно присмирел и подчинился, не бушевал вовне без желания хозяина. Он действительно стал послушен. И лишь иногда, изредка, когда чувства всколыхивали его горящую душу, прорывался на поверхность такими вот спонтанными пожарами.

Правда, теперь в них больше не было ненависти.


- Глава 12 Открыв поутру глаза, Линнувиэль некоторое время бессмысленно смотрел в низкий деревянный потолок, силясь сообразить, где он и как сюда попал из своих покоев в Темном Лесу, но быстро вспомнил, где находится, и вдруг со странным чувством подумал, что чуть не впервые за последнюю неделю смог нормально выспаться.

Вообще-то Перворожденным совсем не свойственна бессонница или иные проблемы, связанные со сменой дня и ночи, как порой случалось со смертными. Им вполне хватало пары часов, чтобы отдохнуть, а потом без устали трудиться несколько суток кряду, не потеряв при этом ни силы, ни скорости, ни желания работать. Однако последние несколько дней выдались настолько утомительными, а ночи - такими беспокойными, что он почти не сомкнул глаз. Сперва тревожился по пути в Пределы. Затем, благодаря коварным Стражам и проклятой зубастой скотине с желтыми глазами, издергался больше, чем мог себе представить. А после, в довершении всех недавних проблем, был вынужден терпеть рядом с собой совершенно безбашенного полукровку, у которого рот, казалось, не закрывался ни на миг. И оттуда все время сыпались какие-то гадости: о жалком остатке былого величия бессмертных, о все возрастающей роли человечества, о премудрых гномах, которые в своих подземельях давно не просиживают штаны, а (как оказалось) уже давно испросили разрешения у лорда Торриэля и теперь с азартом копаются в недрах какой-то здешней горы, явно рассчитывая на хорошую добычу. О бессмертных, которых на самом деле довольно просто убить, об их родовых перстнях (его даже спросили, не в заднице ли прячет такое сокровище!!), о том, насколько Стражи превосходят этих самых бессмертных…

Всего за двое суток Хранителя Знаний беспощадно унизили, обсмеяли, не раз вдоволь поиздевались, совершенно открыто наслаждаясь полнейшей безнаказанностью. Испортили славный доспех, потому как, натертый соком какого-то растения, он вдруг потерял блеск и стал отвратительно скрипеть при каждом движении. Затем была эта мерзкая песня, после которой у него еще несколько часов сами собой сжимались кулаки, а внутри полыхал Огонь искренней ярости. За ней - гнусные намеки на то, что слова в "Откровениях" вовсе не так далеки от истины, как принято считать. Потом вдруг выяснилось, что наглый сопляк - не просто человек, а презренный полукровка, которого, как ни хотелось, нельзя даже пальцем тронуть. А поутру, когда буря, казалось бы, только-только улеглась, этот дрянной сопляк насовал одуванчиков ему в уши. Какие-то дрянные одуванчики, можете себе представить?!! Линнувиэль так устал от бесконечной, постоянно копящейся внутри злости, что сам не понял, каким образом вышло, что он не заметил опасности. Но факт в том, что остальным такого "счастья" испытать не пришлось: больше никого из Темных дрянной человечек не тронул. То ли побоялся, то ли (что более вероятно) просто не успел. И это несказанно раздражало.

Но этого мало: Белик все это время упорно обращался к Перворожденным исключительно на "ты" или, в лучшем случае "ушастый нелюдь", он хамил, дерзил и откровенно насмехался. Намедни совершенно серьезным голосом предложил помочь в чистке чьих-то слишком длинных ушей. Подозрительно закашлялся при упоминании о ершике. Потом рискнул заикнуться про дрейк, от которого, дескать, мигом улетучиваются все заботы даже у самых хмурых. Да-да, он так и выразился: "улетучиваются"! После чего пристроился к Мирене и елейным голоском начал рассказывать ту, совсем уж похабную историю про замороженную реку.

Кстати, юная эльфийка пока что была единственной, к кому мальчишка относился лояльно. И кого пока ни разу не оскорбил и не задел. Это слегка удивляло, но за такое милосердие высокородная леди прониклась к нему чем-то, смутно напоминающим признательность. И уже не окатывала его высокомерным взглядом, как в первый раз. Даже сдержанно посмеялась над рассказанной байкой, когда выяснилось, что Торриэль в ней совсем не фигурировал.

Линнувиэль на какое-то время понадеялся, что уж за нее-то пацану влетит на славу, но нет: молодой лорд слишком быстро остыл и позволил… кому все-таки: сыну, внуку, племяннику?.. и дальше измываться над кипящими праведным гневом сородичами. Он вообще был чересчур терпелив с сопляком. Возился с ним, как опытный папаша с драгоценным чадом. С единокровными родичами был сух и непривычно холоден, старался не общаться больше, чем требовали приличия, нередко вообще отделываясь куцыми и отрывистыми фразами типа "да" и "нет". То есть, упорно избегал чрезмерного сближения. Особенно с леди Миреной, к которой, против ожиданий, не проявил совершенно никакого интереса. Зато за своим сопляком посматривал очень внимательно, неотрывно следил краем глаза. Беспокоился, когда тот надолго пропадал из виду. А вчера и вовсе ринулся спасать, бросив остальных на полпути к трактиру, но едва убедился, что с тем все в порядке, спокойно отвернулся и снова позволил маленькому наглецу творить все, что душе угодно.

Одно хорошо: Белик после пересмешника был явно не в форме. Заметно рассеян, невнимателен и почти не колюч. Иными словами, поданный благодарным трактирщиком ужин закончился всего лишь дохлой мухой в супе у Корвина, отдавленной ногой Аззара, "случайно" обрызганным лицом Сартаса (остатками весьма недурного жаркого, между прочим) и ушибленным пальцем Атталиса, за который перед ним тут же пространно извинились и витиевато пожелали быть менее неуклюжим. Хранителя на этот раз страшный рок обошел стороной: малыш довольно рано отправился в свою комнату и подозрительно быстро затих.

В общем, ночь прошла спокойно.

Но только сейчас, отдохнув и выспавшись, поразмыслив и хорошенько вспомнив предыдущие дни, Линнувиэль, наконец, смог во всей красе оценить размах действий, развернутых против них мелким пакостником. И, не поленившись, подсчитал, сколько же раз его народ был смертельно оскорблен, унижен, опущен и просто обсмеян. Сколько насмешек излилось на его невезучую голову. И то, что за все это время, когда Перворожденные будто одеревенели от непроходящей злобы, над ними совершенно безнаказанно издевались. Между прочим, цифры получились поистине ошеломительными.

Мерзавец!

От внезапно вспыхнувшего гнева Младший Хранитель окончательно проснулся и резко сел: одно лишь воспоминание о Белике, о его хитрой рожице и ехидном голоске заставило трехсотлетнего эльфа сдавленно зарычать и страстно мечтать о том времени, когда лорд Торр… нет, Таррэн… надо побыстрее привыкать к этому имени… все-таки разозлится и позволит ему отвести душу. Хотя бы разок, а уж я бы не упустил своего шанса. Кстати…

Линнувиэль бесшумно выглянул коридор и внимательно прислушался.

На дворе все еще царила кромешная темень. На соседних улицах лениво перебрехивались бездомные кобели. Кто-то торопливо пробежал мимо запертых ворот погруженного в тишину трактира. Вот благодарный хозяин вернулся со двора, закутанный в пушистый и теплый халат… кажется, многовато пива выпил на радостях от чудесного спасения. Точно: зашел на свою половину и закрыл дверь. Затем кто-то из постояльцев заворочался на кровати. Наверное, виденный вечером торговец, занявший комнату на первом этаже - скрип прогнувшихся досок под его массивным телом показался Темному эльфу оглушительным. Но, кажется, оглушительным он был только для него одного: люди явно не обратили никакого внимания, сородичи мирно отдыхают в своих постелях, у Мирены и вовсе ночник давно погашен. Молодой лорд тоже у себя - десятый сон видит, а вот мальчишка…

Линнувиэль на цыпочках прокрался к нужной двери и, хорошо помня о том, куда уходил зевающий сопляк, осторожно посмотрел внутри вторым зрением, однако… Торк! В той комнате никого не было!! Совсем! И даже следов никаких не осталось! Что за…? Куда подевался этот несносный стервец?

Эльф ошарашено моргнул и быстро огляделся. Нет, нет, не здесь… снова пусто… первый этаж тоже мимо. Ни в одной комнатке, включая толстого купца, Белика не было. Мирена действительно спит и знать не знает об опасной "пропаже". Корвин и Маликон не допустили бы, что этот гаденыш безнаказанно безобразничал посреди ночи. Аззар еще намедни пообещал оторвать сорванцу голову, если только сунется, а Атталис вообще едва сдерживался, чтобы не осуществить эту несбыточную мечту на глазах у всего города. Но тогда где же пацан? В выделенной ему комнате пусто. В сортире только что был сам трактирщик. Его семья тоже не в курсе - спят, как миленькие. Гостей не много, и они, как приличные люди, давно храпят в своих постелях. Разве что у лорда глянуть, хотя такого вопиющего извращения наследник трона никак не должен был допустить… но вдруг почует? Маги всегда ощущают, если за ними следят! Тем более, маги такого уровня. А дразнить наследника Изиара вообще - крайне опасное занятие: проще хмере на хвост наступить, потому что тогда смерть будет хотя бы быстрой. Ну, разве что краешком можно глянуть, очень медленно и осторожно, чтобы он не сообразил… в конце концов, если Таррэн испытывает к дурному мальчишке нечто большее, чем отцовские чувства, стоит знать об этом заранее. Мерзко, конечно, будет это увидеть, но придется рискнуть…

Хранитель пару раз глубоко вдохнул, но затем, решившись, все-таки коснулся невидимым щупальцем поискового заклятия комнаты Таррэна. Самого его не нашел - тот, как опытный маг, умел хорошо защищаться. Но Линнувиэль и не ставил перед собой такой задачи: ему нужна была иная аура. Человеческая. И он ее отыскал. Правда, не в комнате молодого лорда, чего втайне сильно опасался, а снаружи, на заднем дворе, где гадкий (и почему-то бодрствующий) пакостник безмятежно любовался на звезды в компании своего странного скакуна. Что ж… не худший вариант. Хоть не в одной постели с наследником, потому что, после недавних многозначительных перемигиваний и улыбок, мысли в голову молодого мага стали закрадываться совсем уж неприличные. Но красочные. Подробные. И весьма-весьма пугающие.

Линнувиэль утер с лица капельки пота и, переведя дух, торопливо отозвал заклинание поиска. После чего собрался было вернуться к себе, но пару секунд постоял перед пустующей лестницей на первый этаж, снова убедился, что вся округа безмятежно спит. Еще раз проверил мирно сопящего в подушки хозяина, его жену, домочадцев, прислугу, и, поколебавшись, все так же бесшумно спустился вниз.

Может, удастся выяснить что-нибудь интересное?

- Карраш, перестань путать мне волосы! - донесся до эльфа ворчливый шепот, едва он вышел на крыльцо. - Знаю, что тебе ужасно нравится на них дуть, но дай же мне причесаться! Целый день одни сплошные проблемы! То эльфы рядом, то Шранк мешается, то всякие кровососы лезут под руку… отстань, кому сказал!

До замершего в нерешительности Хранителя донеслось разочарованное ворчание, которое никак не могло принадлежать простому копытному, звучный шлепок по наглой морде, а за ним - смущенное бормотание, подозрительно напоминающее торопливые извинения. Эльф не решился идти дальше: когда-то слышал, что в Пределах и звери, и растения обретают новые свойства, подобно новорожденным демонам, а потому мудро поостерегся от поспешных решений. Со Стражами, кстати, он уже один раз ошибся и теперь не хотел попасть впросак снова. Этот гаррканец и без того смущал своей чрезмерной понятливостью и хищным блеском глаз. А если он тоже не так прост, как кажется?

- Карраш! Да что ж такое?! Дай мне шапку надеть, чудовище! И зубы свои спрячь, пока никто не увидел! Сядь, я сказал, и не лезь!

Мимикр нежно заворковал и послушно шлепнулся на крепкий зад, неловко подвернув под живот копыта. Но все равно с нескрываемым обожанием следил за тем, как хозяйка прячет пышные кудри под вязаной шапочкой, надежно укрывая их значительно увеличившуюся длину.

- Фуф! - наконец, управилась она с главным. - Так что ты хотел мне сказать?

Карраш с готовностью вскочил и принялся нарезать круги по двору, призывно всхрапывая и тихонько порыкивая.

- Тихо, тихо, не так быстро и громко. Разбудишь кого-нибудь.

Едва слышный стук копыт полностью смолк, но метающиеся в лунном свете тени никуда не делись, а напротив, замельтешили с такой скоростью, что напряженно прислушивающийся и всматривающийся во мрак Линнувиэль изумленно вскинул брови. Ничего себе! Это ж не конь, а просто хмера какая-то! Что за скорость! А сила! А реакция! Если вздумает подкрасться и цапнуть за зад, никто даже не заметит! Выходит, я был прав, и этот гаррканец - вовсе не гаррканец, а нечто более опасное и серьезное. Тогда вдруг у этой твари есть дурная привычка кушать мясную пищу, а не травку, как положено? От жителя Пределов всего можно ожидать.

- Нет, малыш, - задумчиво отозвалась на фырканье друга Белка. - На охоту мы сегодня не пойдем - ворота закрыты… да, и Ирташ тоже. А зачем? Ты что, опять голоден? Что, правда?!! Карраш, это не смешно: вы только что вдвоем сожрали целого теленка!

Мимикр раздраженно рыкнул, потому что жестами объясняться гораздо сложнее, чем получалось у Траш напрямую. После чего на мгновение задумался, соображая, как донести важную мысль, потоптался, заколебался, но все-таки нашел способ: приблизившись к хозяйке, уткнулся мордой в ее незащищенную шею и крайне осторожно, страшась отказа, коснулся влажными клыками кожи. А потом выразительно посмотрел.

Белка от удивления села прямо там, где стояла.

- ЧТО?!!

Карраш смущенно кивнул.

- О боже… ты серьезно?! Завтра?! Рядом с Темными?!!

Он тихонько заскулил и потерся мордой о ее плечо, прося об огромном одолжении и просто невероятном доверии. О том, о чем давно уже мечтал, но так и не решался признаться, потому что прежде не был уверен в том, что справится, не поранит ее случайно. Сумеет удержаться. Ведь скоро им предстояло войти в Темный Лес, полный недобро настроенных эльфов, и он очень беспокоился, что не сможет помочь, будучи в такой глупом обличье.

- Каррашик! - Белка вдруг порывисто обняла могучую шею и тесно прижалась. - Бог мой… мне в голову не могло прийти, что ты сам об этом попросишь! Это слишком неожиданно, слишком… нет, не рано, просто никто из нас не рассчитывал, что ты захочешь попробовать после того раза… да, я обещаю подумать. Честное слово. Вот только Таррэн просто взорвется, когда сообразит. Ты же знаешь, как он за меня переживает. Но не сказать тоже нельзя, а то он с ума сойдет от беспокойства. Боже, как это не вовремя!

Мимикр упрямо топнул.

- Да, я понимаю, что ты уже вырос и стал совсем другим. Конечно, я тебе верю. Ты замечательный друг и верный товарищ. У меня никогда такого не было, кроме Гончих и Шранка, разумеется. Но Шранк - всего лишь человек, он все равно поддается, а ты… мы с Траш тебя очень любим, демоненок зубастый. И Ирташа тоже. И Ракшу. Они славные детки и очень на вас похожи. Да… да, хорошо, я попробую с ним поговорить, но это будет очень трудно. Да, завтра. Но не раньше того, как он выспится и хорошо поест. Сам понимаешь: на голодный желудок к вам лучше не подходить - сами сожрете.

Карраш снова заворчал и обнажил страшноватые зубы, от одного вида которых Линнувиэль, рискнувший как раз заглянуть во двор краешком глаза, вздрогнул и, поспешно убравшись обратно, нервно сглотнул. А потом страстно понадеялся, что его все еще не заметили и не захотят подцепить со злости на эти жуткие клыки. Боги, страсти-то какие! Точно, как у хмеры! Вот и говори потом, что он не демон! Сущее чудовище! Хищное и коварное, к тому же. Разумное, что совсем невероятно, только говорить пока не умеет. Хотя Белик, по-видимому, все же нашел какой-то способ понимать этого кошмарного монстра.

"Надо бы убираться подобру-поздорову, - лихорадочно подумал он. - И очень быстро, пока меня не убрали насильно".

- Ох, малыш, - негромко вздохнула Белка. - Но в чем-то ты прав: ко встрече с Владыкой надо быть готовыми. Вдруг он гадость какую задумал? От ушастых всего можно ждать, даже того, что вся эта затея с письмом - обычный предлог, чтобы выдернуть нас из дома. Но от такого козыря, как ты и наши девочки, трудно отказаться. Я понимаю, что это может нас выручить, но все равно время не самое подходящее. Хотя… а Траш не возражает?

Мимикр активно замотал головой.

- Странно…

Внезапно порыв ветра взметнул длинные волосы эльфа и дохнул теплым воздухом на застывшую в напряженном раздумье Гончую. Линнувиэль тревожно замер, тогда как Карраш мигом вскинул острые уши и предупреждающе зашипел, учуяв чужой запах. За ним и Белка изумленно приподняла брови, а потом приглушенно закашлялась.

- О-о-ох, ты ж… кажется, мы стали слишком беспечными. Нет, малыш, не надо. Иди к Ирташу: он пока себя плохо контролирует и может сорваться, а я, пожалуй, малость подремлю. Все равно еще рано, да и остальные дрыхнут без задних ног. Шранка тоже нет. Остроухие только недавно угомонились, а мы с тобой вроде бы все решили. Подсадишь?

Мимикр недовольно всхрапнул, кровожадно покосившись на злополучный угол, откуда поспешно отступал заподозривший неладное эльф, и звучно щелкнул острыми зубами.

- Я сказал: нет! - построжал ее голос, и Карраш разочарованно вздохнул. После чего отвернулся, подошел к стене дома и послушно опустился на колени, позволяя Белке взлететь себе на спину, а потом перебраться на заранее подставленную холку. Он заботливо подтолкнул ее мордой, слегка привстав на задние ноги. Убедился, что она благополучно дотянулась до нужного окна и скользнула внутрь, стараясь не потревожить Таррэна. Бесшумно опустился обратно на землю. Немного подождал, с надеждой глядя в зияющий чернотой проем, но вскоре понял, что до утра ничего не решится, и, снова вздохнув, потрусил в специально выделенный сарай. Туда, где еще с вечера осталась недоеденная туша молодого бычка, о которой заранее позаботилась внимательная Гончая. И где безмятежно дремал, свернувшись калачиком, еще один редкий представитель его вида - совсем молодой еще мимикр с красивым именем Ирташ.

Рядом с тем самым местом, где совсем недавно стоял эльф, Карраш сердито засопел, гадая, сколько успел услышать наглый нелюдь, но преследовать остроухого не стал: она запретила на него охотиться. Правда, запах все же запомнил и только тогда нырнул в темноту, настороженно поводя ушами и намереваясь до рассвета караулить покой сына и обожаемых друзей, которые позволяли ему быть самим собой. Принимали таким, какой есть. Любили и доверяли, тем самым делая его жизнь поразительно насыщенной, прекрасной и по-настоящему счастливой.


К завтраку Младший Хранитель спускался последним.

Все его спутники были уже в сборе - как раз заканчивали роскошную трапезу, на которую расщедрился благодарный владелец "Гордой пастушки". Длинный стол был буквально завален разнообразными яствами, которые не стыдно и во дворец подать, просто ломился от снеди, благоухал изысканными и поистине восхитительными ароматами. Однако Перворожденные отчего-то ели без аппетита. Вяло ковырялись в тарелках, хмуро посматривали друг на друга, угрюмо молчали и явно тяготились собственным присутствием. Лишь неунывающая Белка, фривольно подсев к красавице-эльфийке, облаченной в изумительно ладное платье с открытым вырезом, без умолку осыпала ее щедрыми комплиментами, не стесняясь ни Таррэна, ни лукаво посверкивающего глазами Воеводы, успевшего вернуться точно в срок, ни домочадцев благодарного винодела. Ни даже самих недовольных эльфов, о которых сейчас так нелестно отзывалась.

- Мне так жаль, что эти грубияны поленились заметить твое новое платье, - громко вздыхала Гончая, делано не замечая медленно спускающегося Хранителя. - Хоть бы словечко, один крохотный намек, что ты сегодня бесподобно выглядишь, просто сияешь, блистаешь и ослепляешь… хамы. Как есть, хамы. Даже жалкого цветочка пожалели подарить, чтобы высказать тебе свое восхищение.

Высокородная леди быстро стрельнула глазами по сторонам, но прерывать пространные излияния не торопилась. Кажется, у нее больше не вызывали неприязнь эти многочисленные похвалы.

- А я вот ценю, Мирена, веришь? - грустно добавила Белка. - Мне очень нравится: красный цвет тебе невероятно к лицу. Носи его почаще, ладно? Пусть они хоть так учатся познавать прекрасное, которое, судя по всему, абсолютно чуждо этим очерствевшим душам. Хоть и бессмертные они, но какие-то… неживые.

Маликон сжал челюсти и, с грохотом отодвинув лавку, молча вышел, не желая объяснять глупому детенышу, что в среде Темных не принято открыто выражать свои чувства. Даже если заметил и обомлел с утра от ослепительной красоты своей спутницы - держи себя в руках и делай вид, что ничего особенного не случилось. Так положено. Так правильно. Так должно было быть и так будет. Тем более тогда, когда эта красота предназначена другому. Но… к'саш! Почему тогда она так странно смотрит и до сих пор не велит дерзкому сопляку заткнуться?!

- Вот и я о том же, - вздохнула Гончая, когда раздраженный эльф скрылся за дверью. - В этом они все: отвернулись и ушли, будто тебя и вовсе тут нет. Обидно, правда? Но не расстраивайся, Мирена: я всегда готов тебя поддержать. И, если потребуется, буду каждый день говорить, насколько ты хороша собой: это ведь такая малость! Мне ничего не стоит, а тебе приятно. К тому же, это - совершеннейшая правда, которую нет нужды отрицать. По-моему, так могут поступать только дураки и непробиваемые тупицы. Пусть у вас свои порядки и правила, но делать вид, что ничего не происходит - глупо и некрасиво. А настоящему мужчине не стыдно признаться в своих слабостях. Особенно перед той, чья красота способна затмить даже солнце. Клянусь, ты - потрясающая девушка, Мирена, и я, в отличие от этих дурней, не собираюсь ничего умалчивать.

- Благодарю, - эльфийка неуловимо порозовела и поспешно поднялась, ощущая непривычное смятение. Причем не столько из-за незаметных, но вполне осязаемых взглядов, кидаемых на нее со всех сторон, а скорее потому, что неуклюжая похвала человеческого мальчишки была чуть не единственной, которой она удостоилась от своих спутников за долгие недели пути. Не смотря на то, что потратила море усилий, чтобы выглядеть достойно даже наследника престола. Однако молодой лорд деликатно промолчал, только взглянул с вежливым интересом, не более, и быстро вышел, а остальные будто ослепли, оглохли и вообще не замечают! Что в костюме, что в платье с роскошным декольте… как сидели, так и сидят. Даже привстать не соизволили! Один Белик поспешил подать руку на лестнице и галантно проводил до места. Да, за это действительно обидно до слез!

Она сухо кивнула и в полнейшей тишине стремительно вышла из-за стола, стараясь ни с кем не встречаться глазами, в которых что-то подозрительно блеснуло. Поспешно поднялась наверх и скрылась за деревянной дверью, кусая губы и старательно вскидывая острый подбородок. А внизу воцарилась совсем уж зловещая тишина.

Белка, оглядев окаменевшие лица Перворожденных, на которых не отразилось ни грамма эмоций, тихонько вздохнула.

- Ну что? Допрыгались, братцы-кролики? Доигрались в молчанку? Теперь она сильно расстроилась и вряд ли снова порадует вас этим дивным платьем. Гады вы ушастые. Как есть, гады. Бесчувственные и злые. Такую девушку не замечать…

Линнувиэль бесшумно опустился на лавку напротив и осторожно покосился, но она словно не увидела: сидела, подперев голову рукой, и невидяще смотрела в пустоту, о чем-то глубоко задумавшись. Промолчала даже тогда, когда вернулся трактирщик с новой порцией угощения для дорогих гостей, а невероятно хмурые эльфы один за другим стали покидать обеденную залу.

- Пойду, проведаю Ирташа, - кашлянул Шранк, тоже вставая с места.

- Валяй.

- Тебе Таррэна позвать?

- Зачем? - вяло отозвалась Белка, не меняя позы. - Сам найдет, если захочет. Глянь, как там Каррашик? Покормили их с Ириком или опять нам придется ждать, пока этот обжора насытится?

Шранк быстро кивнул и следом за Перворожденными бесшумно вышел, оставив в опустевшем зале только Гончую и напряженного, как струна, Хранителя Знаний.

Линнувиэль некоторое время колебался, памятуя о вчерашнем и кидая на задумавшуюся Белку совсем уж настороженные взгляды. Едва не поддался порыву уйти вслед за старшими братьями, чтобы не попасть под очередную порцию насмешек, но быстро поймал себя на мысли, что начал недостойно шарахаться от этого дерзкого сопляка. Какого-то человеческого детеныша! Подумать только! Да какая разница, знает или нет? Заметил вчера или просто так совпало?! Да что он может сделать? Зверя своего натравить? Обозвать, нахамить, косточкой броситься? Торк! Нашел, от чего скрываться!

Эльф даже губу прикусил, неожиданно сообразив, что почти опасается Белика. Но быстро встряхнулся, взял себя в руки и решительно потянулся за горячим пирогом.

- А… это ты? - наконец, очнулась от невеселых дум Белка. - Как там тебя… прости, запамятовал?

- Линнувиэль.

- Лин-ну… нет, это слишком длинно. Я буду звать тебя Линни. Идет? Так что будем дальше делать, Линни? Надо как-то подбодрить нашу Мирену и чем-то ее порадовать, а то с вашим отношением к жизни и противоположному полу она совсем зачахнет. Я не собираюсь один за вас отдуваться, так что давай - напряги мозги и придумай, как нам исправить ситуацию.

Младший Хранитель едва не подавился пирогом.

- Меня зовут… Линнувиэль! - закашлялся он, побагровев от ярости и силясь не прибить дрянного сопляка прямо на месте. - Ясно?!! Лин-ну-виэль!! И никак иначе! Или для тебя это слишком сложно?

- Точно, - согласилась она. - Ничего длиннее "Линни" я воспроизвести не смогу, так что смирись и терпи.

- Ах, ты…

Эльф чуть не задохнулся от возмущения, собираясь, наконец-то, выложить все, что думает по поводу этого дрянного создания. Вылить то, что накопилось и так долго пыталось вырваться. Наорать, накричать, дать по морде, в конце концов, потому что сил терпеть эти оскорбления больше не было. Он глубоко вдохнул, опасно сузил глаза и едва не вспыхнул от искреннего бешенства, потому что никто в этом мире, даже сам Владыка не смел называть его, как какого-то драного щенка, а этот пацан… этот несносный, гадкий, наглый, презренный полукровка…

Белка не дала ему закончить: неожиданно наклонившись вперед, оперлась руками на стол и вдруг наступила каблуком на ногу. Да так больно, с такой невероятной силой, что у всегда сдержанного Хранителя непроизвольно вырвался сдавленный, слабый и какой-то жалкий рык, подозрительно похожий на стон. Дыхание разом перехватило. На глаза сами собой навернулись слезы, там отчего-то потемнело и заплясали яркие звездочки, в ушах отчаянно зашумело, а от лица мигом отхлынула вся кровь. Он на мгновение замер, стараясь справиться с волной ослепляющей боли, что внезапно прокатилась по телу и мощно ударила по его истерзанным нервам. Судорожно сжал кулаки. А когда все-таки сумел сделать прерывистый вздох и начал снова различать свет, наткнулся на полные вежливого участия голубые глаза.

- В чем дело, Линни? Тебе нехорошо?

Темный эльф прохрипел нечто нечленораздельное.

- О, вижу, что да. Прости, я случайно.

Линнувиэль в бешенстве уставился на симпатичное лицо напротив, понимая, что больше не в силах сносить это непрекращающееся издевательство. Что мальчишка зашел слишком далеко и его требуется наказать. Здесь, сейчас, немедленно, пока никто не видит… а жертва так опрометчиво близко! Он вдруг со злорадным шипением ринулся навстречу, страстно желая стереть эту мягкую улыбку, почувствовать, как ломаются под пальцами хрупкие кости, как разлетаются в сторону алые брызги и запрокидывается под опасным углом гордо посаженная головка. Просто прыгнул вперед хищным зверем и зло оскалился. Руки сами собой дернулись к тонкой шейке, ноги мощно и коротко разогнулись. Массивный, до предела загруженный стол сильно покачнулся и приподнялся одной стороной, часть мисок опасно съехала, грозя испачкать щегольской наряд вспыхнувшего от ярости эльфа. А Белка даже не дрогнула: все так же неотрывно смотрела в люто покрасневшие глаза и холодно улыбалась.

- Saire, эльф. Только тронь, и тебя выпотрошат наизнанку.

От ее тихого голоса Линнувиэль непроизвольно замер на середине движения, не в силах оторвать взгляда от неистово горящей синевы, дрожа всем телом от ненависти, почти заживо сгорая в ее пламени, но совсем не понимая, что происходит. Почему он не может двинуться дальше? Руки как онемели, а тело совсем перестало его слушаться! Откуда мальчишка знает эльфийский? Почему вдруг странно ослабели ноги и сами собой стали разжиматься кулаки? Почему, в конце концов, сердце вдруг зашлось в бешеном галопе, да снова темнеет в глазах? А в груди поселился удушливый ком, будто кто-то невидимый пытается вырвать оттуда душу?!

Темный эльф несильно вздрогнул, на мгновение потерявшись и выпав из реальности, опасно пошатнулся, а затем обессилено упал обратно на лавку, тщетно пытаясь скрыть невесть откуда взявшуюся нервную дрожь и унять ненормальное сердцебиение. Непонимающе ощутил, как стремительно гаснет в груди едва вспыхнувший пожар, помотал головой, прогоняя яркие искры в глазах. После чего утер выступивший на висках пот и, заслышав чужие шаги, ошеломленно воззрился на внезапно возникшего из воздуха Таррэна.

- В чем дело? - резко осведомился наследник Изиара, сверля нехорошим взглядом мокрого и бледного, как привидение, Хранителя.

Белка милосердно отвернулась и пожала плечиками.

- Пустяки. Наш Линни слегка перенапрягся, пытаясь поднять этот щедро накрытый стол. Наверное, хотел поразить меня своими выдающимися способностями? Не знаю, чего на него нашло. Спроси сам, если хочешь, а то я не понимаю, что он там бурчит.

- Линнувиэль? - зловеще сузил глаза Таррэн.

- Н-ничего, мой лорд, - ошалело выдохнул эльф, чувствуя, как медленно отступает странная немощь и проясняется голова.

- Возникли какие-то проблемы?

- Н-нет, мой лорд. Никаких проблем.

- Тогда почему на тебе лица нет?

Белка примиряюще потянула благоверного за рукав.

- Отстань. Не видишь: плохо человеку. Похоже, вчера съел что-то несвежее. Или по другой какой причине живот прихватило, вот и мается, бедолага. Аж позеленел весь. Пусти же его, пусть проветрится, а то иначе тут может случиться настоящий конфуз. Линни, мне кажется, тебе действительно стоит прогуляться.

Младший Хранитель болезненно дернул щекой от упоминания этой позорной клички, больше похожей на прозвище какой-нибудь подзаборной шавки, но не преминул воспользоваться мудрым советом и, коротко поклонившись крайне раздраженному наследнику, поспешил выбраться во двор. А едва выйдя наружу, торопливо прикрыл за собой дверь, шагнул на одеревеневших ногах на крыльцо и, все еще внутренне дрожа, в каком-то изнеможении опустился на чистую ступеньку. Но лишь тогда, вдохнув восхитительно прохладный воздух и устало прислонив голову к деревянным ограждениям, наконец-то почувствовал, что странное оцепенение окончательно исчезает, непонятная слабость неохотно уползает восвояси, а необъяснимое чувство тревоги потихоньку сходит на нет.

Что со мной? Отчего так мечется заполошное сердце? Почему в глазах до сих пор темнеет при одном воспоминании об этих странных радужках? И где моя сила? Куда сбежала от этих голубых глаз? Где ненависть, которая едва не спалила заживо? ЧТО, в конце концов, ЭТО было?!!

- Не понимаю… - прошептал он устало.

Линнувиэль довольно долго сидел на крыльце, размеренно дыша, постепенно приходя в себя и наслаждаясь теплыми солнечными лучами. Оперевшись на резные перила и совершенно бездумно глядя прямо перед собой. Размышлял, пытаясь разобраться в случившемся и, одновременно, избавиться от неожиданной растерянности. Старался понять, что же в действительности произошло. Правда, ни до чего определенного так и не додумался, а единственное, что сумел понять, так это то, что от Белика лучше держаться подальше. Игнорировать его кривляния и насмешки. Молчать, когда хочется крепко выругаться, и старательно делать вид, что полностью спокоен. Иначе в следующий раз его не просто испепелят на месте, а буквально разорвут на части голыми руками. По крайней мере, именно это он успел прочесть в опасно полыхнувших глазах будущего Владыки. Прочитал и сразу поверил, что так и будет, ибо Таррэн не остановится ни перед чем, чтобы уберечь своего драгоценного грязнокровку. Даже перед убийством сородича, что вообще немыслимо, и сознавать это было… тоскливо и как-то очень невесело.

Линнувиэль потеряно моргнул, не понимая уже ничего, но безумно устав от бесконечных разочарований. Однако, едва на улице показались черные гривы сородичей, заставил себя снова встать, сделал невозмутимое лицо и, плотно сжав губы, с независимым видом отправился собирать вещи.

Надо идти, надо, не смотря ни на что. Да, на душе гадко, мерзко и словно кошки скребут. Он был растерян, ничего не понимал в себе и в том, что случилось, но этого смятения никто не должен видеть. Даже единокровные родичи. Нельзя показывать, нельзя демонстрировать недостойную Перворожденного слабость. Маликон прав: мы слишком горды и непримиримы, чтобы осмелиться раскрывать перед чужаками свою душу. И еще более прав в том, что ни один из нас, никогда и нигде, не рискнет выставить напоказ собственные чувства.

Так, как почему-то не боится этого делать Таррэн.


- Глава 13 - Вал? - тихонько позвал Тир, осторожно опускаясь на траву возле низкого ложа, на котором неподвижной колодой лежал его старый друг. Над ним грустно шелестел зеленый полог живого жилища, игривые солнечные лучики снаружи бросали густые тени на спокойное лицо, умудряясь делать его суровым, аскетичным и каким-то… неживым.

- Вал?

Ланниец даже не дрогнул. Он был невероятно бледен, осунулся, заметно исхудал, будто что-то невидимое жадно пило из сильного тела все соки. Почти полностью обнажен, но до самого подбородка укрыт мягкой тканью, не позволяющей рассмотреть страшные раны. Глаза плотно закрыты, рыжие волосы спутались в беспорядке, широкая грудь медленно поднималась и опускалась, слабо напоминая прежние могучие вдохи. Но только по ней и можно было отличить его от мертвеца.

Юный эльф бережно приподнял простыню и до крови прикусил губу: вся правая половина тела Стража превратилась в обугленную головешку, ни единого здорового кусочка кожи не осталось, хотя эльфы явно старались. Но тот проклятый огонь, от которого он защитил Мелиссу, сильно поранил его самого. Почти убил. Напрочь сжег его любимый "амулет", без которого Вал никогда не появлялся. Да еще напротив сердца зияла жуткая, широкая, слегка поджившая рана, в которой ритмично подрагивала свежая, невероятно тонкая и очень ранимая пленка исцеляющего заклятия. Та, благодаря которой исхудавший Страж все еще каким-то чудом дышал и пока что цеплялся за жизнь.

- Вал!! - горестно воскликнул юный эльф.

- Боюсь, он тебя не слышит, - тихо сказал Владыка Тирриниэль, застыв возле входа в тесную комнатку. - Не волнуйся, это всего лишь наведенный сон, чтобы удержать его по эту сторону жизни. Потому что сейчас даже малейшее напряжение может его убить. Не тревожь его, мальчик. Дай время.

У Тира от этих слов невольно дрогнули руки, а в горле поселился удушливый ком. Никогда прежде он не думал, что могучий друг может выглядеть таким слабым и беспомощным. Никогда не думал, что будет благодарен Темным за то, что они все еще борются за его жизнь, хотя, кажется, тут уже сложно за что-то бороться. Вал едва дышал! Но они все-таки пытались, что-то делали, держали его на грани и отчаянно боролись, хотя было предельно ясно, насколько сложно Перворожденным справляться со своей неприязнью и как тяжело лечить такие страшные раны.

Юноша потеряно уронил руки и, крепко зажмурившись, опустил голову. Нет, Вал не оправится быстро. Он слишком близко стоял к магическому огню. Принял на себя все, что мог, не стал уворачиваться и только этим сумел отвести угрозу от Милле. Это ради нее он так рисковал, ради ее матери, которой поклялся, что убережет эту чудную девочку. И уберег. Собой закрыл, сам едва не погиб, а от страшного жара спас.

- Спасибо, - судорожно сглотнул Тир, быстро отвернувшись. - С этим что-нибудь можно сделать?

Владыка эльфов покачал головой.

- Все, что можно, мы уже сделали. Остается лишь ждать - если этого хватит, он выживет. Если же нет… тут мы ничего не изменим: смертные слишком хрупки.

- Вал сильный!

- Наверное. Раз смог пережить такие раны… наверное, ты прав, мой мальчик. Но не питай лишних надежд: он все еще на грани. И если у нас не получится, ничьей вины в этом не будет.

- Да, - горько усмехнулся Тир. - Как удобно… я дал тебе слово остаться, пока Вал не поправится, но не знал тогда, насколько он плох. Может статься, я даже дал опрометчивое обещание, потому что если он умрет (а это вполне возможно), ты вправе требовать от меня поселиться здесь навсегда. Впрочем… вам это только на руку, правда? Мы ведь не обговаривали другие варианты.

Тирриниэль чуть вздрогнул, когда на него в упор взглянули полные боли глаза внука, но юноша быстро уронил взгляд и не стал продолжать свою мысль. Да этого и не требовалось: кому, как не Владыке, было знать, что достичь нужного результата можно разными способами? В том числе, и через "случайную" смерть поразительно живучего смертного, которого юный маг не боялся называть другом. Говоришь, что будешь ждать до тех пор, пока он не выздоровеет? А если он останется здесь навсегда? Под слоем равнодушного дерна и холодной земли? Что, если он останется лежать навеки в свежей могиле? Под чужими флагами и равнодушными зелеными кронами? Достаточно лишь слегка подтолкнуть его в нужную сторону, и мальчик окажется связан словом, потому что наивно посчитал себя достаточно умным, чтобы рисковать навязывать условия тысячелетнему сородичу. Нет, за язык его никто не тянул, но, кажется, он лишь сейчас в полной мере осознал свою оплошность.

Осталось этим только воспользоваться.

- Мы поможем, как и обещали, - внезапно севшим голосом разорвал сгустившуюся тишину Владыка. - Клянусь, для него будет сделано все, что возможно. Я лишь хотел сказать, что этого может быть недостаточно, Тир. Поверь, только это.

Юноша пристально взглянул снова, но эльф не стал вилять. Смотрел непривычно прямо и открыто, хотя за прошедшие века чуть не забыл, как это делается. Разучился доверять кому бы то ни было сам и просто не умел завоевывать чужое доверие: раньше это казалось лишним. Зачем, когда отлично срабатывал язык силы и принуждения? Но сейчас, рядом с нежданно обретенным наследником он почему-то не смог сделать того, что собирался. Не сумел ударить. Не рискнул разбить его юное сердце и передумал поступать так, как того требовал долг.

Может, это стремительно подбирающаяся смерть сказалась? Может, он слишком размяк, устав от бесконечного ожидания этой холодной гостьи? Может, просто давно не спал и измучился никогда не знаемой бессонницей? Или просто постарел в одночасье на многие десятилетия? Быть может, наконец, тяжелая поступь веков отразилась на его истосковавшемся по свободе разуме, одним движением сломив былую железную волю?

Кто знает…

Однако сегодня, глядя в искаженное болью лицо молодого эльфа, эхом повторяя за ним горькие слова, едва не ставшие правдой, вспоминая испуганное лицо маленькой Милле и ее искреннюю тревогу за какого-то жалкого смертного, хотя ей бы стоило беспокоиться о том, что Темный Лес вскоре останется без хозяина… Владыка Темного Леса вдруг второй раз в своей долгой жизни усомнился в себе и задумался.

А так ли он жил эту тысячу лет? Что сумел сделать за долгие века правления народом эльфов? Кто вспомнит о нем через какое-то время? И что вообще от него останется в этой странной жизни? Дети? Смешно. Один от него давно отказался и еще неизвестно, простит ли хотя бы после смерти. Второго уже нет в живых, но, если честно, в последние два десятилетия бесконечных размышлений Владыка пришел к парадоксальному выводу, что именно ему не рискнул бы передать всю полноту власти. Тогда что? Великие деяния? Завоевания? Чудеса дипломатии? Да какие уж тут деяния! Ни одной войны, конечно, он не допустил, но и ни одного мира не добился: Светлые по-прежнему держатся обособленно, гномы все так же воротят от Перворожденных носы, люди мудро стараются держаться подальше. Ни единой попытки примирения не было сделано, хотя вежливые заверения в дружбе слались в чужие владения регулярно. Но Владыка прекрасно понимал, что это - лишь пустые слова, а неизменная осторожность смертных при встречах вызвана отнюдь не уважением. И уже даже не страхом: незачем бояться беззубого льва, потерявшего свое главное оружие. Но и лев тоже не станет смотреть на осторожно предложенную ими косулю - гордый лесной владыка предпочтет скорее умереть, чем примет помощь от презренных чужаков. И, кажется, уже понятно, кто стал тем глупым львом.

Тогда, может, он что-то построил? Сберег? Исправил? Сделал хоть одно дело, которым можно было бы гордиться? Нет. На самом деле, ни-че-го не изменилось за это тысячелетие. Абсолютно ничего, словно его и не было. Он, к своему стыду, не сумел сохранить даже то, что еще оставалось - родного сына умудрился безвозвратно потерять, а другого научил себя ненавидеть и вынудил отречься. Теперь же поздно что-либо менять. Все, время ушло, и ничего не вернуть обратно. Тех, кто погиб, не оживить. Тех, кто далеко, уже не приблизить снова. Украденное доверие не сделаешь настоящим, а фальшивые признания никогда не станут правдой.

Однако еще не все потеряно. У него еще остался крохотный шанс все исправить. Один единственный шанс, которого он совсем не думал дождаться - вот он, стоит напротив и отчаянно пытается выглядеть сильным, хотя сердце рвется от боли и мечется в сомнениях. Совсем еще молодой, неготовый к предложенной ему роли, но удивительно чистый и неиспорченный. Настоящий горный родник посреди смертоносной пустыни бесконечной горечи, тоски и предательства. Единственная отдушина в окружившем его беспросветном отчаянии и мраке. Бесценное сокровище, которое нельзя просто взять и разрушить. Нельзя причинить ему боль. Невозможно предать это едва установившееся доверие. Нет. Больше не стану.

Тир тихо вздохнул и повторил:

- Спасибо.

И мудрый Владыка эльфов снова почувствовал себя неуютно, будто этот необычный мальчик внезапно прочел его смятенные мысли. Но одновременно с этим к нему вдруг пришло, наконец, твердое решение.

- Идем, Тир, - сказал Тирриниэль, со странным облегчением встречая конец своих долгих колебаний. - У меня не так много времени, которое я смогу тебе уделить: неделя, может быть, две или три. Нам придется хорошо поработать, чтобы ты усвоил основные принципы нашей магии и научился сдерживать свой Огонь. За друга не волнуйся - он останется здесь столько, столько потребуется. Если у нас ничего не получится, ты и Милле будете вольны покинуть Лес в любое время. Если он справится - тоже: я поклялся. Но если вдруг вы пожелаете задержаться сверх этого, я приму вас так же, как сейчас. И в любом случае, как бы ни сложились обстоятельства, мой Дом всегда будет открыт для вас. Здесь ты найдешь помощь, защиту и кров. На столько времени, насколько пожелаешь сам. Запомни это.

Юный маг непонимающе вскинул голову, но Владыка не стал ничего добавлять, а быстро направился в сторону Священной Рощи, опасаясь потратить впустую каждый драгоценный час своей короткой жизни. Теперь у него не было права на ошибку. Он выбрал. А значит, должен будет сделать все, чтобы этот удивительный мальчик выжил в грядущих интригах и сумел удержать в своих руках тяжкое бремя власти. Или хотя бы обуздал тлеющий в глубине его сердца древний Огонь. Но малыш справится. Он должен справиться, потому что прямому потомку Изиара никак нельзя сдаваться на волю двуличной и переменчивой судьбы. Да, я сам почти умер. Да, уже одной ногой стою по ту сторону жизни, но еще есть время побороться. Есть силы, чтобы сопротивляться неминуемому, как есть для этого несколько бесконечно долгих дней и смутная надежда, что все усилия не будут напрасными.


Оставшись одна, Мелисса некоторое время сидела на берегу озера, раздумывая над тем, стоит ли ей обидеться на Тира за недавний обман или же нет. Но потом все-таки решила, что обижаться глупо, и слегка посветлела: ведь он не хотел причинить ей боль и сам признался, что сожалеет. Он совсем неплохой, хоть и Темный, только упрямый очень и немного вспыльчивый. Но это не страшно, потому что он, в отличие от многих, умеет искренне любить, быть преданным братом, сыном и верным другом.

Девушка привычно подтянула ноги к груди и, обхватив руками колени, тихонько запела знакомую с детства колыбельную, которую так часто напевала ей мама. Совсем негромко, для себя. Но вскоре забылась и стала петь громче, бездумно ероша пальчиками густую траву и восхищаясь ее поразительной мягкостью. В какой-то момент ладошки несильно кольнуло, но она не обратила внимания - была слишком поглощена собой и любованием прозрачной гладью лесного озера, в котором, как в зеркале, отражалось бескрайнее небо и редкие пушистые облака. Там же чуть подрагивал оранжевый круг жаркого солнца, пролетали крохотные точки птиц и мерно колыхались несколько белоснежных лилий, робко устроившихся в ласковых объятиях зеленых листьев.

Когда пальцы укололо сильнее, Мелисса удивленно обернулась и сперва не поняла, в чем дело. Но потом пошарила вокруг и неожиданно наткнулась на острый, торчащий из-под земли корешок, который не заметила прежде. Маленький, узловатый и очень-очень тонкий, он скорее напоминал вылупившегося из яйца змееныша. Но неуверенно коснувшись твердой, как камень, коры, девушка быстро поняла, что ошиблась.

Она повертела головой, пытаясь понять, откуда на просторной лужайке вдруг взялся этот отросток, но быстро вспомнила, что у некоторых деревьев корни могут достигать многих и многих саженей, способны пробивать себе дорогу даже сквозь прочный камень, ловко цепляться за скалы и выживать там, где, казалось бы, ни способно существовать ничто живое. А потому ничего удивительного в том, что посреди широкой поляны к свету вдруг пробрался один из таких корешков, не было.

Мелисса успокоилась и спрятала его под рыхлую землю, чтобы не засох, однако слегка промахнулась и снова больно уколола палец. Да так сильно, что на нем выступила крохотная капелька крови.

Она поспешно вытерла алое пятнышко и прижала упрямый росток уже ладошкой, но он каким-то образом снова высвободился и ткнулся кончиком в нежную кожу. Правда, на этот раз не так больно, но Милле все равно вздрогнула и машинально обхватила его, чтобы больше не вырвался. В тот же миг у нее все поплыло перед глазами. Неожиданно закружилась голова, к горлу подкатила тошнота, но это быстро прошло, после чего в теле возникла восхитительная легкость, а взгляд стал странно расплывчатым, невидящим и каким-то пустым.

Мелисса замерла прекрасной статуей и широко раскрытыми глазами уставилась в никуда.


Вокруг нее неожиданно стало удивительно светло. Как-то тихо и очень спокойно, словно в родном доме, где она провела всю свою жизнь. Но это был вовсе не дом, а какая-то странная роща, почти целиком состоящая из огромных, могучих, достигающих небес, но совершенно белых деревьев. Белым здесь было все, начиная от стволов и заканчивая самыми крохотными листочками, тянущими свои острые кончики повыше к солнцу. Белые ветки, испещренные необычными трещинками. Белые кроны, нежно подпевающие игривому ветерку. Белый мох на идеально прямых стволах. Не дубы, не сосны, не лиственницы. Скорее нечто, похожее на громадные ясени, но гораздо величественнее и красивее. Абсолютно белые ясени, при одном взгляде на которые хотелось смиренно склонить голову и благоговейно молчать, наслаждаясь увиденным и предаваясь странному чувству умиротворения. Только трава здесь оставалась привычно зеленой, но она лишь подчеркивала необъяснимую прелесть этого странного места, в котором Мелисса чувствовала себя поразительно хорошо.

На широкой поляне, окруженной могучими исполинами, неподвижно застыли двое: невероятно красивый юноша в распахнутой на груди белой рубахе и суровый мужчина в длинной белой хламиде и с венценосным обручем на высоком лбу. Оба рослые, широкоплечие, с искрящимися зелеными глазами истинных Перворожденных, в которых еще не остыли жаркие алые искры. С удивительно похожими лицами, сразу выдающими ближайших родственников. У юноши за плечами торчали рукояти парных мечей необычной гномьей ковки. Мужчина не был вооружен, хотя похожие ножны без труда можно было углядеть рядом с одним из великолепных в своей законченной красоте деревьев.

Они стояли в десяти шагах друг от друга и напряженно молчали.

- Еще раз! - требовательно велел Владыка Тирриниэль, нахмурившись. - Ты можешь лучше, я знаю!

Тир плотно сжал губы и послушно сосредоточился, пытаясь вызвать в груди знакомый жар. Но, как и в прошлый раз, все усилия привели к тому, что у него в руках оказался лишь крохотный огненный шарик, который и опасным было трудно назвать. Так, игрушка для малышни. Тем более что был он не рыжим, а каким-то ядовито зеленым.

- Плохо! Еще раз!

Юноша со скрипом погасил неудачный огонек и попробовал снова. С тем же результатом: опять эта отвратительная зелень, буквально издыхающая на корню.

- Ты недостаточно стараешься!

- Я стараюсь, - процедил Тир, бросив горящий взгляд на нетерпеливо скрестившего руки Владыку эльфов.

- Значит, мало!

- Как умею. Уж извини.

- Делай, я сказал! - рявкнул Тирриниэль и в раздражении сотворил точно такой же шар, только в несколько раз больше и крупнее. - Я уже сто раз показывал и объяснял, как надо. Смотри! Достаточно сконцентрировать свою злость и захотеть ее увидеть! Повторяй!

- Сам видишь, не выходит!

- Вижу! И это меня совсем не радует!

- А тебя вообще хоть что-то радует?!

- Торк тебя возьми, мальчик! - вспылил царственный эльф. - Такими темпами ты и через тысячу лет не сумеешь меня одолеть! Тебе нужно учиться вызывать свою ярость по первому требованию, а не молоть языком там, где не следует!

- Извини, но, похоже, я просто плохо умею злиться. Опыта, так сказать, маловато: мне же не тысяча лет, как некоторым! - ядовито отозвался Тир, и громадный сгусток Огня, внезапно сорвавшийся с ладоней сородича, едва не подпалил ему шевелюру. Он торопливо пригнулся и нервно обернулся. - Спятил?! Совсем с ума сошел на своем дурацком троне?! И меня таким же сделать хочешь?!!

Владыка эльфов спокойно проследил, как мирно гаснет зеленый огонь, достигший белоснежных исполинов, и молча сотворил еще один.

- Если не повторишь, я больше не ударю мимо, - бесстрастно сообщил он, и юноша пораженно замер. Что? Что он собрался сделать? Бросить в меня снова?! ВОТ ЭТИМ?!!

- Нет, ты точно ненормальный! Я же в первый раз! Дай хоть немного времени!

- Когда-нибудь времени у тебя не будет. И тогда останется только твой Дар и твой враг. Что ты выберешь? Жизнь или смерть? Победу или поражение?

- Глупый вопрос!

- Тогда делай, неразумный мальчишка, пока тебя не сожгли на месте! - не на шутку разозлился эльф. - Один раз у тебя это получилось! И неплохо, раз там дотла сгорела половина леса! Значит, ты можешь! И умеешь это делать! Ну же!! Не заставляй меня причинять тебе боль!

Но Тир неожиданно насупился и опустил руки.

- Тогда бросай, потому что мой ответ: нет.

- Что "нет"? - раздраженно дернул плечом Темный Владыка, не торопясь исполнять свою угрозу.

- Не хочу снова испытывать ЭТО.

- Глупец! В этом и есть твой Дар! В ярости, в ненависти, в злости, которую всего лишь нужно уметь вызвать и правильно обуздать! Без них не получится добиться Огня! Не выйдет из тебя настоящего мага! Ты никогда не обретешь истинной силы Изиара!! Наша ярость - как кремень для сухой ветви! Как искра для большого костра! Без нее не бывает пожара, ты понял?

Юноша странно нахмурился: он помнил совсем другое. И дело было не только в цвете: здесь есть что-то еще. Что-то, о чем он пока только смутно догадывался, но никак не мог ухватить нужную мысль.

- Думаю, ты ошибаешься, Тирриниэль: проблема не только в ярости.

Владыка эльфов играючи перекинул из руки в руку свой страшноватый Огонь и хрипло рассмеялся.

- Глупый мальчик! Неужели ты думаешь, я зря прожил эту тысячу лет? Или плохо владею своей силой?

- Может, и плохо. Только я уверен: не в ненависти дело.

- Именно в ней! - раздраженно притопнул эльф. - Почему ты не хочешь принять это, как данность? Почему упираешься там, где не надо? Торк! За девять эпох мой Род достиг таких высот, что не тебе менять правила! Зачем ты изобретаешь то, что давно придумано и освоено? Неужели я в тебе ошибся и ты слишком глуп, чтобы понять эту простую истину? Неужели я зря взялся за твое обучение? Нет? Тогда ДЕЛАЙ, что говорят, и перестань препираться со мной, неразумный юнец! Потому что в следующий раз я не стану тебя щадить и поджарю все, до чего смогу дотянуться! Хочешь испытать это на себе?! А может, ты просто испугался?! Струсил в последний момент?!

Юноша упрямо тряхнул роскошной гривой, не желая уступать в том, что считал правильным. Но, взглянув в пылающие глаза сородича, полные досады и неприкрытой ярости, вдруг отвернулся и до боли прикусил губу.

- Скажи, ты и сына учил вот так? Заставляя злиться на себя и искренне желать твоей смерти? Провоцируя на атаку столь дурацким способом? Неужели не нашлось другого? Какого-то иного пути? Неужели ты не мог сказать так, чтобы я тебя услышал?

Тирриниэль неожиданно замер.

- Ты хоть раз пытался ему объяснить, почему ваша сила работает так, а не иначе? - удивительно тихо продолжил юноша. Нечеловечески спокойный, напряженный и искренне не понимающий некоторых вещей. - Рассказывал о своих ощущениях? Ошибках, промахах? О том, где когда-то обжегся сам? Говорил о том, что желаешь всего лишь защитить, а не убить по-настоящему? Тирриниэль? Ты когда-нибудь говорил с ним… откровенно? Как отец с сыном? Хотя бы раз в жизни?

Владыка эльфов внезапно опустил напряженные плечи и, отводя глаза, глухо уронил:

- Какое это имеет значение?

- Для меня имеет. Ответь, пожалуйста. Я хочу знать, - настойчиво попросил Тир, пристально глядя на сородича. - Ты когда-нибудь пытался?

- Да, - с усилием выдавил эльф, внимательно изучая переливы Огня в своих руках. - Однажды. Очень давно и совсем недолго.

- Это что-то изменило?

Тирриниэль в подробностях припомнил последний и самый тяжелый разговор с Торриэлем, который убил в нем всякую надежду, свое отчаяние, неожиданное понимание и глухую тоску испытанного поражения, от которой не сумел избавиться и по сей день, а потом погасил ненужный Огонь и горько усмехнулся.

- Боюсь, что только для меня. И то, далеко не сразу.

- Жалеешь, что открылся? - быстро уточнил Тир.

- Нет, мальчик. Напротив: жалею, что НЕ открылся, хотя должен был. Наверное, должен. Но тогда я был слишком зол, чтобы понимать это, тогда я был слеп, а теперь стало поздно. Может, только у тебя и получится все исправить.

- Хочешь сказать, что твой сын еще жив? - неожиданно насторожился юноша.

- Да. Из двоих моих сыновей один все-таки уцелел. Это твой дядя, который, я надеюсь, когда-нибудь сюда вернется. Если не в Род, то хотя бы навестит этот Дом, когда… когда придет время.

- Дядя?!

- Да, мальчик. И ты наверняка знаешь его имя, раз уж сумел узнать мое.

Юный эльф неожиданно растерялся и как-то по-детски разинул рот.

- Но как же? Ведь Та…

- Таррэн? Да, ты прав: он взял себе другое имя, чтобы ничто не связывало его с прошлым, со мной, нашим Родом и Темным Лесом. Но на самом деле его зовут Торриэль, мой юный спорщик. Торриэль Илле Л'аэртэ - мой младший сын, твой родной дядя и единственный из тех двоих, в ком еще теплится кровь Изиара, - рассеяно повторил Владыка Тирриниэль, задумчиво разглядывая знакомые с рождения деревья и не замечая остолбеневшего от изумления юношу. - Эта Роща - священное место для всех мужчин нашего с тобой Рода. Здесь - средоточие нашей силы, наш настоящий Дом и родная колыбель. Здесь ты никогда не ослабнешь, мой мальчик, даже если вдруг истратишь весь свой резерв. А если тебя ранят, она быстро восстановит силы. Когда-то и твой отец постигал здесь науку так же, как сейчас постигаешь ты. И он точно так же спорил, пытаясь доказать мне, что может стать лучше и сильнее. В этом месте наша сила становится наиболее мощной, здесь мы защищены, как нигде, потому что она пронизывает каждое дерево, каждый лист, каждый камешек этой части Леса. И именно сюда вернется Торриэль, если когда-нибудь сумеет меня простить…

Тир странно вздрогнул.

- За что?

- За совершенную ошибку, о который ты тоже уже знаешь, - печально улыбнулся Владыка. - Память Рода - странная вещь, мой мальчик. Порой она выдает нам разрозненные отрывки чужих воспоминаний, а иногда позволяет увидеть целую жизнь того, кто давно умер или ушел навсегда. На самом деле в ней есть все - от момента рождения до самой нашей смерти, каждый жест, каждый вздох и каждое произнесенное слово… но открывается она лишь тому, кто познал истинную природу нашего Дара. Тому, кто овладел им целиком. Не знаю, почему Изиар оставил после себя именно такое наследие, но это факт - любой мужчина нашего Рода способен видеть то, что происходило с остальными. Правда, насколько мне известно, ты - пока единственный, кого это коснулось в полной мере. Потому-то я и уверен, что ты можешь творить гораздо лучший Огонь, чем показал сегодня. Потому-то и пытался тебя разозлить.

- Глупая была идея, - насупился юный маг, и Владыка снова вздохнул.

- Наверное, ты прав.

- Я знаю. Но у меня есть еще один вопрос. Не возражаешь?

- Нет, - слегка подобрался Тирриниэль. - Что именно тебя интересует?

Юноша глубоко вздохнул, недолго поколебался, но потом, будто ныряя в холодную воду, коротко выдохнул:

- Талларен…

Темный Владыка до боли сжал челюсти.

- Я хочу знать, - с видимым усилием заставил себя продолжить Тир, заметно побледнев и прикусив губу. - Почему ты позволил… почему не остановил его, когда мог это сделать? Ради чего пострадали невинные? Почему ты вообще разрешил ЭТО? Почему разрешил Совет? И как вышло, что твой сын остался безнаказанным за причиненную боль? За кровь смертных, которой вы все вдоволь умылись?

Тирриниэль на мгновение замер, но юноша смотрел требовательно, серьезно, без ярости, но и без всякой жалости. Смотрел так, как когда-то смотрел на него младший сын - до того, как проклял этот Дом и срубил свою ветвь у священного Родового Ясеня. Как рассказать ему правду? Как поведать о своем презрении к смертным, которое в то время носило поистине великанский размах? Как признаться, что совершил страшную ошибку, посчитав себя выше Создателя? Как объяснить, что, желая жизни своему вымирающему народу, пошел на сделку с собственной совестью? Легко пошел, чего скрывать, хоть и не испытывал потом никакого удовольствия от сделанного. Ни радости, ни удовлетворения, ничего. Лишь болезненное любопытство, пополам с затаенной надеждой: а вдруг получится? А потом - горькое разочарование и искреннее сожаление о потраченном времени. Да еще легкое, мимолетное сомнение, что стоило заканчивать таким варварским способом. Но как быть теперь? Как сказать ему о том, что сожалеешь? Как дать понять, что сознаешь свою вину, но понимаешь, что уже ничего не исправить? Как оправдать чужую смерть, настигшую тех девчонок по твоему приказу? Или, вернее, настигшую их оттого, что нужного приказа в тот день ты так и не отдал? Как убедить хотя бы себя в том, что иногда правителям приходится делать не то, что хочется, а то, что необходимо? Не для собственной прихоти, а ради будущего целой расы? Нашей расы! Ведь тогда стоял именно этот вопрос: выживание…

Да, выживание. Сейчас даже бессмертные эльфы постигли полное значение этого страшного слова. Боролись, как умели, пытались что-то изменить и исправить, но все равно не смогли.

Теперь же единственная наша надежда, это - ты, мальчик с ясными глазами и чистым сердцем. Да, ты, хоть это и кажется тебе отвратительным. Именно тебя мы ждали столько веков, тебя хотели увидеть на алтаре в тот проклятый богами день. Ради твоего появления на свет решились на небывалое и… так страшно проиграли. Но все же не до конца. Потому что, пока ты здесь, пока не бросил нас, мы еще живем, надеемся и ждем своего часа. Если же тебя не будет, всех нас ждет быстрая смерть. А мы ведь тоже не хотим умирать… правда, второй раз такую цену за выживание мы платить совсем не готовы. Точнее, Я не готов и поэтому принял решение: я больше не стану заставлять тебя делать то, что должен. Не стану повторять той опасной ошибки и начинать вторую сделку, которая будет стоить мне жизни. Я больше не стану изображать из себя Создателя и творить то, что никогда не может быть сотворено насильно. Я приму свою судьбу так, как было начертано, но перед этим хотел бы попытаться исправить то, что успел натворить. Хотя бы с твоей помощью, мальчик. Если, конечно, ты дашь мне эту возможность. Но, так или иначе, ЭТО решение будет принято не мной и не Советом. Не будет больше предательства и обмана. Все честно, как и хотел когда-то мой непокорный сын. Наконец-то, честно: остались только ты и я…

Царственный эльф слегка пошатнулся, неохотно отрываясь от невеселых дум, и запоздало осознал, что слишком долго молчит, так и не ответив на заданный вопрос. Что все еще неподвижно стоит под сенью могучих ясеней и упорно пытается признаться, но отчего-то не может. Только неотрывно смотрит в удивительно ярко горящие глаза юного мага, из которых стремительно рвутся наружу тугие изумрудные вихри и где так дико пылает янтарный пожар истинного, незаметно призванного Огня.

Владыка Л'аэртэ вздрогнул.

- Тир, что ты…?

Юноша внезапно покачнулся, а затем тихо охнул, схватившись за голову и упав на колени. Он болезненно сморщился, согнулся пополам и неслышно застонал, словно от немилосердной боли, после чего безвольно рухнул на бок, судорожно сглотнул и невидяще уставился на белоснежные кроны Священной Рощи Иллиарэль Илле Даэри. Раздавленный, потрясенный и едва не убитый внезапно ворвавшимся в разум Единением.


ЧТО-О-О?!! ЕДИНЕНИЕМ?!!!


Владыка Л'аэртэ тихо ахнул, но все признаки были налицо: неестественная бледность кожи, дико расширенные зрачки, неподвижный взгляд, тонкие и почти прозрачные нити умело налаженных уз… невозможно ошибиться! Это настоящее, полноценное, поразительно ловко осуществленное Единение! Грамотно воплощенный в жизнь план! Точнее, давно задуманный план, ради которого, похоже, упрямый мальчишка и согласился на эту грешную учебу!!!! Тир! Да как же ты смог?!!

Тирриниэль торопливо проверил чужой резерв и в отчаянии прикусил губу: он был почти пуст. Юный гений, в дикой спешке творя свою сумасшедшую задумку, исчерпал себя почти до дна, пытаясь вырвать из чужой памяти тяжело давшееся признание. Один на один, против мощнейшей защиты могущественного сородича. Ее даже опытному магу нелегко преодолеть, а его и вовсе едва не убило. Лишь в самый последний момент мальчик сумел удержаться на краю, да и то с трудом. Еле дышит, двуликий сорванец! Чуть не сорвался в небытие! Даже сейчас стоит, опасно качаясь на грани безумия, и все еще не смеет отступить от бездонной пропасти. Или… быть может, просто не умеет этого делать?!

От последней мысли Перворожденный стремительно побледнел: конечно же! Откуда ему уметь, если он всего пару дней как научился пользоваться Огнем?!

- О, Бездна… не может быть… Тир! Да что же ты творишь, безумец?! - Владыка эльфов внутренне содрогнулся и быстрее молнии метнулся к тяжело дышащему юноше. Торопливо перевернул, провел иссохшей рукой над лицом, коснулся груди и мгновенно понял: плохо дело. - Торк! Нет, не сейчас! Только не вздумай уходить! Слушай меня, вернись… вернись, мой мальчик, и позволь мне помочь! Дай руку! Тебе еще рано туда, ты нужен здесь! Тир, ты МНЕ нужен! Всем нам!!

Но от него нет ответа. Похоже, мальчик просто не слышит. Или слышит, но не верит. А насильно его не вернешь - сопротивляется, неразумный, недоверчивый эльфенок. Да еще упорно, настойчиво, будто подсмотренное прошлое не дает протянуть руку в ответ. Ненавидит, похоже, и потому отстраняется, не замечая, что почти достиг опасной кромки между жизнью и смертью. Едва вмешаешься магией, попробуешь заставить, как он наверняка оттолкнет или даже отшатнется - слишком непримирим и независим. Слишком горд. После чего исчезнет в пучине собственного безумия. Сгорит от бушующего внутри Огня. Умрет, хоть и был рожден бессмертным. И этого никак нельзя допустить. О, Бездна!! Как… ну, как его убедить?!!

Тирриниэль с силой сжал виски, дико страшась опоздать, но и не видя подходящего способа помочь так, чтобы не убить собственного внука. Все еще сомневаясь, качаясь, подобно маятнику на сильном ветру, потому что от этого выбора зависела жизнь последнего наследника древнего Рода. Единственной надежды всего Темного Леса. Он крепко зажмурился, чуть не впервые в жизни истово молясь Создателю, чтобы помог принять правильное решение, и… вдруг наткнулся пальцами на что-то металлическое. Мгновение постаревший Владыка оторопело стоял на коленях, неверяще ощупывая тяжелый обруч с крупным изумрудом посередине, после чего внезапно посветлел лицом, без колебаний сдернул Венец Силы, а потом вложил в нехорошо похолодевшую ладонь.

- Вот. Возьми, мальчик, это поможет!

Снова нет ответа. Ни вздоха, ни движения, ни крохотного проблеска в широко распахнутых глазах.

- ТИР!! Ну же, доверься мне хоть немного!!! Возьми - там только чистая сила, которой тебе хватит, чтобы вернуться. Слышишь?! Не отталкивай меня, мальчик. Ты слишком слаб, чтобы бороться самостоятельно. Возьми! Пожалуйста… - Владыка до крови прикусил губу, лихорадочно ища выход, а потом встрепенулся. - Тебя ждет Милле!!! Ты помнишь ее?!! МИЛЛЕ! Она здесь, совсем рядом, и она сильно расстроится, если ты погибнешь! Милле… слышишь меня, Тир? Она ждет тебя! Вернись хотя бы ради нее!!

Милле…

Родное имя все-таки сделало свое дело: юноша очень медленно и крайне неохотно, но сжал руку в кулак. После чего слегка расслабился и прерывисто вздохнул, ощущая, как отступает бездна обрушившегося на него безумия. Машинально коснулся спрятанной в изящном амулете мощи, бездумно забрал все до капли и только тогда перестал походить, наконец, на оживший труп. А вскоре даже сумел открыть глаза и странно посмотреть на искаженное искренним ужасом лицо сородича.

Тирриниэль дрожащей рукой утер выступившую на лбу испарину и облегченно перевел дух.

- Ну, слава Создателю: живой… не вздумай больше так рисковать! Нет, это просто невероятно! Немыслимо! С ума можно сойти от твоих способностей! Полноценное Единение… и так рано! В первый же день! Ты просто чудом живой остался! Сумасшедший! Ну, пришел в себя, горе мое?

- Не… у-ве-рен… - хрипло прошептал Тир, судорожно хватая ртом густой и тягучий, как мед, воздух. - Торк! Никогда так плохо раньше не было… вот уж не думал, что у тебя голова такая дурная… как же трещит теперь… ох, до чего ж погано…

- Ничего, скоро отпустит, - устало выдохнул Владыка, неловко присев рядом и все еще утирая влажное от пота лицо. - Ты молодой, сильный. Первый раз всегда тяжело. Да и Роща поможет. Потерпи немного.

- Первый раз, говоришь? - со стоном приподнялся Тир, одной рукой придерживая ломящийся от боли затылок, а второй протягивая спасительный обруч. - На, забирай свою железку! Кажется, я и без нее слишком много хватанул. Торк, ты не мог думать немного потише?!

Тирриниэль тяжело вздохнул. Вот и решилась его главная проблема сама собой: кто бы мог подумать, что этот самородок вдруг сумеет вызвать его на полноценное Единение?! Спонтанно! Одной лишь силой воли! С ходу, хотя обычно для этого нужны годы постоянной практики! Нет, все-таки удивительный мальчик! Способный, действительно уникальный! Какая сила, какая поразительная ловкость! И ведь наверняка давно готовился, эльфеныш! Умный, зараза, аж завидно. И скрытный, на удивление. Просто время выбирал, усыплял бдительность разговорами, заставил отвлечься, расслабиться, увел мысль в нужную ему сторону… а потом чуть не погиб. К'саш!! Но какой же он все-таки молодец!! Ох, как ловко обвел вокруг пальца! А я ведь его проглядел. Упустил такой чудный талант. Ну, Тир! Ну, сорванец!

- Сам дурак… - измученно простонал Тир, неуверенно садясь. - Хватит думать о чем ни попадя: я еще не совсем отошел.

- Ну что? Все прочитал, ловкач? - скрывая смущение, усмехнулся Тирриниэль. - Скажи спасибо, что не спалило тебя на месте, умник, а то остались бы мы без наследника.

Юноша, неприязненно покосившись, тоже заметно помрачнел.

- Нет, не все. Но многое. Особенно то, чего предпочел бы никогда не видеть.

- Теперь ты меня ненавидишь?

Тир только вздохнул.

- Если честно… не знаю.

- Не знаешь?! - неподдельно изумился Темный Владыка. - Ты только что считал меня, как раскрытую книгу, походя обманул и нагло обставил, хотя этим немногие могут похвастаться. Увидел все, что я не хотел бы раскрывать даже перед смертью, и все еще не можешь разобраться: хочешь ты меня прибить после этого или нет?!

- Не знаю, - угрюмо повторил юноша, сердито сверкая зелеными глазами. - Не решил еще.

- Вот нахал! - неожиданно расхохотался Тирриниэль, пряча за неуместным весельем неимоверное облегчение. - Причем, нахал редкостный! Самоуверенный и дерзкий! Выпотрошил меня, как малолетнего юнца! Опозорил перед предками! Шустро полазил в голове и еще осмеливаешься огрызаться! И кто ты после этого?! Настоящий наглец!

- Прямо как ты!

- Возможно, - все еще смеясь, согласился эльф. - Вся наша порода такая - непримиримая и дико упрямая. Начиная с самого Изиара. Так откуда ты узнал про Единение?

- Оттуда.

- А точнее?

Тир неожиданно резко развернулся и сердито уставился на удачно облапошенного родича.

- Слушай, ты можешь хоть бы минуту помолчать и дать мне время спокойно подумать?! Мне и так нелегко сидеть рядом и справляться с тем, что бурлит у тебя в мыслях! Думаешь, приятно вспоминать то, от чего тебя самого с души воротит? Слышать твое мнение насчет меня? Или твоих Хранителей, которым ты, кстати, не всем доверяешь? У тебя хоть капля совести есть?!

- Есть, - внезапно посерьезнел Владыка. - Но ты тоже хорош: вошел слишком быстро и слишком глубоко. Хорошо, что хоть додумался тронуть одну единственную тему, а то сгорел бы на месте, и никто бы тогда не помог.

- Что я, дурак: лезть без подготовки?! Зря тебя расспрашивал, что ли, столько времени?

- Не злись. Но я честно не ожидал от тебя такой прыти.

- Еще бы ты ожидал! - неприязненно буркнул Тир, утирая лицо рукавом. - Просто мне нужно было сделать все сегодня, пока Милле далеко и пока ты не сообразил, что именно я задумал. Ты же наши мысли можешь прочитать? Особенно здесь?

- Могу, - неохотно признался Тирриниэль, водружая на законное место свой обруч и осторожно поднимаясь на ноги. - В Роще, как ты уже понял, наша сила становится особенно послушной. Надо только сосредоточиться.

- Ага. Для того ты меня сюда и завел!

- Верно, но ты оказался быстрее. И, кстати, уже очень неплохо умеешь закрываться. Интересно, кто тебя этому научил?

Юноша засопел, насупился, сердито зыркнул по сторонам и умолк.

- Ладно, как знаешь, - устало вздохнул Темный Владыка. - Но раз уж так получилось, и ты знаешь то, что я не решился бы сказать напрямую… может, продолжим? Если, конечно, ты все еще хочешь учиться.

- Все равно больше не у кого. Поклянись, что не станешь нас с Милле читать!

- А разве ты поверишь мне на слово? - удивился Тирриниэль.

- Придется, - хмуро сказал юный эльф. - Я еще не во всем разобрался, но некоторые вещи все же усвоил. Особенно то, что касается меня, Милле и Вала. Спасибо, что не стал использовать Вала - поверь, я это действительно ценю. И не вздумай трогать мою девушку - она не должна переживать за наши с тобой споры. А чтобы ты удержался от соблазна, учти: я защиту поставил. Такую, что сразу узнаю, если кто-топосмеет ее нарушить. Из магов здесь есть только мы с тобой да твои Хранители, но тех я никогда не оставлю с ней наедине.

- Защиту?! Когда ты успел?!

- А я способный, - хмыкнул Тир.

- К'саш! Мальчик, ты уже во второй раз меня поражаешь! - искренне восхитился Тирриниэль.

- Надеюсь, не в последний… и еще одно: я НЕ прощаю тебя, эльф, за то, что случилось здесь двести лет назад. Слышишь? Не прощаю, но в чем-то понимаю. Тем более, ничего нового я для себя сегодня не открыл. За исключением твоей пассивной роли в этой гнусной истории и того, что ты уже давно и искренне сожалеешь. Не думай, что это что-то изменит и ты сможет убедить нас остаться, но… на учебу я согласен.

- А я не прошу большего, - покорно вздохнул Владыка эльфов, мысленно изумляясь собственной покладистости и тому, как быстро этот хитроумный ловкач сумел его поразить в самое сердце.

- Пока - нет.

- Тир, не говори со мной, как с кровным врагом, - неожиданно кротко попросил правитель. - Ты и так знаешь слишком много, чтобы я утаивал от тебя какую-то мелочь. Если тебе станет легче, я извинюсь. Хочешь? Если это поможет, я сделаю. Я действительно сожалею о случившемся.

- Передо мной бесполезно извиняться, - довольно прохладно отозвался юноша. - Для этого есть более достойные кандидатуры. И они, между прочим, гораздо важнее для твоего Леса, чем я.

Тирриниэль странно кашлянул.

- И кто же они, позволь спросить?

- Узнаешь, когда придет время. А сейчас, если не возражаешь, я бы хотел вернуться - голова гудит, как медный котел. Совсем не соображаю, что делаю, а вводить тебя в искушение попробовать мою защиту на прочность… не хочу. Да и Милле наверняка скучает. Мы вернемся к этому вечером, идет?

- Это означает, что мы достигли некоего компромисса в нашем споре? - на всякий случай уточнил Владыка Л'аэртэ.

Тир на секунду задумался, но потом быстро кивнул.

- Пожалуй.

- Хорошо, ступай.

- Благодарю. До вечера, Тирриниэль.

- До вечера, Тир.

Юноша коротко поклонился, отдавая дань уважения древней Роще и ее хозяину, после чего быстро развернулся и легким, пружинистым шагом покинул священное для каждого Перворожденного место, старательно скрывая подрагивающие от слабости руки и незаметно морщась от дичайшей боли в истерзанной голове. Что ж, неплохо получилось. Этот раунд оказался за ним, но битва еще не выиграна. Им с Милле придется приложить немало усилий, чтобы Темные начали воспринимать их всерьез, но начало уже положено. Кажется, своей сумасшедшей выходкой он добился, чего хотел: выяснил правду, как собирался, и громко заявил о себе, как о достойном противнике. Пусть, не самом опасном, но его, по крайней мере, начали уважать и считаться. А в сложившейся ситуации это уже немало.

Владыка Тирриниэль немного постоял в окружении молчаливых деревьев, задумчиво хмуря брови и изредка касаясь погасшего изумруда в золотом Венце. Иногда неслышно шептал что-то под нос, временами озадаченно качал головой. Но чаще слабо улыбался, словно сетуя на свою недальновидность, и все еще восхищался ловким соперником. Пускай, слишком юным для таких серьезных игр, но уже неплохо держащим удары и (Торк возьми!) сумевшим его вывести из равновесия. Случайно, на удачу, конечно, но все же сумел. А заодно, нечаянно приоткрыл крохотную часть той непроницаемой завесы, которой сумел окружить себя и свою прелестную подружку.

- До вечера, мой мальчик, - замедленно повторил в пустоту древний эльф. - И все же… мне бы очень хотелось взглянуть на тех смертных, которые смогли научить тебя полноценному Единению. Кто знает так много о моем народе. Кто смог научить тебя так красиво играть. А также на тех счастливцев, для кого ты хотя бы иногда снимаешь свою защиту… весьма и весьма неплохую, надо признать… и позволяешь безнаказанно читать свои мысли.

Владыка зачем-то снова снял опустевший символ своей прежней мощи, недоуменно потрогал пальцами вплавленный в него изумруд, а затем вздохнул. Хорошо, что Тир пока не знает, насколько сильно умудрился укоротить жизнь своего ближайшего родича. Хорошо, что не догадался, какая цена была уплачена сегодня за его возвращение. Но еще более странно, что я отдал ему амулет-накопитель и даже не задумался о том, что творю. Так испугался, что напрочь позабыл о своем истекающем времени и отдал самое дорогое, что только было! Сразу, без задней мысли, без страха и сомнений…

Старею, наверное?

- Потрясающе, - пробормотал он неслышно, неверяще коснувшись мертвого камня. - Почти до дна выкачал, гений. Играючи. Походя, хотя я не успел снять защиту. Что же у него за резервы, если за пару секунд способны вместить целый месяц моей жизни?! И какими же они будут всего через пару недель, когда меня не станет, а сила Родового Ясеня перейдет к нему полностью?..


Мелисса испуганно вздохнула и, сильно вздрогнув, очнулась.


- Глава 14 Этим утром Белка была в ударе: еще до того, как небольшой отряд покинул гостеприимный Бекровель, она успела довести Перворожденных до белого каления. И не только тем, что от самых ворот "Пастушки" беспрерывно мурлыкала под нос три самых омерзительных куплета "Откровений", делая вид, что не слышит внятного зубовного скрежета за спиной. Не тем, что с невинным видом вдруг свернула в совершенно неправильную сторону и, притворяясь оглохшей на оба уха, заставила остальных следовать за собой. Даже не тем, что "случайно" угодила прямиком на Центральный рынок и моментально затерялась там даже на могучей спине Карраша, а потом истошно верещала, требуя найти ее и вывести за руку из "этого ужасного места". Да так, что прохожие в панике шарахались прочь. Не-е-ет. Довела остроухих она немного позже. Причем так, что Стражи всерьез заопасались за их душевное здоровье.

Конечно, ее быстро отыскали (да она не особо-то и пряталась), после чего Таррэн даже побурчал что-то долженствующее случаю, а Шранк рискнул погрозить громадным кулаком, мысленно ломая голову над причиной, по которой коварная Гончая затащила их в этот шумный бедлам, где от истошных воплей зазывал уже спустя пару минут начинало дико ломить виски. Однако Белка не зря считалась гением всяческих подстав и непредсказуемых гадостей, потому что, едва завидев черные макушки Темных над бескрайним людским морем, во весь голос ответила на его молчаливый вопрос. А потом с самым наглым видом занялась праздничной распродажей. Иными словами, громко принялась расхваливать спешащий навстречу "живой" товар в количестве аж шести штук (даму попрошу не трогать, самому нравится!), одного недоделка (не смотрите на его разбойничью физиономию, потому как это - специально наведенная личина) и еще одного тихого, скромного и очень молчаливого эльфа, которого просто грех было не заметить.

- Обратите внимание, уважаемые дамы и господа! Вот они - прекрасные и возвышенные! Мудрые и всеведущие! Всезнающие и понимающие нелюди, рискнувшие представить себя на ваш беспристрастный суд!..

Таррэн мысленно охнул и вполголоса посоветовал Ирташу прибавить шагу, проявив просто вопиющую бесцеремонность и некрасиво пихнуть несколько десятков толстых спин, отделяющих его от лихо резвящейся Гончей. Нет, самому ему было сто раз плевать на ошарашенные морды вокруг, но вот Корвину, Сартасу и Маликону явно не стоило знать, что она вполне способна устроить тут целый аттракцион и бесшабашно распродать их драгоценные уши на игрушки для человеческих малышей. Причем, что самое обидное для них, за сущие гроши!

- Вы только посмотрите на эти лица! На них застыла мудрость веков! И запечатлелся замысел Творца в тот миг, когда он создавал наш прекрасный мир! Именно в этих глазах отражается поступь Рока! Именно в них сияет грозный огонь неумолимой Судьбы! И именно там при ближайшем рассмотрении можно понять, кто ты и для чего был рожден, узреть миг собственного появления на свет и узнать дату собственной смерти…

Перворожденные, с немалым трудом пробираясь к вожделенному помосту, сооруженному Белкой из спины верного скакуна и собственных длинных ног, дружно зашипели. Проклятый сопляк! Мало того, что из-за него задержались, так еще и срамит на весь город! И смертных, как назло, полно! Будто специально приперлись в нарядах и дорогих украшениях, чтобы полюбоваться на этот дерзкий развод. Но народ уже заинтересовался, начал с любопытством вертеть головами, что-то прикидывать про себя. Кто-то задумчиво пощупал кошель, явно просчитывая, сколько запросят уважаемые "господа" за такую редкую услугу. Нет, шарлатанов, конечно, в округе хватало. Настоящие маги тоже были, но драли они за свои услуги просто безбожно. А эльфы все еще славятся на Лиаре, как самые честные существа. Интересно, сколько возьмут остроухие, раз уж заслали на оживленную площадь такого заметного глашатая?

- Не знаю, для чего был рожден Белик, - процедил раскрасневшийся от ярости Аззар. - Но вот дату его смерти могу с точностью до минуты сказать хоть сейчас! Атталис, держи меня, пока я не кинулся чем-нибудь тяжелым!

- Спешите, дамы и господа! Только один день в Бекровеле, и больше такой возможности вам никогда не представится! - вдохновенно вещала она. - Узнать свое прошлое, увидеть будущее, понять настоящее… и всего за два золотых! Торопитесь! Наши великие и могучие уже близко! Вот! Вот они, уважаемые! Они идут, спешат облагодетельствовать вас своими познаниями! Все расскажут! Все сделают! И это за каких-то жалких два золотых! Спешите видеть! Прием посетителей строго ограничен! Первым двум десяткам цену снизим до одной монеты!..

- Убейте его! - простонал Маликон, остро сожалея, что не может одним махом перескочить через проклятую площадь, которая все никак не кончалась. - Линнувиэль, сделай что хочешь, только пусть он умолкнет, а то я убью его сам! Хоть огонь метни, заклинатель!

Младший Хранитель скорбно вздохнул.

- Если я это сделаю, половина города ляжет в руинах.

- Дамы и господа!..

- Небо! Да заткните же его кто-нибудь!!!

- Спешите и проникайтесь! Трепещите и благоговейте!..

- Таррэн!!!

- Сюда! Все сюда! А вот и они, наши остроухие спасители и благодетели! Дамы и госпо… эй!

Таррэн, наконец, добрался до смирно стоящего в окружении толпы зевак Карраша и под многочисленными взглядами (недоуменными, веселыми и откровенно злыми) стремительным рывком сдернул свою пару с седла. После чего сграбастал ее в объятия, игнорируя возмущенный писк, без единого звука развернулся и так же быстро покинул взволнованно загудевшую площадь. Лицо намеренно держал бесстрастно-каменным, руки к мечам не поднимал, Карраша в поводу не тащил (тот и сам с невозмутимой мордой трусил следом), но народ расступался с такой поспешностью, будто он метал громы и молнии.

В какой-то момент в спину донесся неуверенный ропот, но Темный эльф не останавливался, потому что прекрасно знал: Белка, если что-то начинала делать, неизменно делала это на совесть. И раз уж она приняла личину Белика, то будет следовать ей во всем. До конца. Никогда не выйдет из роли, сольется с образом полностью и на какое-то время действительно станет гадким, дерзким, гораздым на подлости пацаном. Собственно, только поэтому еще никто не догадался. Хотя, если честно, ее любимая маска уже начинала доставлять определенное беспокойство.

- На выход, - коротко скомандовал эльф, едва добравшись до остальных, и следом за гневно раздувающими ноздри сородичами поспешил покинуть Бекровель, пока никто не сообразил, что их просто напросто надули. Белка у него в руках активно трепыхалась, правдоподобно пищала, барахталась и приглушенно возмущалась, силясь выбраться из кольца железных рук и добавить что-нибудь еще сверх того, что уже успела. Но Таррэн держал крепко, прижимал ее обеими руками, заставляя пыхтеть себе в грудь, отчаянно вырываться и бубнить что-то нечленораздельное. Сам же продолжал упорно молчать, незаметно грозя счастливо похрюкивающему Воеводе внушительным кулаком. Осторожно косился на "мудрых и возвышенных", до последнего опасаясь гневной вспышки. И только когда ворота злополучного города остались далеко позади, рассвирепевшие эльфы слегка успокоили расшатанные нервы, а Гончая подозрительно притихла, рискнул отнять слегка занемевшие руки и взглянуть ей в глаза.

- Что? - невинно хлопнула она ресницами, устраиваясь поудобнее.

- Кажется, кое-кто собирался сбавить обороты? - вполголоса осведомился Таррэн, красноречиво поглядывая в сторону Темных. - Кажется, кое-кто хотел слегка притихнуть, или нет?

- О! Не будь занудой! Не порти это замечательное утро! Смотри, как красиво - травка зеленеет, птички поют, эльфы вокруг пре… гм, красные и ужасно злые… романтика! Что может быть лучше?

- Малыш…

- Ну, что такого? Я, между прочим, стараюсь быть хорошим, потому что вообще сперва хотел распродать их тушки на чучела! А потом передумал и решил дать им возможность заработать. Да ты подумай сам: куда нам нужны целых шестеро ушастых? Мне и тебя одного хватит, Шранку эльфы вовсе без надобности. Карраш тоже брезгует. А кормить-то их чем-то надо! Пусть бы отрабатывали паек! Нет, Мирену не трогай - я ее не имел в виду. Она хорошая и добрая. Пускай едет. А вот тех злобных типов надо больше гонять, чтоб не толстели! И вообще, я же о них забочусь! Где это видано: толстый эльф?! Правильно, нет таких! Вот я и прикладываю все усилия, чтобы держать их в форме!

- Смотри, не переутомись, - подозрительно серьезно посоветовал Шранк. - Вдруг перестараешься, головку напечет, ножки натрудишь…

- Таррэн, он у меня такой заботливый, правда? - немедленно умилилась Белка. - А может, просто завидует нашим остроухим друзьям? Ну, что им я внимание уделяю, а ему нисколечко? Не волнуйся, друг мой, я сейчас исправлюсь!

Воевода внутренне содрогнулся.

- Да зачем тебе беспокоиться? Отдыхай, расслабляйся после трудов праведных.

- А я не устал.

- Тогда песенку спой, яблочко съешь.

- Где? Какое яблочко? - внезапно оживилась Белка. - У тебя разве есть?

- На, - Шранк торопливо бросил заранее припасенное яблоко и с облегчением вздохнул: кажись, все. Опасность миновала… но тут злосчастный плод со свистом полетел ему в лоб и едва не попал. К счастью, хорошая реакция позволила вовремя уклониться и перехватить отвергнутый фрукт, не то бродить бы ему потом с огромной шишкой.

- Зеленое, - невозмутимо пояснила Белка свой отказ, а потом снова встрепенулась. - Слушай, а может нам его эльфам подсунуть? Они злые, горячие… глядишь, к обеду как раз испечется? Линни! Эй, Линни! Друг мой ушастый, ты слышишь? Окажи услугу - поджарь яблочко, а то меня что-то на сладкое потянуло!

У Младшего Хранителя нервно дернулась щека и чуть потемнели глаза, но не больше.

- Извини, - неестественно ровно отозвался он. - Я не специалист по запеканию яблок на полном ходу.

- А если мы остановимся, сможешь?

- Разве что уголек останется.

От прозвучавшей возмутительной клички и невероятно спокойной реакции собрата Сартас, ожидающий закономерного взрыва, странно поперхнулся и неприлично разинул рот. А у Маликона и Корвина изумленно округлились глаза: что-о-о?! Неужели наш гордый Хранитель Знаний пал так низко, что будет терпеливо сносить от дрянного полукровки это позорное "Линни"?!! Он спятил?! Совсем рехнулся?!! Превращать имя своего Рода в полное посмешище?!!!

- Линни, ну, хотя бы попробуй, - заныла Белка. - А я тебе больше одуванчики в уши совать не буду. Честно-честно! И даже дрейк, что вчера специально заготовил, не стану использовать! Все равно не пропадет - у нас тут еще много кандидатов на мое пристальное внимание… Линни, ну, не будь гадом!

Линнувиэль неторопливо обернулся.

- Хорошо. Только яблоко надо держать в руках, иначе ничего не получится. Справишься?

- Я-то? - подозрительно прищурилась Гончая. - Гм… а меня не изжарит на месте?

- Не знаю. Я же сказал: не специалист.

- А вдруг заденешь?

- Так я ж случайно, - невозмутимо сообщил Линнувиэль, с искренним злорадством наблюдая за проступившим на ее лице нескрываемым разочарованием. А вот тебе! Не ожидал, мелкий пакостник? Думал, я опять взбеленюсь и еще раз тебя порадую?!!

Белка обиженно надулась.

- Плохой эльф! Фу! Таррэн, давай его накажем!

- За что? - спрятал улыбку Таррэн. - Он же не отказывается помочь.

- Он хочет меня поджарить!

- Так ведь не со зла, - философски пожал плечами Шранк. - Он же сказал, что может лишь попробовать. Хочешь рискнуть? Давай, а мы посмотрим.

- Нет уж, - буркнула она, внимательно изучая непроницаемую физиономию резко поумневшего Хранителя. - Я лучше прогуляюсь в тишине и одиночестве. С Каррашиком на пару. Развлекусь. Пробегусь, поохочусь немного. Попугаю зверье, как водится, порычу в свое удовольствие, кровушки чьей-нибудь напьюсь… Таррэн, можно? Ну, скажи, что разрешаешь! Пож-жалу-йста-а!! Ты же пустишь нас побегать на воле? Правда, мой дорогой ушастик? Ты ведь не будешь против?

Темный эльф, завидев отличную возможность хотя бы на пару часов отделить свою пару от пылающих жаждой мести сородичей, торопливо кивнул.

- Конечно, малыш. Бегите, развейтесь.

- Спасибо, ты - настоящий друг! - радостно возопила она, неожиданно просияв, как начищенный золотой. - Каррашик, ты слышал?! Нам разрешили побыть одним!! Вдвоем! Йо-о-х-хоу!!! Мы с тобой одной крови… будем. Да! Наконец-то! И-и-е-х-х-а!!..

Белка кубарем скатилась с Ирташа, одним движением взлетела на спину возбужденно раздувшего ноздри мимикра и с силой сжала черные бока, заставив его встать на дыбы и замолотить по воздуху громадными копытами.

- Без остановок, Карраш!! Вперед!! Мы свободны! Пока, Шранк! Пока, Мирена! Линни, прости, что покидаю тебя так рано… обещаю, что по возвращении непременно сделаю какой-нибудь неожиданный подарок! Ты ведь так мило хотел мне помочь! - Карраш с тяжелым стуком встал на все четыре копыта и со странной признательностью взглянул на слегка растерявшегося от такого восторга Таррэна, а она удивительно мягко улыбнулась и посмотрела ему прямо в глаза. Очень долгим, загадочным взором, где за внешней радостью пряталась тихая светлая грусть.

- До ночи не жди - раньше просто не управимся, - предупредила Гончая. - Но я тебе весточку оставлю на следующем пригорке, ладно? Ты наверняка его помнишь по прошлому разу: там еще дуб приметный есть. И не волнуйся по пустякам. Все будет хорошо: Каррашу можно верить.

Таррэн машинально кивнул, смутно ощущая некую недоговоренность, но она уже отвернулась и, припав к могучей шее мимикра, всего за несколько ударов сердца скрылась за поворотом дороги. Он пожевал губами, отчего-то начиная сожалеть, что согласился отпустить эту неразлучную парочку. Но эльфы и так на взводе с самого утра - злые, красные от ярости, с подрагивающими пальцами, настойчиво тянущимися к оружию. Скоро даже его присутствие перестанет оказывать свое отрезвляющее действие, потому что сегодня Линнувиэль впервые опасно захолодел и странно подобрался. Плохой признак: значит, они едва держатся, чтобы не разразиться банальной площадной бранью прямо перед очами наследника престола и, наплевав на приличия, скопом попытать удавить изводящее их день за днем наглое создание. Да только Белка - не беззащитный детеныш. Если дело дойдет до выяснения отношений, скрывать ее силу станет невозможно, и вот тогда у них начнутся настоящие проблемы. Так что пусть немного побудет в стороне. Пусть отдохнет от утомительной личины, в которой становится сама не своя. Пусть развеется, порадуется, поохотится, если хочет, а Карраш присмотрит. Белка права: теперь ему действительно можно верить - ее бывший малыш повзрослел, заматерел, налился могучей силой, помноженной на искреннюю любовь к хозяйке и своей обожаемой паре. Позабыл про дурной нрав и ежедневные каверзы. Стал верным другом и надежным защитником. Он закроет ее, если потребуется. Разорвет любого дурака, рискнувшего коснуться ее даже пальцем. Рядом с ним ни одно существо на Лиаре не сможет ей навредить - мало найдется живых, кто сумеет сравниться по мощи со взрослым, свирепым, много лет назад принявшим облик хмеры мимикром. Опасным еще и тем, что всегда имел при себе не только крепкую костяную броню, но второй ряд ядовитых зубов и длинные, острые, опасно загнутые когти, чьей силе теперь не могли противостоять даже хитиновые панцири жуков-мясоедов и неимоверно прочная чешуя огненной саламандры.

Таррэн кивнул своим мыслям и снова возглавил разношерстный отряд.

Шранк одарил успокоившегося эльфа не менее странным взглядом, чем недавно Белка, прикусил губу и быстро отвернулся, так ничего не сказав вслух. Только нахмурился, как грозовая туча, а затем надолго ушел вперед, чтобы не вмешиваться в чужую жизнь и чужие решения. Не портить отношения со старым, верным, но слегка неадекватным в присутствии Белки другом, которому когда-то давно был обязан собственной шкурой. И которому этот долг до сих пор еще не сподобился вернуть. Раз остроухий спокоен, то, наверное, все хорошо. Вот только Карраш… хищный он зверь. Ловкий, стремительный, хитрый охотник, любящий следовать своим стадным инстинктам. Опасный и смертоносный, как настоящая хмера, чей нрав и привычки давно принял, как свои. Это у него в крови. Но если Белка раньше никогда не ошибалась, значит, ему все-таки можно верить?

Что ж, остается только ждать.


Спустя пару долгих часов, во время которых лесной пейзаж вокруг не поменялся ни на йоту, лесная дорога окончательно опустела, а молчание спутников стало откровенно тяготить, Таррэн ощутил какое-то смутное беспокойство. Нет, еще не тревогу, но нечто очень странное, будто бы его второе сердце ни с того ни с сего вдруг неровно застучало. Без страха и волнения, но чуть громче, чем следовало, и как-то… иначе. С азартом, что ли?

Темный эльф слегка нахмурился, но спустя несколько минут странное ощущение бесследно исчезло, будто развеянное теплым летним ветерком. И, сколько он не прислушивался, окружающая тишина нигде больше не всколыхнулась, ничем не потревожилась. В пышных кустах по-прежнему весело щебетали невидимые птахи, зеленые кроны величественных елей ласково ерошили пролетающие ветра. Звонко стрекотали кузнечики в нехоженой траве, под одним из валунов при виде проезжающих всадников возмущенно пискнула возвращающаяся с добычей полевка. С неба щедро лились солнечные лучи и ослепительно сияло прозрачное голубое небо, а долгий, петляющий среди холмов тракт оставался таким же пустынным, как прежде.

Перворожденные вроде ничего не заметили: ехали, как раньше, не подгоняя скакунов и позволяя им самим выбирать удобный темп. Даже расслабились слегка, больше не поглядывали по сторонам со зверскими выражениями на прекрасных лицах так, будто ждали от Белки внезапного возвращения и последующих за этим новых порций едких насмешек. Шранк тоже перестал шарить по придорожью странно напряженным взглядом, Ирташ пошел слегка ровнее и медленнее, даже повеселел, принявшись потряхивать черной гривой в такт своим же шагам и тихонько похрюкивать себе под нос. В общем, все выглядело очень мирным, по-крестьянски размеренным, спокойным и безопасным, однако необычное чувство все же оставило в душе эльфа неуловимый след.

Так бывает, когда на поверхности озера пробегает внезапная рябь от упавшего сверху пожелтевшего листка. Или море волнуется, чуя приближение незнакомого корабля. Так меняет тональность любовной песни скворец, завидев вдалеке непонятное движение. И так вскидывает голову чуткий олень, уловив что-то необычное в воздухе.

Таррэн не встревожился, но непонятное ощущение запомнил. А потому настороженно прислушивался и принюхивался, незаметно проглядывая весь окружающий пейзаж так, как привык делать в Проклятом Лесу: своему второму сердцу он доверял целиком и полностью. Пока что оно его ни разу не обмануло и если встрепенулось зачем-то, значит, не просто так.

- Все в порядке? - вполголоса поинтересовался Шранк, незаметно отказавшись рядом.

Темный эльф в который раз сверился с ощущениями и замедленно кивнул, за что вновь удостоился еще одного очень странного взгляда от Воеводы. Но теперь, в отличие от утреннего, он его подметил и сделал зарубку в памяти: что бы это значило?

Однако Шранк уже отвернулся, излишне поспешно отодвинувшись к краю дороги, но при этом заметно нахмурившись и как-то неодобрительно покосившись, что не понравилось Таррэну еще больше. Он уже собрался выяснить подробности, потому что отсутствие Белки всегда заставляло его чувствовать дискомфорт, а тут вовсе сердечко шалит и требует поскорее найти ее, чтобы схватить, прижать к груди и больше никуда не отпускать. Но, во-первых, это было глупо. Во-вторых, рискованно, потому что она очень не любила, когда ей мешали в ее уединении. И, наконец, в-третьих, именно этот момент выбрала Мирена, чтобы решиться на давно напрашивающийся разговор.

- Мой лорд?

На этот раз она не рискнула надевать вызывающе открытое платье с умопомрачительным декольте, к которому наследник Изиара накануне остался абсолютно равнодушен. Сегодня на ней снова был скромный дорожный костюм из узких брюк и короткой изящной курточки темно зеленого цвета, наполовину скрытой под черной бархатной накидкой. Вообще-то Темные эльфы, начисто опровергая свое название, предпочитали носить светлые тона: бежевые, золотистые, серебряные. Или белоснежные - для представителей правящего Дома. И леди Мирена не была исключением. Но сегодняшнюю, непривычную для себя гамму она выбрала не случайно. Отчасти, конечно, из практических соображений (все-таки так одежда пачкалась гораздо меньше, да и вода в реке всегда была прохладной, а расторопных служанок поблизости не наблюдалось), но в основном потому, что недавно подметила: именно эти цвета нравятся будущему Владыке. Вернее, это Белик подсказал, и она, наконец, собралась с духом, чтобы проверить его слова.

Таррэн неохотно отложил вопрос с Воеводой на "потом" и обернулся.

- Простите, мой лорд. Могу я задать вам вопрос? - неуверенно спросила эльфийка, пряча взгляд и стараясь выглядеть спокойной.

- Конечно. В чем дело?

Мирена стрельнула глазами в сторону деликатно отдалившихся сородичей и мысленно досчитала до девяти. Стыдно, конечно, так нервничать, но предыдущие неудачи значительно поколебали ее решительность и почти уничтожили большую часть того несгибаемого боевого духа, что был свойственен всем дочерям Дома Маллентэ. Да, она знала свой долг, прекрасно понимала, как это важно для всего народа, и была готова даже к смерти, чтобы исполнить возложенную Советом миссию. Однако с того момента, как ее изящная ножка ступила на территорию человеческой Заставы и встретилась с когтистой лапой голодной хмеры, как ее сперва бесцеремонно отчитал незнакомый Страж, а потом бестрепетно проигнорировали все до единого воины той проклятой крепости, уверенность в собственных силах куда-то незаметно улетучилась. Более того, Мирена начала сомневаться в том, что вообще способна ослеплять и поражать мужчин, утратила естественную привлекательность Перворожденной, перестала вызывать жадный интерес. Поблекла, одним словом, или же просто никогда не была способна на это. Может быть, даже льстила себе все эти годы. Потому что, к своему стыду, даже от своих спутников за весь недолгий путь до Пределов не сумела добиться ни одного крохотного комплимента.

Да, понятно: правила, этикет и все такое, но не могут же они быть совсем каменными?! Все сразу?! Даже жалкие смертные, которые всегда были готовы падать ниц к ее ногам?!

Оказалось, могут. И это поразило ее так, что всего за один день задорная, бойкая на язычок и острая, как осиное жало, леди незаметно превратилась в молчаливую, неуверенную в себе и слабую девушку. Чью нечеловеческую, хоть и бесспорную красоту оценил, как оказалось, лишь наглый, дерзкий, хамоватый детеныш-полукровка, еще не достигший совершеннолетия. Но при этом сумел всего лишь парой коротких фраз открыть эту неприглядную истину и во всей красе показать то, о чем ей говорили холодные глаза Стражей.

Таррэн вопросительно приподнял бровь, и эльфийка, как раз набравшаяся смелости посмотреть ему прямо в лицо, неожиданно смешалась.

- Я…

- Вам не в чем себя упрекнуть, леди, - понимающе улыбнулся он. - Я уже говорил: вы вольны в своем выборе, и никто не вправе требовать иного. Даже Владыка. Поэтому будьте спокойны: мое присутствие никак не повлияет на ваше будущее.

Мирена вздрогнула, как от удара, когда ее насквозь пронзила изумрудная зелень чужих глаз, так невероятно похожая на тяжелый взгляд Темного Владыки. В мгновение ока поняла, что молодой лорд знает ВСЕ, и внутренне сжалась. Но Таррэн не повысил голос, не засмеялся, не хмыкнул многозначительно и мерзко. Напротив, его улыбка стала еще печальнее, а во взгляде появилось сочувствие и странное понимание.

- Мой лорд, но я не для этого…

- Я знаю, - мягко перебил ее наследник Изиара. - Решение Совета трудно оспаривать, и в этом нет вашей вины. Я хорошо понимаю причины, побудившие Хранителей прислать за мной именно вас, как понимаю и то, почему для вашей охраны было выделено шестеро лучших воинов Леса и даже Младший Хранитель: вы - слишком большая драгоценность, чтобы позволить себе потерять вас по пути в Пределы.

- Но они - не моя охрана! - искренне изумилась эльфийка.

- О, нет, сударыня. Именно ваша. Или вы думаете, я не способен защитить себя сам?

Она снова смешалась и непонимающе заморгала.

- Но…

- Мне почти шесть веков, леди Мирена, - тихо сказал Таррэн. - Это не очень много для Перворожденного, но весьма немало для мужчин Дома, который я когда-то покинул. Более того, полагаю, вы хорошо знаете, кто и чему меня учил, и сколько веков это заняло. Как наверняка догадываетесь о том, что с некоторого времени мне доступна и сила Лабиринта Изиара. А значит, должны понимать, что с ней не составит труда уничтожить любого, кто вздумает разговаривать со мной неподобающим образом. В том числе, и вас.

Она испуганно округлила глаза и непроизвольно посмотрела на единственного сопровождающего ее Хранителя.

- Линнувиэль слишком молод, - спокойно добавил молодой лорд, проследив за ее взглядом. - И он не принадлежит основной ветви Рода Л'аэртэ, поэтому никогда не станет достаточно силен, чтобы противостоять мне даже в учебном поединке. Он был отправлен в Пределы только ради вас, леди, поверьте. И для того, чтобы доставить свиток в целости и сохранности. Если бы не ваше присутствие, я бы не стал с ним разговаривать, но Совет рассудил мудро, и лишь поэтому ваша просьба услышана: я никогда не отрицал красоты женщин моего народа, как никогда не стал бы губить ее понапрасну.

Леди Мирена обреченно опустила голову. Да, молодой лорд прав: когда-то его не смог одолеть даже старший сын Владыки Тирриниэля, слывший прекрасным и невероятно сильным магом. Не сумел справиться и сам правитель эльфов, хотя сильнее его, считалось, не было существа в Темном Лесу. Но теперь, выходит, есть. Да еще такой, которому под силу разметать Совет Старейшин одним коротким взглядом, сжечь дотла прежний Дом и весь Лес. Да, лорд Торриэль прав: Линнувиэль и остальные ему не соперники. Они - всего лишь сопровождающие, причем, совсем не Хранителя, как ей казалось раньше. Ведь настоящим послом нужно было быть совсем-совсем другому бессмертному. И он, этот глупый бессмертный, не сделал ничего, чтобы их миссия увенчалась успехом.

Вернее, ОНА не сделала.

- Простите, мой лорд, - прошептала Мирена, пряча отчаянно блестящие глаза.

- За что, леди?

- За то, что оказалась недостойна вас.

Таррэн неожиданно наклонился с седла и очень бережно приподнял ее изменившееся лицо кончиками пальцев. С сочувствием увидел подозрительно подрагивающие губы, крепко зажмурившиеся веки, из-под которых уже готовилась хлынуть целая запруда, и неожиданно понял, что несчастная девушка действительно верит в то, что говорит. Темная Бездна, что ей там внушили?! Что она должна его охмурить и привести обратно, как козла на веревке?!

Он осторожно стер крохотные слезинки с ее нежных щек.

- Глупая девочка… неужели ты думаешь, дело в тебе?

Эльфийка, не удержавшись, тихонько хлюпнула носом.

- Конечно: я вам неинтересна. Я не смогла вас удивить и поразить.

- Ну, почему же? Ты меня как раз удивила, - мягко улыбнулся Таррэн и, краем глаза подметив заинтересованные физиономии обернувшихся родичей, отпустил юную красавицу. Но отстраняться не спешил. - Я не ожидал, что Совет найдет столь действенный способ убедить меня не отправлять обратно это "посольство" пинком под зад. И не предполагал, что хоть кто-то из наших женщин решится. Но раз это случилось и они согласились на такой риск, значит, я им действительно ОЧЕНЬ нужен. Так что считай, что ты отлично справилась со своей задачей: я здесь, возвращаюсь вместе с вами и намерен увидеть отца.

- Это совсем не то, для чего меня посылали, - прошептала она, заворожено глядя в изумрудные глаза и в который раз поражаясь про себя их внутренней силе. Бездна, как же он красив!

- Нет, - согласился Таррэн. - Но здесь нет твоей вины, поверь. Ты - достойная дочь своего Дома, Мирена, я не отрицаю этого и искренне восхищаюсь твой смелостью и красотой. Ее невозможно не заметить и не признать, но так получилось, что между нами… ничего не будет. Это попросту невозможно, понимаешь? Потому что есть нечто, одна очень важная причина, по которой я больше не приму рядом с собой ни одну женщину. Даже такую прекрасную, как ты. Не смогу, да и не захочу: с некоторых пор для меня это стало неважным. И Совет об этом еще не знает.

- Вы…?!

- Да, - шепнул Таррэн, и по яркому блеску в его глазах Мирена мгновенно поняла - правда. А значит, у нее больше не осталось шансов: бесполезно пытаться свести с ума того, кто уже потерял разум от любви к кому-то другому. Он НЕсвободен. Но, одновременно, крылат и не знает границ своего счастья. У него уже есть одна королева, и этого не изменишь. Совет безнадежно опоздал со своей идеей…

Однако эта горькая мысль, как ни странно, не причинила боли. И даже огорчения с собой почти не принесла. Напротив, теперь, когда все определилось, наконец, ей стало гораздо спокойнее и как-то легче, что ли? Кристально ясно и совершенно понятно. Потому что мужчины, когда говорят таким голосом и так странно смотрят, не умеют лгать: он действительно нашел свое второе сердце и ни за что больше от него не откажется. В НЕЙ теперь - его радость, его страсть, его счастье, вся его жизнь. И не увидеть этого было невозможно. Как невозможно не понять, почему он на столь долгое время исчез в дебрях Проклятого Леса.

Мирена неслышно вздохнула.

- Не будет бестактностью с моей стороны, мой лорд, если я спрошу: кто она? Судя по тому, что Совет еще не знает, она не из нашего народа?

- Нет, - потаенно улыбнулся Таррэн.

- Человечка?

- Тоже нет.

- Тогда кто же?! - изумилась эльфийка, старательно вспоминая представительниц всех известных рас: Перворожденные отпадают; люди тоже; Подгорные… нет, не может быть: ни один бессмертный на такое не пойдет… карлики и тролли… бр-р, даже думать страшно. Кто еще? Феи? Оборотни? Хмеры?!! Нет-нет, совсем не то. Ну, есть еще полукровки, конечно, но они только мужского пола… да вот, вроде, и все? - Я не понимаю!

Ирташ гордо изогнул шею и потрусил дальше, старательно выбрасывая точеные ноги и всем видом изображая нечто изящное, удивительно грациозное и непередаваемо красивое. А Таррэн улыбнулся шире.

- Когда-нибудь поймешь. Но можешь быть уверена: других таких нет. Верно, Ирташ?

Мимикр согласно заурчал и мечтательно прикрыл глаза, а Мирена озадаченно нахмурила брови.

- Скажите, мой лорд, а Владыка об этом знает?

- О да, - хмыкнул эльф. - Только он и знает, но, боюсь, ему это не по нраву.

- Ясно.

- Хорошо, что ясно. Тогда у меня есть к тебе одна просьба… ты ведь не против, если я буду обращаться на "ты"?

- Нет, мой лорд, - слабо улыбнулась эльфийка, когда Таррэн незаметно ей подмигнул. - Это ваше право.

- Тогда я прошу: не распространяйся об этом разговоре остальным. В силу определенных причин мне бы не хотелось посвящать посторонних в некоторые аспекты своей жизни.

- Конечно. Как скажете.

- И будь добра обращаться ко мне по имени. После путешествия в Серые Пределы это ведь не покажется тебе слишком сложным?

- Нет, мой…

- Таррэн, - вовремя подсказал наследник Изиара, и Мирена снова неуверенно посмотрела, сомневаясь в том, что это хорошая идея. Называть наследного лорда прямо по имени?! Да в Лесу за такое своего лишат!! Хотя… то, что он решил сейчас открыться, немного льстит. И не может не радовать: выходит, ее он "посторонней" не считает?

- Просто Таррэн, - настойчиво повторил эльф, видя, что она все еще колеблется. - Лорда Торриэля больше нет, понимаешь? Он умер два с половиной века назад в Священной Роще Иллиарэль Илле Даэри, а его ветвь на Родовом Ясене исчезла и вряд ли возродится. Я - Отреченный, Мирена. Не забывай. А значит, не имею права ни на имя, ни на титул, ни на трон.

- Нет, имеете: Владыка Л'аэртэ уже распорядился.

- Отец, как всегда, решил все без меня. Но нам с ним еще предстоит серьезный разговор, а до этого времени я прошу не портить мне настроение и не напоминать о прошлом.

Эльфийка, наконец, покорно склонила голову и, смущенно улыбнувшись, отдалилась.

- А ты рисковый, - шепнул Шранк, едва она отвела свою породистую кобылку в сторону. - Не боишься, что завтра одной эльфийкой в этом мире станет меньше?

- Нет, - хмыкнул Таррэн. - Малыш никогда не нарушает своих обещаний.

- Ого. Похоже, ты и это успел предусмотреть? Посмотри хоть, как у него дела, а то полдня прошло, а от них ни слуху не духу. Вдруг все-таки подрались? Карраш, хоть и поумнел, бывает временами довольно резок, а когти такие отрастил, что даже хмеры шарахаются: кровь Траш больно хорошо на нем сказалась. А уж если взбрыкнет и пожелает взять первенство, даже наш Белик может не справиться. Помнишь, как он месяц назад здоровенный палисандр разгрыз? За два раза перекусил, чудовище, хотя его даже гномьей сталью всегда приходится по полдня рубить!

Темный эльф непонимающе обернулся.

- Ты о чем?

- Да нет, не подумай, - поспешил добавить Воевода. - Я в нем не сомневаюсь: все-таки полвека в Пределах даром не проходят ни для одного человека, а малыша человеком можно назвать уже с большой натяжкой. Только ушей твоих и не хватает. Но Карраш все равно для него слишком велик. Даже с учетом его собственного желания и последних событий… не знаю, не знаю. Я бы на месте Белика поостерегся ему так безоговорочно верить.

- Шранк!

- Что?

- О чем ты говоришь?! - раздельно повторил Таррэн, чувствуя, как в груди ворохнулось нехорошее предчувствие.

- О том самом, - буркнул Воевода. - Я уж думал, ты ни в жисть не согласишься. Будешь рогом упираться, как быки в период гона, да ноздри свои раздувать, сыпля искрами где ни попадя. А ты вон как, даже не задумался…

Нехорошее предчувствие плавно переросло в отвратительную уверенность, что он что-то упустил, и откровенно встревоженный эльф до скрипа сжал кулаки.

- …Все же зверь, дикий и хищный. Ядовитый, к тому же. Вдруг за последние годы он и яд успел сменить? Мы не так много о нем знаем, чтобы быть уверенными наверняка…

- ШРАНК!!!

На грозный рык Перворожденные нервно обернулись, пытаясь понять, не по их ли душу звучит грозный голос будущего повелителя. Мирена чуть не подпрыгнула в седле, не ожидая столько резкого перехода в настроении молодого лорда. Но привычный ко всему Воевода только мрачно покосился и на всякий случай отъехал подальше.

- Чего орать-то? Я не глухой, между прочим, и слух мне еще пригодится. А орать раньше надо было, когда ты Белика с Каррашем на волю отпускал. Поздно локти кусать. Теперь, пока не наиграются и набегаются вволю, их сам Торк не остановит. Но я думал, что у тебя хотя бы хватит ума не отпускать их одних. Думал, ты хоть узами просветишь, чтоб на виду были. А ты, похоже, даже не удосужился! Нет, я все могу понять, но чтобы такое безрассудство - и от тебя…?

Таррэн тихо зарычал.

- Я тебя сейчас сам убью, а потом воскрешу и убью снова! И так много-много раз! А ну, говори, в чем дело!

- Я - говори?! - вконец возмутился Шранк и под обалделыми взглядами бессмертных бесцеремонно ткнул наследника Изиар пальцем в грудь. - Это тебя надо спросить, в чем дело! Какого иррда ты позволил им вообще сливаться?!! Тем более, когда Боррева всего в трех днях пути, а этот тракт давным-давно перестал быть заброшенным, как раньше?! Спятил, ушастый?! На девушку засмотрелся и совсем соображать перестал?! Так гляди, малыш по возвращении всю душу из тебя вытрясет! А то, может, и из меня тоже! И тогда знаешь, что тут будет? Знаешь, что останется от твоего посольства? Одни уши! Тонкие, ломаные и обгорелые!

Темный эльф неверяще распахнул глаза и неслышно, страшно боясь, что не так понял, переспросил:

- Что? Что ты сказал?

- ТО! Карраш давно хотел попробовать слиться, да Белик опасался, что ты взбунтуешься, а тут ты им сам разрешил!

Слияние… слияние… - набатом билось в голове Таррэна. - Развлекусь, пробегусь, отдохну немного… кровушки чьей-нибудь напьюсь… ха-ха… мы свободны…

И этот странный взгляд, как будто просящий прощения, когда он был слишком рад любой возможности дать остроухим остыть после… нет! Не может быть, чтобы Белка нас ТАК провела!! Она не могла этого сделать и специально доводить сегодня Линнувиэля особенно яростно! Так, чтобы я после этого сам, своими руками… НЕТ!! Только не это! Она не могла! Не со мной, в конце концов!! Это было бы слишком по-Беликовски, хотя именно в этом обличье у нее есть хоть крохотное оправдание… боги, неужели решилась?!!

- Шранк, - дрогнувшим голосом переспросил Таррэн. - Повтори, пожалуйста, что ты там сказал насчет слияния.

- Ты что, совсем дурак?!

- Д-да… похоже…

Воевода неожиданно резко развернулся и буквально воткнул тяжелый взгляд в посеревшее и окаменевшее от ужасной догадки лицо друга.

- Боже… тебе что, надо все дословно объяснять? Перед ушастыми?! Ты хоть понял, про чью кровушку говорил наш малыш?!!

Таррэн опасно покачнулся и прикрыл глаза. Нет, дословно объяснять больше не надо. Тем более, перед Темными: рано им знать такие страшные вещи, как рано знать правду о Гончих и Единении. Но она могла бы сказать яснее, могла бы не общаться намеками и полунамеками, воспользовалась бы узами, в конце концов, или нашла другой способ сделать так, чтобы я понял… если бы хотела, конечно.

У него болезненно сжалось сердце.

Создатель! Они же с утра ушли! Целый день прошел, а я так и не почувствовал, что они уже обменялись кровью! Ничего не услышал, не увидел и спокойно тут сижу, пока они, быть может, насмерть бьются за место Вожака в своей, вновь образованной паре!!! Ведь Карраш именно сейчас вошел в полную силу, заматерел, став невероятно опасным!! Он так давно просил начать Единение с Белкой, а она все раздумывала: рисковать или нет? Ведь бороться со взрослым самцом хмеры в полной силе гораздо опасней, чем выяснять отношения с Траш или Ракшей - самки, как правило, более покладистый, а он, к тому же, еще и мимикр. Вздорный, упрямый, своевольный и невероятно сильный. И вот сегодня… именно сегодня, когда остроухие вновь оказались на грани бешенства, а я ничего не заподозрил…

Таррэн глухо застонал, когда попытался нащупать призрачные узы со своей парой и увидел, как они бессильно повисли. Нет! Она и здесь все предусмотрела!

- Шранк…

- Дошло, наконец? - со злым удовлетворением кивнул Воевода, и эльф неожиданно гневно вскинулся.

- Ты ведь… знал! Знал, гад, на что они решились, и до сих пор молчал!!

- Ты тоже знал: тебе все впрямую сказали. Только что мордой не ткнули. Не был бы дураком, давно бы уже сообразил! А теперь поздно кулаками махать!

Таррэн зло сверкнул неуловимо покрасневшими глазами и резко отвернулся. Сказать было нечего: действительно дурак. Понял бы раньше, ни за что бы не опустил ее. Никогда. По крайней мере, не здесь и не сейчас, где он не может за ними даже проследить. Где нет миллионов послушных ему разумов и нет всеобъемлющего чувства Единения, как в Проклятом Лесу. Где он не сможет помочь, если Карраша вдруг занесет.

- Ирташ, след! - отрывисто бросил эльф, сжав пятками тугие бока молодого мимикра. - Найди их! Где бы ни были, найди!

- Да чего искать-то? - поморщился Шранк. - Во-о-н там пригорочек виднеется. Наверняка тот, о котором Белик говорил: мол, весточку оставит. Пошли, глянем поближе, пока ты пол-леса снова не спалил.

Таррэн не ответил, но люто полыхнувший в его глазах Огонь напугал даже всегда невозмутимого Сартаса, заставив отшатнуться и поспешно отъехать подальше, закрывая собой побледневшую эльфийку. Молодой лорд даже внимания не обратил: до скрипа сжал зубы и, вцепившись побелевшими пальцами в луку седла, без единого слова умчался вперед, уже хорошо зная, что именно там увидит.


- Глава 15 "Прости", - виновато проступила надпись на эльфийском, старательно выцарапанная в коре столетнего дуба, под которым когда-то ему довелось прощаться с караваном герра Хатора. Под ней - небрежно брошенное на землю седло вместе со всей остальной упряжью, слегка сдувшийся дорожный мешок, на который сверху была небрежно кинута знакомая черная курточка. Вкусно пахнущая медом рубашка из тончайшего ланнийского шелка, богато отделанный пояс из кожи пещерного тролля с гномьими, еще Крикуном выкованными, ножами. Аккуратно поставленные рядом с ними маленькие сапожки…

Таррэн с тяжелым сердцем подошел к оставленным вещам и медленно поднял голову: неторопливо раскачивающиеся на ветру ножны с ее родовыми клинками послушно отцепились и без звука упали в подставленные ладони. Да, все верно: Белка хорошо подготовилась к предстоящему безумию. Выбрала время, нашла пустынный уголок, разделась. Она не взяла ничего, что могло бы помешать ей во время Единения - ни одежды, ни обуви, ни даже оружия. Ничего, что могло бы сковать движения или поманило мимолетным соблазном разобраться с непокорным мимикром языком силы. Кто знает, на что толкнут ее инстинкты кровожадного зверя? Не возникнет ли желание разобраться с Каррашем (а он наверняка попытается побороться!) быстро и надежно? Вот она и не стала рисковать.

Шранк, разглядев оставленную "весточку", многозначительно присвистнул, но Темный эльф словно не услышал. Сжав в руках затянутые плотной тканью ножны из знаменитого черного палисандра, отошел к краю пригорка, опустился на пятки и, положив ее "проклятие" на землю рядом с собой, крепко зажмурился.

"Что же ты творишь, любовь моя? Почему не сказалась утром? Зачем умолчала о важном? Разве я заслужил этот обман? Чем-то обидел тебя? Задел? Слишком сильно давил, не желая подвергать тебя опасности? Но ведь это не со зла, родная. Я всего лишь не хочу, чтобы тебе было больно. Не хочу тебя потерять. Понимаешь, малыш? Где же ты, моя маленькая Гончая? Да, жива, я чувствую, потому что перстень молчит. Но не ранена ли, не пострадала? Белка… отзовись…"

Маликон с Корвином непонимающе переглянулись, не рискуя тревожить уединение молодого лорда, на котором сейчас просто лица не было, а в глазах вместо гнева появилась неподдельная тревога и странная боль. Леди Мирена внимательно оглядела оставленные вещи, старательно пытаясь понять, для чего Белику понадобилось гулять по лесу голышом. А спешившийся Линнувиэль проследил за стремительными, едва уловимыми движениями пальцев собрата, будто сплетающими в воздухе перед собой невидимую паутину, и вдруг спал с лица: он отлично понял, что это означает. Но поверить в то, что сильнейший маг его народа решился на такое безумие, как кровные узы… и с кем?! С пацаном-полукровкой, будто тот был самым дорогим в этом мире существом… нет, невозможно!! Наследник трона не мог опуститься до такого!!!

Младший Хранитель будто окаменел, но глаза его не обманывали: использованные Таррэном узоры ничем иным объяснить было просто невозможно. А это значило лишь одно: Белик для будущего владетеля Темного Леса был гораздо большим, чем они предполагали. Отвратительно большим, раз он бессовестно тратит сейчас свои силы на то, чтобы выудить среди многих тысяч и миллионов чужих аур невзрачную серую ниточку этого стервеца! Просто глупо расходует драгоценный резерв, используя принадлежавшую мальчишке палку, как обычную зацепку! Безумец!!

Таррэн неожиданно вздохнул и открыл глаза.

- Ну?! - немедленно подскочил Шранк. - Нашел?!

- Да.

- С ним все в порядке?!

- Да.

- А Карраш?

- Да.

- Что "да"? - не понял Воевода.

- Он попытался взять верх.

- А Белик?!!!

Таррэн мельком покосился на странные лица сородичей и слабо улыбнулся.

- Малыш вовремя надел свою броньку.

Шранк секунду оторопело таращился на ставшего удивительно мирным друга, после чего понял, что зря переживал за своего Вожака. Заметно расслабился и, наконец, шумно выдохнул.

- Ну, слава богам! Я уж думал, Белик там геройствовать вздумал! Голышом на пару с этим чудовищем… бр-р-р… как он только решился?! Я бы ни в жизнь не рискнул! Траш - еще куда ни шло, но этот крокодил-переросток… эй, а ты чего до сих пор на заднице сидишь, будто заняться нечем?! Иди за ними, раз нашел! И морду этому изменнику набей зубастую, а то больно наглый стал!

Темный эльф со вздохом поднялся и вернулся к вещам Белки.

- Нет. Скоро сами придут.

- В таком состоянии? - недоверчиво покосился Шранк. - Думаешь, это - хорошая идея? Что-то я сомневаюсь, что от наших остроухих друзей останется после этого хоть одна целая кость.

- Нет, - повторил Таррэн, сноровисто собирая мешок. - Они остановятся поодаль, на соседнем пригорке, если я правильно понял. Там их и подберу, когда появятся. Малышу нужно будет умыться и переодеться, а Каррашу - хорошо выспаться: первый раз все-таки…

Он подхватил деревянный чехол, закинул за спину ее мешок, в который затолкал предусмотрительно оставленную одежду, и быстрым шагом направился прочь.

- Мой лорд? - неуверенно начал Атталис.

- Ждите здесь, - отрывисто бросил Таррэн и, не дожидаясь возражений, стремительно растворился в темноте.

Перворожденные дружно переглянулись, обменялись непонимающими взглядами, после чего с тем же единодушием обернулись к единственному человеку, кто понимал в этом балагане хоть что-то. Может, он объяснит, в чем дело и почему из-за Белика снова столько шума? Отчего молодой лорд так встревожился, а потом столь же быстро успокоился? Как, наконец, узнал, где искать строптивого пацана? И почему тут оказался замешан здоровенный гаррканец, в котором за версту видать злобного хищного демона?

Шранк подчеркнуто вежливо кивнул и, не вдаваясь в подробности, занялся обустройством ночлега. Он знал, что раньше полуночи Карраш и Белик не уснут - не позволят узы. А Таррэн вряд ли рискнет приблизиться к ним до этого - дикие звери порой бывают агрессивны без причины и становятся крайне опасными. Особенно такие, как его верная пара и связанный с ней мимикр. Потом - пока уснут, пока он управится с делами, пока вернется. Значит, скорее всего, их придется ждать до самого утра.

Ирташ проводил хозяина задумчивым взором, неуверенно потоптался, но скоро понял, что расседлывать его просто некому - Таррэн ушел, Белки тоже нет, Воевода занят, а остроухие слишком горды, чтобы помогать кому бы то ни было. После чего вздохнул и, изогнув шею совершенно диким образом, аккуратно подцепил передними зубами пряжку, старательно следя за тем, чтобы не перекусить хрупкий металл или не капнуть на него случайно ядом. Наконец, справился с этим ответственным делом и, подхватив сползающее седло, бережно водрузил его на траву рядом с оставшимися вещами хозяйки. Только после этого удовлетворенно кивнул и, проурчав на ухо Воеводе несколько слов, неторопливой рысцой отправился на охоту. В сторону, противоположную той, где недавно пропал Таррэн.

- Чтоб к утру вернулся! - зычно гаркнул Шранк вслед. - И не смей там меняться, понял? Где я тебе еще одного коня найду?

Мимикр понятливо рыкнул и скрылся в темноте огромными, но абсолютно бесшумными прыжками. Разумеется, он не станет меняться раньше времени - не дурак, в отличие от некоторых. Но отец вчера научил отращивать когти прямо из копыт, да менять гибкость суставов по необходимости, и это здорово должно облегчить ему жизнь. А потом, он уже почуял знакомые запахи нагнавшей стаи и теперь намеревался вдоволь наесться, после чего до утра наслаждаться заботой и лаской тех, кто искренне любил его самого и его странных двуногих друзей.


Таррэн вернулся лишь к следующему полудню: молчаливый, пешком, без Карраша и с драгоценной ношей на руках - свернувшаяся калачиком и закутанная в плащ от головы до кончиков пальцев, Белка спокойно посапывала в его объятиях. Но выглядела при этом до того счастливой и умиротворенной, что собравшийся разразиться непечатной тирадой Шранк невольно закрыл рот и проглотил готовые вырваться слова. Против обыкновения не стал высказывать вслух то, что думает по поводу дурных ушастых нелюдей, исчезающих без предупреждения и не соизволивших предупредить взволнованных друзей о сроках своего возвращения, тем самым заставив их сильно нервничать и беспокоиться. А просто вздохнул и укоризненно покачал головой.

- Выходим, - тихо сказал эльф, взглядом подзывая Ирташа.

- А Карраш?

- Нагонит позже.

Шранк понятливо кивнул и сноровисто оседлал обоих скакунов - своего и осторожно обнюхивающего хозяйку мимикра. Тот сперва раздраженно рыкнул и дернул мохнатым ухом, однако Белка все еще безмятежно спала - маленькая, хрупкая, какая-то непривычно беззащитная, но абсолютно невредимая. И, похоже, очень довольная результатами прошедшей ночи. Поэтому Ирташ, не дающийся в руки никому другому, кроме Хозяина и Хозяйки, впервые не стал протестовать против помощи - понимал, что Таррэн просто не рискнет оставить ее одну ни на минуту.

При виде Белика Перворожденные дружно сморщили благородные носы, но мешкать не стали - в рекордные сроки свернув лагерь, собрались в путь и чуть не быстрее Стража показали, что готовы выступать. А Таррэн просто сел на спину благоразумно опустившегося на колени мимикра и двинулся вперед.

Несколько часов прошли удивительно тихо. Вокруг царило щедрое лесное раздолье, которым так славилась западная окраина Интариса: сочная мягкая травка на обочине, полузаросший тракт, густая зелень кустов вокруг; натужно гудящие над ухом шмели, мелкие стрекозы, деловито снующие между кустами. Петляющая голубая лента далекой речки, над которой стремительно исчезают последние клочья тумана. Одуряющий запах луговых цветов. Тихий шелест роскошных крон и снующие под копытами лошадей игривые солнечные блики. Мягкое солнце над головой, заставляющее сладко жмуриться и глубоко вдыхать напоенный ароматами леса воздух. Легкая тень на пустой дороге. И вызванная ею блаженная прохлада, которая так редко встречается в переполненных и душных человеческих городах.

Эльфы с редким единодушием держались поодаль от своего лорда и негромко переговаривались, изредка кидая в его сторону странные взгляды. Кажется, они наслаждались долгожданной тишиной и были несказанно благодарны судьбе, что неугомонный пацан в кои-то веки молчал и не изводил их бесконечными каверзами. А Таррэн, бережно прижимая к себе спящую Белку, задумчиво изучал проплывающие по небу редкие облачка и время от времени поправлял полу длинного плаща, которым укутал ее с ног до головы.

Гончая доверчиво уткнула нос в его шею, прижавшись всем телом и цепко держась за сильную руку. Почти касаясь губами его кожи и сладко жмурясь, подобно большой кошке, если он чуть наклонялся вперед или незаметно гладил ее густые волосы. Все время чувствовала его, нежилась в его заботе, таяла, как воск на горячем солнце, вернувшись в мягкие объятия их общих уз. И это заставляло его забыть о недавних тревогах, простить ее маленький обман. А если и глядеть на нее, то не с раздражением, что было бы вполне объяснимо, а с нескрываемой нежностью и молчаливым обожанием.

Ох, Белка, Белка… но она всегда была именно такой: упрямой, своенравной, с железной волей и четким пониманием цели, к которой всегда шла напрямик, преследуя ее с неумолимостью охотящейся хмеры. Если что задумала, никогда не отступит. Не остановится и не передумает. Просто, зная характер своего благоверного, предпочла обойти его запрет стороной. Нарушив его, конечно, но заранее выпросив на это разрешение. Иным словом, обыграла его, как всегда умела - легко, умело и потрясающе изящно. Так красиво, что даже злиться на нее совершенно невозможно. Только обожать еще сильнее, чем прежде.

"Я люблю тебя малыш, - неосторожно подумал Таррэн, убирая непослушный каштановый локон с ее лица и чувствуя, как сжимается от сладкого восторга сердце. - Коварная ты моя женщина. Маленькая обманщица. Хитрая моя Гончая. О, Бездна… как же я тебя люблю!"

- И я тебя, - беззвучно шепнула Белка, неожиданно открывая глаза.

Он замер и, неверяще опустив взгляд, против воли провалился в бесконечную синь, в которой заискрились мягкие изумрудные огоньки. В тот же миг его окутал восхитительный аромат эльфийского меда, в голове зашумело, как от хорошего удара, а по внезапно воспламенившимся венам ураганом пронесся жидкий Огонь. Сердце послушно загрохотало, порываясь выскочить наружу прямо так, сквозь рубаху и куртку. Кожа мигом разогрелась. Руки сами собой сжались, притягивая к себе податливое женское тело. Ноздри шумно раздулись, жадно вдыхая сводящий с ума запах…

Лишь с огромным трудом Таррэн сумел удержать себя в руках. С неимоверным усилием, прямо отрывая по-живому, выпрямился и, памятуя о любопытных взглядах сородичей, неохотно отстранился.

- Прости, - виновато вздохнула Белка, отводя глаза. - Со мной действительно все хорошо: Карраш быстро опомнился и потом вел себя прилично. Мы неплохо поладили. А слегка задержались потому, что решили вместе поохотиться.

- Я знаю.

- Подглядывал, как всегда?

- Совсем немного, - невольно улыбнулся эльф, и она осторожно посмотрела снова.

- Ты не сердишься?

- Нет.

- Я… это… извиниться хочу.

- За что, малыш? - он бережно погладил растрепавшиеся каштановые вихры. - Это мне надо извиняться. Прости, я совсем забыл, что ты никогда не ошибаешься. Надо было больше вам доверять.

- Никогда - это сильно сказано, - неожиданно помрачнела Белка и вдруг резко села, выпутываясь из плащаного плена. - С Адвиком, вон, какой промах вышел. Едва не попались.

- Это не твоя вина: Адвика принимал Сар'ра. К тому же, ты с ним давно рассчиталась.

- Ну и что? Последние три года он был на мне. Значит, и отвечать за него тоже должна я, - вздохнула она. - Так что я не без греха, не льсти.

Гончая проворно развернулась, усевшись перед самым носом Таррэна. Сбросила тяжелый плащ, который он тут же подхватил и перекинул на круп Ирташа. Затем недоуменно оглядела невесть откуда взявшуюся рубаху, тканые штаны и в полнейшем изумлении задрала кверху абсолютно голую стопу.

- Эй! Ты когда успел меня переодеть?!

- Как это "когда"? - с подозрительно серьезной физиономией отозвался вместо эльфа Шранк, не спеша, впрочем, подъезжать ближе. - Ты вчера так сладко уснул, что у него было о-о-очень много времени творить с твоей бездыханной тушкой все, что душе угодно. От переодевания до расчленения. Вот он и оторвался всласть. Кстати, ты как сам-то? Карраш не помял?

Белка ошарашено обернулась, но Таррэн только смущенно кашлянул и постарался не встречаться с ней взглядом, потому что прекрасно знал: если еще раз попадется - уже не выдержит.

- Таррэн?!

- Ну, не оставлять же было тебя в чешуе, - выразительно покосился он на сородичей. - Как бы мы потом оправдывались? К тому же, я бы не хотел терять наших спутников таким нелепым образом.

Она только головой покачала и, к его искреннему облегчению, снова уселась прямо, почти доставая затылком ему до подбородка. Эльф украдкой втянул ноздрями запах ее волос и с сожалением признал, что не может себе позволить даже обнять ее, как хотелось. Нельзя: Темные слишком близко. Они и так уже с подозрением посматривают, а в глазах стоит такое странное выражение… впрочем, их можно понять: как еще объяснить его нескрываемую нежность к дерзкому пацану, которым выглядит сейчас Белка? Извращение? Дурное людское влияние? Безумие? А если еще поцеловать ее, то он навсегда прослывет среди Перворожденных мерзким мужеложцем и совратителем малолетних, а это - весьма сомнительная слава даже для Отреченного.

- Привет, Линни! - вдруг азартно замахала Белка руками, едва не сверзившись с Ирташа. Если бы Таррэн не придержал за талию, точно свалилась бы. - Соскучился по мне? Погоди до привала - я ж тебе все-таки сюрпризик заготовил! Знаю, знаю, что ты горишь нетерпением и хочешь узнать немедленно, но придется потерпеть! Зато обещаю: ты будешь в полном восторге!

Линнувиэль мысленно возвел глаза к небесам и понадеялся на то, что у него хватит терпения выдержать этот "сюрпризик", а заметно отдохнувший и отоспавшийся пацан не сведет его при этом в могилу.

- Корвин, как прошла ночь? Надеюсь, ты больше не храпел и не мешал леди Мирене спать? А то в прошлый раз она намекала на дурные сны, но я по опыту знаю, что основная их причина - громкий и, главное, чужой храп!.. х-хей! Маликон, а у тебя муха на плече сидит! Большая, толстая, жирная… м-м-м, объедение! Можно я ее прихлопну? Щас, только бревно найду побольше и догоню. Аззар, ты чего скис? Погоди, я скоро и до тебя доберусь! Вот вернется Карраш, и тогда погоняем: кто опоздает к обеду, того и съедим…

Перворожденных дружно передернуло. Они слегка потемнели лицами и единодушно прибавили ходу, стараясь оказаться от источника вечного беспокойства как можно дальше. Но, как ни удивительно, ни один не вспылил, не заскрежетал зубами и даже не сверкнул в ярости зелеными очами, как раньше. Просто проигнорировали, и все.

- Гм, - нахмурилась Белка. - Что-то неладно в нашем королевстве… Таррэн, что с ними стряслось за эту ночь?

Темный эльф пожал плечами.

- Наверное, привыкли.

- Плохо. Надо будет малость освежить их чувства.

- А потом можно? - не удержавшись, он снова наклонился и, мечтательно прикрыв глаза, тихонько вдохнул умопомрачительный аромат эльфийского меда. - Пусть слегка расслабятся, переведут дух. Сама знаешь, что после долгого перерыва все чувствуется гораздо острее.

Она странно покосилась, но промолчала, явно не заметив его маленькой уловки, как и того, что он до сих пор, словно невзначай, обвивал рукой ее талию. Только легонько повела плечами, стряхивая невидимое постороннему глазу напряжение, покачала головой и надолго задумалась. Она не обратила внимания, однако именно в этот момент от неловкого движения широкий сверх меры ворот рубахи немного сполз в сторону и опрометчиво открыл верхнюю часть спины с вплавленными прямо в кожу эльфийскими рунами. Прямо перед носом расслабившегося эльфа. Таррэн испуганно замер, машинально подхватывая и возвращая коварную ткань на место, но поздно: его глаза успели разглядеть лишнее.

Арда, Иллара, Аттава… руны Подчинения! Нет! Темная Бездна, только не сейчас!!!

Он судорожно вздохнул и застыл каменным изваянием, страшась даже пальцем шевельнуть, чтобы не выдать себя неосторожным движением. Проклятие! Как же не вовремя! Как дико не вовремя мелькнули эти кошмарные руны! Конечно, не все, иначе он бы уже сорвался, но и трех первых - для Тела, Души и Сердца - было вполне достаточно, чтобы любой неподготовленный мужчина утратил разум и безвольной куклой опустился перед ней на колени. Стерся, как личность. Исчез, растворился в безумном пламени древней эльфийской магии и навсегда перестал быть тем, кем являлся когда-то. Да, потомку Изиара это давно не грозило. Да, руны Подчинения, нанесенные погибшим Таллареном на эту нежную кожу, были способны уничтожить на месте любого. Но именно на него они действовали иначе.

Боги! Совсем, совсем иначе!!

Таррэн внутренне задрожал, когда по телу прокатилась волна бешеного жара. Мгновенно взмок от диких усилий сдержать ее внутри. Побледнел, посерел, наконец, раскраснелся, одновременно лихорадочно заметавшись глазами в поисках спасения, но тщетно: руны Подчинения не дали ему ни единого шанса и вызвали столь сильный прилив безудержного желания, что он едва не взвыл. В зеленых глазах эльфа моментально полыхнул Огонь Жизни, волосы заискрились, затрепетали на ветру, едва не задымившись. От сильных рук пошел ощутимый жар, а пальцы сами собой начали сползать с узкой талии Гончей… но он все же стерпел. Сжав зубы и страшно выругавшись про себя, титаническими усилиями устоял. Справился, потому что уже не первый раз встречался с этой неумолимой силой и немного научился с ней бороться.

Вот и сейчас заставил себя дышать ровно, выпрямился, гася неуместные порывы, вернул правую руку туда, где была, и страстно понадеялся про себя, что внимательная Белка не поймет, в чем дело. А еще - что у него хватит воли дождаться Карраша и не подать вида, до чего же сложно просто сидеть вот так, когда ее макушка упирается под самый подбородок, каштановые локоны без конца тревожат ноздри и источают умопомрачительный аромат, от которого просто сводит скулы. Когда спиной она почти вжимается в него, а бедрами то и дело касается…

- Что-то не так? - слегка напряглась Гончая, чувствуя, как он закаменел и отстранился.

- Нет. Все в порядке, - хрипло отозвался эльф, поспешно ослабляя узы.

Белка успокоено отвернулась и принялась беззаботно болтать ногами, царапая острыми пятками бархатную шкуру Ирташа, а вскоре даже замурлыкала под нос что-то умиротворяюще-лирическое. Мимикр удивленно покосился, но она и не подумала смущаться - наклонившись, ласково пощекотала ему холку, а потом запела громче, отчего "скакун" радостно оскалился и с охотой принялся урчать в такт. Как и отец, он просто обожал слушать ее голос. Но еще больше обожал, когда хозяйка бралась за эльфийскую флейту.

- Я же говорил, что ты умеешь лучше, - довольно хмыкнул Шранк, поравнявшись с Ирташем. - Не только всякую похабщину горланить во все горло.

- Дурачок, - беззлобно фыркнула Гончая. - Разве перед этими снобами можно делать что-то искренне? А пока они далеко, я могу малость расслабиться.

Воевода мельком покосился на неподвижное лицо друга.

- Ну-ну. Карраш-то где? Он же должен был проснуться вместе с тобой. Разве нет?

- Конечно. Сейчас перекусит и прибежит.

- Чего он вчера натворил? Много брыкался?

- Нет, - отмахнулась Белка. - Поначалу, конечно, растерялся немного: все-таки узы для него - новое состояние. Траш рядом нет, память слегка плывет, инстинкты играют, а тут поблизости - странное двуногое существо, вздумавшее отдавать приказы… но он быстро пришел в себя. Даже броню мне не успел поцарапать.

- Да? - с сомнением переспросил Шранк. - Что-то не верится в его смирение. Чем же ты его успокоил?

- Пустяки. Всего-то пару ребер сломал. Таррэн потому и задержался, что его лечил.

- Кхе…

- Угу. Думаешь, только у него в последние годы сила возросла? Я, между прочим, тоже не задохлик. Таррэн, а ты чего молчишь? Язык проглотил?

- Нет, - ровно ответил эльф, старательно дыша в сторону. - Просто слушаю лес. Кажется, Карраш скоро будет.

Белка чуть приподнялась и старательно принюхалась.

- Ага, точно, - сообщила через пару секунд. - Сейчас примчится - высказывать свой восторг и нетерпение. Шранк, предупреди ушастых, чтоб не дергались. А то вдруг мальчик слегка перестарается?

Воевода неподдельно озаботился серьезной проблемой в виде стремительного приближающегося на полном ходу мимикра, известного своим переменчивым характером и склонностью к авантюрам. Поспешно нагнал Перворожденных и пристроился бок о бок, приготовившись даже сбить ошалелого от счастья зверя, который (судя по донесшемуся издалека грохоту копыт) собирался на полном ходу врезаться в скромную кавалькаду, чтобы устроить прямо на дороге свое любимое развлечение - кучу малу. Но если дома с ним сообща боролись Траш, Ирташ, Ракша и Белик, то здесь… боюсь, у слабосильных лошадок эльфов не хватит сил, чтобы выдержать на себе бурный восторг матерого самца.

- Так. За мечи и луки не хвататься. Не нервничать. Не вопить и не кидаться камнями, - торопливо проинструктировал опешивших остроухих Шранк. - Карраш у нас - существо нервное, пугливое, стадное. А потому при виде угрозы может сразу прыгнуть и растоптать, пока не убедится, что топтал зря. Не скалься, Аззар, он вполне сможет: тридцать лет рядом с Лабиринтом даром ни для кого не проходят. Кстати, держите поводья крепче, потому как я вовсе не уверен, что это чудовище не захочет ради забавы попугать ваших коней. И вообще, постарайтесь сделать вид, что ничего особенного не случилось: на лицах - вежливый интерес, в глазах - искренне участие, дыхание ровное и спокойное…

Внезапно откуда-то из-за спины донесся громкий торжествующий рев, от которого пугливо всколыхнулась листва на деревьях и нервно задрожало дорожное полотно. Могучий рык доминирующего самца хмеры, неожиданно учуявшего знакомый запах.

- Ч-что это? - прошептала Мирена, стараясь затеряться на своей кобылке среди могучих и умелых воинов.

Шранк, обернувшись, нервно дернул щекой.

- Каррашик наш след нашел. Сейчас сам появится, чудовище зубастое. И я точно не знаю, в каким именно виде… Белик, ты его хоть предупредил, чтобы меняться не вздумал?! А то не хотелось бы потом волочь на себе полуобморочных эльфов до самого города!

- Не боись, - насмешливо отозвалась Белка, проворно соскальзывая со спины Ирташа. - Он давно не тот, каким был раньше. Каррашик у меня теперь умница, каких поискать, а если и порычит немножко, то для собственного удовольствия. Погоди, лучше я сам его встречу.

Она намеренно пропустила пугливо вздрагивающих эльфийских скакунов вперед, успокаивающе помахала Таррэну, а почувствовав содрогание почвы, широко улыбнулась: похоже, мимикр полностью пришел в себя и теперь несется по следу громадными, но совершенно бесшумными прыжками. Вот ему осталось триста шагов до поворота… двести… уже сто… пятьдесят… двадцать…

Таррэн слегка напрягся, но Карраш внезапно перешел на неторопливый шаг. Замедлился. А показался на глаза вовсе спокойным, мирный, ничуть не похожим на то двухсаженное чудовище, каким только что несся по заброшенной дороге. Заметь его кто в таком виде - тут же хлопнулся бы в обморок или перепугался до мокрых штанов. Но, к счастью, тракт был девственно чист, и он смог беспрепятственно нагнать далеко ушедший отряд.

Завидев терпеливо поджидающую Белку, возле которой неподвижным колоссом возвышался Ирташ и суровый Хозяин, мимикр смущенно замер. Неуверенно помялся, гадая, какое наказание будет ждать его за своеволие и кратковременную попытку разорвать Гончую на части. Но она лишь ласково улыбнулась и позвала:

- Иди уж, хулиган. Чего встал?

Карраш неуверенно взглянул в ее голубые глаза, но они были удивительно теплыми, искренними: Белка не сердилась за тот коварный прыжок, едва не стоивший ей головы. Более того, даже гостеприимно распахнула руки, ожидая, пока до друга дойдет эта простая истина, и улыбнулась шире.

- Ну? Долго ты будешь заставлять себя ждать?

Карраш, наконец, просиял и одним громадным прыжком покрыл оставшееся расстояние, наплевав на ахнувших от изумления эльфов, сердито сплюнувшего Воеводу и гордо приосанившегося Ирташа. Просто скакнул, как привык на охоте, абсолютно беззвучно приземлился, ловко спружинил, а затем с нежным урчанием обвился гибким телом вокруг хозяйки и доверчиво заглянул в ее глаза.

Белка негромко рассмеялась, позволяя обхватить себя страшной пастью и, к искреннему ужасу Перворожденных, подкинуть высоко в воздух. Но уже там ловко извернулась, сгруппировалась и обеими ногами встала точно на спину счастливо зажмурившегося мимикра. Теперь это было так просто! Он чувствовал ее отовсюду, понимал с полуслова, с одного короткого взгляда. Знал, когда она злится или радуется. Когда огорчается или смеется от счастья. Теперь он принадлежал ей полностью, всей душой, как Траш, и был этим несказанно горд.

От мощного толчка, способного свалить даже однорогого быка, Карраш даже не дрогнул. Лишь когда хозяйка ловко съехала по его спине и уютно уселась, обернулся, нежно потерся мордой о босую ногу и с готовностью потрусил в сторону эльфов, гордо потряхивая роскошной гривой и всем видом демонстрируя собственное превосходство.

- Сумасшедшие! - снова сплюнул Шранк. - Это ж надо было додуматься! Здесь! Прямо на глазах! Демоны! Вот как есть - демоны! Выдрать бы вас, как следует, чтобы знали, как доводить пожилых людей до такого состояния!

Белка хитро прищурилась.

- Ого! Сам, что ли, займешься этим неблагодарным делом?

- Нет. Таррэна попрошу.

- Гм… скажи-ка, мой милый ушастик, ты собираешься исполнить эту пошлую просьбу?

- Еще не решил, - дипломатично отозвался Темный эльф, поравнявшись с Гончими.

- О-о-о… это что, знаменитая мужская солидарность?

- Нет, - все еще недовольно буркнул Воевода. - Это знаменитое единодушие старых друзей, один из которых чуть с ума не сошел от беспокойства, а второй был готов его за это отпинать.

- Как-как ты сказал? - невинно хлопнула ресницами Белка. - Кто и кого там хотел отпинать? Помнится, ты его так и не смог догнать на нашем лабиринте.

- Это он меня не смог. А я его достал!

- Один раз, - уточнил Таррэн. - И то, только потому, что я отвлекся.

- Ага. На одну наглую, разговорчивую девицу, - в свою очередь уточнил Шранк. - У которой к тому времени как раз начались проблемы с собственным животом.

- Не было там никаких проблем, - безапелляционно отрезала Белка. - Это у вас потом были проблемы, неумехи безрукие, а у нас все было хорошо: мальчик как мальчик родился. Так что нечего тут зубы скалить и делать вид, что от вас был хоть какой-то толк. Траш одна отлично справилась.

- Кто такая Траш? - вдруг рискнула вмешаться Мирена, невольно заинтересовавшись.

Перворожденные неверяще дрогнули, потому что влезать в разговор будущего Владыки было чревато немалыми неприятностями, даже для леди. Шранк вопросительно поднял брови, а Гончая изумленно обернулась и внимательно посмотрела на откровенно смешавшуюся эльфийку, запоздало осознавшую свой промах.

На дороге ненадолго воцарилась напряженная тишина

- Подруга наша общая, - наконец, медленно ответила Белка. - Великолепная, чуткая, немножко грозная… красавица наша… Мирена, ты, наконец, решилась наплевать на этикет? Поздравляю, дорогая, ты делаешь большие успехи! Мое уважение и почтение! Надеюсь, я больше не услышу от тебя дурацкого "мой лорд"?

- Н-нет, - неуверенно ответила девушка, бросив испуганный взгляд в сторону, но Таррэн только одобряюще кивнул.

- Отлично! Тогда бросай этих снобов и давай сюда! Я тебе тако-о-о-е сейчас расскажу!

Маликон тихо скрипнул зубами.

- Леди, не совершайте ошибки, - вполголоса сказал он, но Мирена одарила его ледяным взглядом и нехорошо сузила глаза. - То, что позволено смертному, не к лицу юной леди из знатного Дома.

- Мне кажется, или ллер желает мне помешать?

- Что вы, леди. Просто решил взять на себя смелость дать вам мудрый совет. Ваш отец был бы очень недоволен такой уступкой и попранием традиций.

- Моего отца здесь, слава Владыке, нет, - холодно отрубила эльфийка. - Или вы собрались его заменить? Нет? Тогда, полагаю, я способна обойтись без ваших советов, ллер.

- Но…

- Это ты кого тут назвал мудрым?! - громко изумилась Белка. - Себя, что ли?! Во дает! Мирена, бросай его на хрен с таким самомнением! Пусть щеки дома надувает, а на дороге есть только один хозяин - ветер! Таррэн, скажи, что я прав!

- Конечно, малыш, - слабо улыбнулся тот, неотрывно следя за ней горящим взглядом. А когда Карраш гордо пронес хозяйку мимо, жадно вдохнул ее вкусный запах, едва не качнувшись следом. Да, слава богам, вовремя опомнился. - Ты никогда не ошибаешься.

- То-то же. Мирена, я тобой горжусь, честное слово! Хочешь яблоко?

- Хочу, - твердо ответила эльфийка, словно не замечая изменившихся лиц собратьев, и охотно взяла немедленно предложенный плод. После чего звучно надкусила и с видимым удовольствием (что для высокородной леди - верх неприличия!) принялась жевать. - Так что вы там говорили про Траш?

- Наш человек! - гордо надулась Белка. - Таррэн, не стой столбом - эта красавица с каждым днем восхищает меня все больше и больше. Настоящая женщина! Траш ты бы наверняка понравилась - наша девушка любит тех, кто силен духом.

- Ага, любит, - пробормотал Шранк. - На завтрак.

- Фу, грубиян. Мирена, не обращай внимания: он дурно воспитан с самого детства, даже я не могу переучить. А насчет Траш не переживай - непременно познакомитесь поближе.

Эльфийка улыбнулась и кивнула, всем видом изъявляя согласие, после чего неторопливо приблизилась к загадочно хмыкнувшему Каррашу и пристроилась от него по правую руку, тогда как Таррэн и Шранк остались по левую, надежно отгородив ее от негодующих взглядов сородичей.

Белка, видя, как непредсказуемо поменялись вдруг роли, и чуя в молчаливой красавице знакомую бунтарскую душу, вдруг дурашливо поклонилась и негромко хихикнула:

- Приветствую вас в обществе ушастых отщепенцев, миледи! Добро пожаловать, милости просим! Вы, несомненно, его украсите и разбавите своей потрясающей красотой. Прошу знакомиться: Таррэн - Мирена… Мирена - Таррэн… Карраш и Ирташ - это просто демоны, не обращайте внимания на их добродушный оскал… вон тот злыдень затесался в нашу теплую компанию случайно. Ну, а меня и так все знают. Итак, что скажете?

Мирена сперва опешила, но потом поймала еще один одобрительный взгляд молодого лорда и рискнула блеснуть такой же белозубой улыбкой.

- Благодарю. Надеюсь, здесь мне хотя бы не будет скучно?

- О нет, дорогая, - коварно улыбнулась Гончая, мысленно потирая руки и кровожадно косясь на мрачные физиономии остроухих. - Чего-чего, а уж отсутствие скуки я вам обещаю.

Шранк беззвучно застонал и приготовился к худшему.


- Глава 16 Мелисса склонилась над блаженно зажмурившимся Тиром и ласково взъерошила блестящие смоляные пряди. Его голова лежала у нее на коленях, лицо было спокойным и расслабленным, влажные после купания волосы, вольготно разметавшиеся по траве, загадочно переливались в свете далеких звезд, но зеленые глаза юноши горели еще ярче.

Он всегда любил ночь. Любил слушать тишину, нарушаемую лишь стрекотанием неугомонных сверчков и расцвеченную мягкими бликами от неподвижной воды, в которой, как в зеркале, отражается безоблачное небо. Любил разгадывать вычерченные в вышине игривым ветром едва заметные знаки. Любил смотреть на непрерывно падающую воду, как в величественном водопаде у них дома. Но еще больше он любил, когда Мелисса играла с его волосами, и всегда охотно позволял ей проделывать с собой эту вольность.

- О чем вы говорили? - нетерпеливо потеребила она длинное ухо спутника.

Тир, раскинув руки далеко в стороны, хитро улыбнулся.

- О разном. Тирриниэль хотел вызнать, кто нас вырастил, но я оказался быстрее.

- Не надо с ним играть, - строго сказала Милле. - Он гораздо старше нас и знает много такого, о чем мы не имеем никакого понятия. Он ведь может читать наши мысли.

- Может, - кивнул юный эльф. - Сам сегодня признался, но не станет этого делать: я взял с него клятву.

- Думаешь, это поможет?

- Не уверен. Но то, что я успел о нем узнать, позволяет хотя бы надеяться.

- А Вал?

Тир заметно напрягся.

- Они делают все, что могут, но здесь мы с тобой не можем вмешаться. Придется ждать, когда он справится сам: Полог Исцеления достаточно силен, чтобы закрыть даже такие раны, как у него, но для этого требуется время. Надо набраться терпения.

- Ты уверен, что они… не причинят ему вреда? - шепотом спросила девушка, насторожено косясь по сторонам. Они были одни на погруженной в темноту поляне, никто не мешался под ногами, не загораживал обзора и не требовал вернуться в жилище. Однако ощущение чужого присутствия никуда не исчезло. Просто приглушилось немного с наступлением ночи, да чуть ослабло. Видимо, количество соглядатаев на это тихое время уменьшилось или же неизвестные эльфы научились лучше прятаться. И, хоть они с Тиром хорошо видели в темноте, даже их, привычным к сумеркам, глазам не удавалось разглядеть посторонние тени.

- Да. Это не в интересах Владыки.

- Хорошо, - вздохнула Мелисса. - Надеюсь, он поправится, и мы сможем поскорее вернуться домой. Как далеко ты продвинулся с Огнем?

- Достаточно, чтобы сдержать его при необходимости, - спокойно отозвался Тир. - И вполне неплохо, чтобы защищаться. Но с атакой дело обстоит немного хуже: я не могу нащупать опору. Тирриниэль постоянно твердит о том, что я должен научиться ненавидеть, иначе хороший удар не получится и когда-нибудь я погибну от того, что не смогу вовремя сконцентрироваться, однако… но, знаешь, я уже видел этот Огонь. И он не был полностью зеленым, как у Владыки. А в тот раз, когда я впервые к обратился к своему сердцу, он тоже оказался неправильным. Не ядовитым, помнишь?

Мелисса кивнула.

- Конечно. Я даже удивилась, что он рыжий: ты ведь должен был так разозлиться…

- Ну, разозлился-то я знатно, - хмыкнул Тир, позволяя ей безнаказанно теребить свои волосы. - Но это не все. Было что-то еще, чего я никак не могу вспомнить. Какая-то мысль… нет, даже ощущение… что-то сродни воспоминанию из прошлого, но я не могу его уловить. Я… я просто не помню. Но мне все равно кажется, что дело не только в ярости, Милле. Не только ненависть способна дарить нам Огонь - есть ведь и другие чувства, не менее сильные, но гораздо более приятные.

Девушка мягко улыбнулась.

- Например, любовь?

- Да.

Под пристальным взглядом эльфа она неожиданно смутилась и опустила пушистые ресницы.

- Не смотри на меня так: мне неловко.

- Ты обещала рассказать маме, - напомнил Тир, милосердно отводя горящий лукавством взор.

- Я не сказала, что сделаю это до того, как увижу его снова.

- Ох, Милле!

- Перестань. Когда-нибудь ты тоже поймешь, как это бывает.

- Неужели? - хмыкнул юноша. - Интересно, а кто еще, кроме меня, знает?

- Никто, - порозовела она. - Мы не виделись почти три года, и я не уверена, что это случится вообще.

- Гм, наверное, ты успела его поразить? А? Ты на него смотрела, хитрюга?

- Тир!

- Эй! Я же только спросил! - со смехом воскликнул юноша, стремительно вскакивая на ноги и легко уклоняясь от занесенного в сердцах кулачка. - Ну, признайся, родная, ты ведь попыталась?

- Отстань! - сердито насупилась девушка.

- Это значит, да?

- А ну, замолчи!!

- О-о-о… тогда мне ясно, почему он больше не приходит, - мелодично рассмеялся Тир. - Точно! Ты его испугала!

От этих слов Мелисса как-то разом растеряла свой задор. Помрачнела, печально опустилась обратно на траву, уронив руки на красиво вышитый подол и понурившись. А он, внезапно посерьезнев, быстро стер с лица насмешливую улыбку и безбоязненно присел обратно, понизив голос до еле слышного шепота.

- Ну, что ты? Я же пошутил. Не надо. Эл скоро вернется, вот увидишь, иначе мама его застрелит из этого нового гномьего оружия, которое Вал ласково называет "пукалкой". А я добавлю, если потребуется. Милле… ну, прости. Мне не следовало смеяться. Прости, маленькая, я слишком разошелся. Конечно, Эл - наш старый друг, и он любит нас, как родных. Он не мог уйти просто так. Наверное, у него просто важные дела: сама знаешь, как сложно было вырваться в прошлый раз. Едва на пару недель задержался! А теперь наверняка стало еще сложнее. Должность, как говорится, обязывает.

Милле тяжело вздохнула.

- Ну, хочешь, мы потом заглянем к нему? - обнял ее Тир. - Хочешь? Я попрошу Вала, и мы немного задержимся? Все равно в Аккмале не пробыли, сколько планировали - в запасе есть немного времени. Почему бы не свернуть к нему домой? Это почти по пути. И… знаешь, я тоже по нему скучаю.

- Нет, - она покачала головой. - Если Эл не приехал, значит, он или очень занят, или же просто не считает нужным показываться на глаза. А может, я действительно была неосторожна. Наверное, ты прав - не надо было на него смотреть, но он… он такой красивый!

Мелисса прикусила губу, чтобы не расстроиться окончательно, а юный эльф погладил ее спину и осторожно коснулся губами виска.

- Ну, перестань. Все будет хорошо, вот увидишь. Я найду его, когда мы выберемся. Клянусь, что найду, и ты сможешь с ним поговорить, хорошо?

- Тир…

- Обещаю, - серьезно повторил юноша. - Мы обязательно вытащим его из этой норы. Но позже. А сейчас иди-ка спать. Темно уже, да и устала ты, наверное.

- Я не устала, - запротестовала Мелисса, но он уверенно подхватил ее под руку, легко поднял на ноги и, заботливо проводив, подтолкнул к услужливо раскрывшейся двери.

- Все. Никаких больше споров: ты идешь и отдыхаешь, а я еще немного послушаю Лес.

Она снова вздохнула, но спорить не стала: уже хорошо знала - когда он начинал говорить таким тоном, с точностью копируя интонации отца, возражать бесполезно. Упрямый. Поэтому остается только неохотно подчиниться и отправиться спать. Она, конечно, не эльфийка, как это принято понимать, но три-четыре часа сна были необходимы. Да и, признаться, сейчас действительно следовало отдохнуть, потому что недавнее видение здорово выбило ее из колеи. Кажется, крохотный корешок, которого по пробуждении она потом нигде не смогла обнаружить, случайно показал ей самое заповедное место Темного Леса, куда ни одного чужака ни пускали с первого дня существования бессмертных. Странное место, тайное, невиданное никем, кроме потомков Изиара и древних Хранителей Знаний. Место, которое Владыка Л'аэртэ избрал для обучения своего непримиримого внука.

Она сама не знала, почему сегодня умолчала об этом, почему не поделилась даже с Тиром, но где-то внутри зрела стойкая уверенность: так надо. А еще она собиралась завтра повторить этот странный опыт и очень надеялась, что тот загадочный корешок тоже не будет против.

Так, размышляя, Мелисса неторопливо умылась, сбросила легкое платье, блеснув в темноте безупречно белой кожей. Излишне поспешно нырнула в полупрозрачную ночную сорочку, положенную в ворох предложенных вещей кем-то внимательным и мудрым. Старательно расчесалась перед сном, глядясь в крохотное ручное зеркальце, нашедшееся все в той же комнате, и, внимательно изучив собственное отражение, тяжело вздохнула.

- Может, действительно не стоило смотреть на него так долго?

Зеркало многозначительно промолчало.

Милле огорченно опустила плечи и побрела к роскошному ложу, красиво убранному тончайшим балдахином, как у какой-нибудь принцессы. Она медленно забралась под одеяло, свернулась клубочком, поджав под себя ноги и обхватив их руками. После чего все-таки тихонько всплакнула, пошмыгала носом, сетуя на собственную мягкость, но потом все же закрыла глаза и удивительно быстро уснула.

И даже не заметила, как из живой стены осторожно потянулся к ней крохотный зеленый листочек.


- …Итак? - выжидательно сложил руки на груди Владыка эльфов. - Что ты сумел понять из сегодняшнего урока?

Тир, морщась от боли в висках, кисло улыбнулся.

- Что однонаправленные потоки лучше не пытаться останавливать в лоб. Гораздо разумнее обойти основной ток силы и разорвать его с противоположной стороны. Так будет быстрее и… ох… безопаснее.

Тирриниэль удовлетворенно кивнул.

- Хорошо. Ты делаешь определенные успехи. Но если с защитой дело обстоит не так уж плохо, то твоя атака… не обижайся, но она похожа на писк новорожденного мышонка, чем на удар настоящего мага.

- Сам знаю. Это оттого, что ты мешаешь мне сосредоточиться.

- Гм. Мне кажется или ты злишься, мой юный ученик?

- Злюсь, - вынужденно признал Тир, наконец-то поднимаясь с лесного ковра, устланного белоснежными листьями по щиколотку. Его лицо покрылось копотью, на лбу красовалась длинная царапина, закатанные до колен штаны определенно дымили и, судя по всему, скоро загорятся по-настоящему. А рубаха и вовсе давно осыпалась пеплом - от нее остался лишь обугленный ворот, который юноша раздраженно сорвал и отбросил в сторону. После чего с нескрываемым отвращением оглядел свои заляпанные сажей руки и немедленно отер о еще горячую брючину.

Тирриниэль посмотрел на него со снисходительной улыбкой.

- Так на кого ты злишься, мальчик?

- На себя, конечно!

- Плохо, - нахмурился эльф. - Твоя злость должна быть обращена наружу, а не внутрь, иначе сгоришь раньше, чем достигнешь совершеннолетия. Что именно тебя раздражает? Неудачи? Нерешительность? Собственный страх? Постарайся понять, потому что это очень важно.

- Все вместе, - буркнул Тир, утирая влажное лицо. - Мне не нравится, что моя сила зависит от чувств - это слишком ненадежно.

- Верно. Но мы поэтому и учимся столь долго себя контролировать - чтобы по желанию вызывать в себе именно то чувство, которое важно на данный момент: злость, ярость, гнев, ненависть… порой на это уходит не одно десятилетие.

- А как насчет других чувств? Тирриниэль? Как насчет радости, удовлетворения, признательности? Их ты тоже всегда вызываешь искусственно?

Владыка Л'аэртэ подавил тяжелый вздох: ну вот, опять. И почему он не желает понять очевидного? Вбил же себе в голову дурную идею и теперь никак не хочет забыть.

- А любовь? - продолжал настаивать юный упрямец. - Тебе вообще знакомо это чувство? Или что-то похожее? Хоть одна привязанность, которая не была бы создана специально?

- Тир…

- Нет, я хочу знать!

- Тебе мало недавнего Единения? - устало посмотрел Тирриниэль. - Мало того, что тебя искренне любит Милле?

- Милле не трогай, - строго велел Тир. - Она - ангел, и ты не смеешь к ней даже прикасаться!

- Я уже пообещал, и незачем все время напоминать об этом. Ее никто не тронет. Мне всего лишь интересно, почему ты не предупредил ее, что уйдешь сюда? Вдруг она проснется и обнаружит, что осталась одна? На дворе ночь, вокруг темно, страшно…

- Она не боится темноты.

- Вот как? Тогда мне можно расценивать это, как проявление твоего доверия?

- Нет, - нахмурился Тир. - Не совсем. Просто я неплохо ее чувствую и, если что-нибудь случится, сразу вернусь.

Владыка Л'аэртэ странно пожевал губами и, искоса взглянув на внука, осторожно признал:

- У тебя очень красивая девушка.

- Верно, - еще больше нахмурился юноша. - Тебя это смущает?

- Меня - нет. Но мои воины скоро передерутся за возможность ее охранять. Сам вчера слышал, как они спорят под дверью.

- И что с того?

- Ничего, - как можно небрежнее пожал плечами эльф. - Я просто хотел сказать, что для смертной такая красота - огромная редкость. Никогда прежде не видел ничего подобного и рад, что у тебя развивается хороший вкус, потому что она скорее похожа на редкий бриллиант, чем на обычного человека.

- Милле пошла в мать, - сухо пояснил Тир. - А от отца взяла только форму носа, разрез глаз и долголетие, которым его народ всегда славился.

- Он - маг? - быстро уточнил Тирриниэль.

- Да.

- Это заметно.

- Ты уходишь от темы, - напомнил юноша. - Не думай, что я забуду или отвлекусь на такую простую уловку. Но раз уж ты взялся меня учить и решил быть честным (по крайней мере, со мной, хотя это пока спорный вопрос), то будь так добр - ответь! Или ты стал настолько Владыкой, что забыл, что такое откровенность? Давай, мы здесь одни, подслушивать некому. Скажи, если хочешь, чтобы я и дальше тебе верил.

На долгое мгновение в Священной Роще воцарилось гнетущее молчание. Тир пристально смотрел на Темного Владыку, всем своим видом показывая, что намерен добиться ответа и больше не позволит тому вилять. Тот, в свою очередь, старательно искал возможность отказаться и все-таки улизнуть от скользкой темы, в которой и сам-то был не слишком силен. Но глубоко внутри понимал, что мальчишка, как сторожевой пес, уже вцепился в добычу и теперь ни за что не отпустит. Упрямый, как сто баранов, и настойчивый, будто идущая по следу, хорошо натасканная гончая. Сказать ему горькую истину страшно. Самому себе страшно признаться, не то, что ему. Но и солгать нельзя - после недавнего Единения Тир непременно почует обман. Может, и сам об этом еще не догадывается, но это именно тот козырь, ради которого стоило терпеть ту дикую, непроходящую боль и угрозу безумия; ради которой стоило ТАК отчаянно рисковать и нарываться на неприятности. Если же он с самого начала знал, на что шел… Торк! Почему он пришел ко мне так поздно?!!

- Я… не знаю, что тебе ответить, - наконец, глухо уронил Тирриниэль, отводя глаза и почти ненавидя себя за такую правду.

Тир прикусил губу.

- А твои жены? Те женщины, которые родили тебе сыновей? И другие, которых твой Огонь не коснулся? Их ведь наверняка было немало?

- Нет, - еще глуше ответил Владыка. - Никаких чувств, никаких привязанностей - только долг. Всегда. И, поверь, это оправданно.

Юноша странно наклонил голову и, прищурившись, несколько долгих секунд разглядывал непроницаемо холодное лицо сородича. После чего вдруг нахмурился и задумчиво проговорил:

- А ведь ты боишься…

Тирриниэль внутренне дернулся, как от удара, но внешне остался абсолютно спокойным. Нет, не к лицу ему показывать свои чувства. Недостойно и неправильно. Особенно, перед этим жутковато проницательным мальчишкой.

- Боишься привязываться, - медленно пояснил Тир, напряженно вглядываясь и стараясь уловить даже малейшие проблески эмоций в ставших совсем бесстрастными зеленых глазах. - Боишься зависеть от кого-то, стать слабым, рассеянным, увлеченным чем-то, кроме себя, и… уязвимым. Да, именно так: ты не хочешь стать уязвимым, потому что считаешь, что любовь - лишь досадная помеха. Ты просто боишься любить!

- Ну, хватит! - внезапно оборвал его Владыка Л'аэртэ. - Мы здесь не для того, чтобы обсуждать мои недостатки! Ты пришел учиться или как? Вот и учись, пока я жив! Вставай и готовься: будем пробовать снова! Живо!

Он резко вскинул руки, молниеносно создав из ничего огненный шар таких устрашающих размеров, что любой, кто хоть немного знал нрав Темного Владыки, поспешил бы покинуть Священную Рощу и куда-нибудь закопаться поглубже. Желательно на ближайшую тысячу лет. Потому что Огонь Жизни, да еще такой мощный, способен натворить много бед. Очень и очень много. Тем более, для напряженно размышляющего напротив мальчишки.

- Ты готов? - неестественно ровно осведомился Тирриниэль, чувствуя неистовую мощь своего второго сердца.

Тир, словно не заметив ревущего сгустка Огня, вопросительно поднял красивую бровь.

- Это снова наносное или, наконец, я увидел тебя - настоящего?

Владыка эльфов опасно сузил пылающие зеленым пламенем глаза.

- А ты как считаешь?

- Никак. Я у тебя спрашиваю: хотя бы ЭТО - настоящее? Или я опять должен обжечь себе задницу о твою искусственно вызванную злость? Обидно, знаешь ли, чувствовать, что я недостоин твоего искреннего гнева - так старался, целую ночь себе голову ломал, как бы заставить тебя хоть немного открыться. А тут на тебе - сплошное разочарование. Неужто я такой скверный притворщик и совсем никудышный лгун? Эх, плохо меня учили…

- Что?! - ошеломленно моргнул Тирриниэль.

- Да, - печально подтвердил Тир, нагло плюхаясь прямо на траву и расстроено глядя на родича снизу вверх. - Давай уж, кидай, пиромант ушастый. Так и быть, дам тебе шанс меня прибить, но потом не говори, что я не предупреждал: мама Милле тебе потом все уши оборвет, а отец еще и добавит. Будешь сам перед ними объясняться и оправдываться. Причем, я вовсе не уверен, что тебе удастся уйти без потерь.

Владыка Л'аэртэ откровенно растерялся и, забывшись, даже не заметил, как стремительно угасает пламя в его руках.

- И как это понимать?

- Как хочешь, - невозмутимо отозвался Тир, совершенно спокойно взирая на озадаченного эльфа, а потом вовсе развалился на траве, закинув руки за голову и безмятежно засвистев. - Можешь считать это маленькой местью за то, что ты накануне пытался меня разозлить. Сам видишь - ничего хорошего из такой ярости не выходит: чуть отвлекся, и - пшик один, а не магия. Но если бы ты руководствовался чем-нибудь иным, нежели простая злоба, глядишь - и получилось бы меня тут пристукнуть на радость соседям.

- Каким еще соседям?! - совсем оторопел Тирриниэль.

- Светлым. Смазливым. Таким же ушастым, как вы, но сно-о-обам… тебе до них еще расти и расти.

- Тир!!

- М-м-м?

- Ты как себя ведешь?!

- А как надо? - заинтересованно приподнялся на локтях юный наглец. - Ты нас, между прочим, в первую встречу сам едва не убил. Хорошо, с меня вовремя плащ содрали. Во вторую попытался взломать мою защиту и прочитать, нимало не заботясь о моем собственном мнении на этот счет. Потом нелепо просчитался и позволил мне увидеть свое прошлое, в котором, кстати, было ОЧЕНЬ мало приятного. А теперь еще удивляешься? ТЫ?!

Темный Владыка со стуком сомкнул челюсти и с досадой поджал губы.

- Пожалуй, я был неправ: у тебя достойные родители. Ты ведешь себя сейчас, как…

- Темный? О да, - Тир неожиданно посерьезнел и гибким движением поднялся. - Ты прав: эльфы ведут себя именно так - нагло, бесцеремонно и абсолютно не считаясь ни с чем. Согласись, не слишком-то приятно ощущать это на собственной шкуре?

Юноша плавной походкой приблизился к закусившему губу родичу и, остановившись на расстоянии вытянутой руки, проницательно взглянул прямо в глаза. Без страха, сожаления или раскаяния. Просто взглянул, как привык смотреть на родителей, друзей, на кровного брата или родную сестру - прямо, честно и открыто. Он стоял всего в шаге, бесстрашно изучая неподвижное лицо Темного эльфа, который был старше его почти в пятьдесят раз, но смотрел так, будто они вдруг поменялись местами. Будто он сейчас был не бесшабашным юнцом, а, наоборот, познал мудрость веков и языком тела пытался донести до неразумного собрата простую истину, которую осознал уже очень и очень давно. Хотя бы потому, что язык слов его недалекий визави все еще не умеет правильно слышать. Не понимает, хотя, казалось бы, должен.

И Тирриниэль, прочитав все это в удивительно спокойных зеленых глазах, неожиданно почувствовал странную зависть к тем необычным смертным, что сумели воспитать его мальчика таким… независимым. Чистым и невероятно гибким для Перворожденного. Таким, каким, наверное, и должен был быть каждый из них изначально. Он сам не знал, как это получилось, но был уверен, что юному эльфу больше никто не сумеет застить глаза мнимым величием, ослепить блеском камней или золота, слом